De gok van Bob Ultee (Sabon)

16 apr 2014 - 18:17
Het lukt Sabon-oprichter Bob Ultee nog niet om de overname van Apple-dealer iCentre rond te krijgen. Dat meldt hij in een persbericht. Hoe een enorme financiële gok dreigt mis te lopen.

De overname van iCentre zou via een aandelenemissie worden gefinancierd. Die blijkt wat meer voeten in de aarde te hebben dan verwacht, maar Ultee benadrukt dat de overname nog niet van de baan is. De ondernemer beweert dat de koers niet gunstig genoeg is als gevolg van het Griekenland- exit drama dat de beurs in haar greep houdt. Hij heeft met Antea, de participatiemaatschappij die iCentre aan hem verkoopt, afgesproken om langer de tijd te nemen voor het rond krijgen van de financiering. De nieuwe deadline is oktober geworden.

Verkooplicentie

Ultee weet in ieder geval hoe hij de wereld aan een spannend verhaal moet helpen. De 33-jarige ondernemer rondde een studie fiscaalrecht af in Rotterdam, deed daar zijn eerst werkervaring op bij een investeringsfonds, werkte toen een aantal jaren als zelfstandig jurist om vervolgens in de zeepjeshandel te stappen.
In 2006 begint hij in Breda met zijn eerste Sabonwinkel, samen met zijn vrouw Eveline van Baardwijk. Sabon is in1997 opgericht door twee Israëlische ondernemers. Ultee verwerft een verkooplicentie voor de Benelux.

Begin 2010 levert Ultee een huzarenstukje af door via een zogeheten 'reverse listing' de groei van zijn zeepjesbedrijf te versnellen. Normaal gesproken is het heel duur om een notering aan de beurs aan te vragen. Ultee omzeilde dat proces door een beleggingsfonds op te kopen dat een notering had aan de beurs, maar waarmee niets meer werd gedaan. Hij deed dat via Value8, het bedrijf van ex-VEB-directeur Peter Paul De Vries, dat zich daarin specialiseert. Ultee verwief alle participaties in het fonds en plaatste vervolgens een deel van zijn participaties bij particuliere beleggers. Die emissie leverde hem een schone 9 miljoen euro op.

Hoewel hij van begin af aan groot inzet, loopt hij ook steeds tegen grote operationele problemen aan in zijn bedrijf. Winkelopeningen die uitgesteld worden of niet doorgaan, problemen met de ict en de uitrol van shop-in-shops. Hoge kosten die gemaakt moeten worden voor het vervangen van winkelpersoneel in de V&D-verkooppunten. En dan is er nog een groots aangekondigde overname van de internationale tak die veel aandacht opslokt, maar niet doorgaat. Ook gaat een geplande notering aan de Alternext niet door. Hierdoor worden die particuliere beleggers op zijn zachtst gezegd wat zenuwachtig.

Beveiliging

Herhaaldelijk stellen zij Ultees ambities ter discussie, zo blijkt uit de notulen van de participantenvergaderingen die Sabon verspreidt. Tijdens een van de vergaderingen is zelfs externe beveiliging nodig omdat de gemoederen hoog oplopen. Algemene klacht: Ultee zou de dingen te optimistisch voorspiegelen. Hij doet herhaaldelijk ramingen van de omzet die hij bij lange na niet haalt. Een voorbeeld: in november 2011 vestigt Ultee alle hoop op het laatste kwartaal, waarin via een actie met een cd van zangeres Do makkelijk een inhaalslag gemaakt zou worden. De omzet zou zeker op 6 miljoen moeten kunnen uitkomen, in januari moet hij de aandeelhouders melden dat het maar 3 miljoen was. “Hoe lang houdt u ons nog aan het lijntje?”, merkt een van de aandeelhouders op.

Als gevolg daarvan lopen de verliezen bij Sabon steeds harder op, zo valt af te leiden uit de jaarverslagen. Over 2010 realiseerde Sabon bv een verlies van 2,3 miljoen euro op een omzet van 3,6 miljoen euro. In 2011, als het aantal verkooppunten in Nederland inmiddels op 54 ligt, duikt het bedrijf nog dieper de rode cijfers in. Op een omzet van 9,5 miljoen euro realiseert hij een verlies van 5,6 miljoen euro. Het lijdt er toe dat Sabon een negatief eigen vermogen heeft 16,3 miljoen euro eind 2011. Om verliezen te dekken moet hij begin dit jaar voor 3,5 miljoen euro in privé bijlappen.

Volksaandeel

Ultee speelt hoog spel, misschien gokt hij zelfs. In plaats van eerst een ding heel goed doen, streeft de ondernemer ernaar om zo snel mogelijk, zo groot mogelijk te worden, om daarmee verliezen om te buigen in winsten. Om met de grote retailspelers mee te kunnen doen moet hij schaal hebben, zegt hij tegen zijn beleggers. De aankoop van iCentre in maart dit jaar moet voor de cash gaan zorgen die in de Sabon-winkels achterwege blijft. Het bedrijf zal dit jaar groeien van die krappe tien miljoen euro omzet naar 243 miljoen euro omzet. Daarmee zegt hij voor het eerst zwarte cijfers te gaan schrijven.

Maar dan moet de hele financieringsoperatie wel slagen. Ultee, die naast iCentre ook het Belgische iSwitch er direct bij kocht, moet het buiten de banken om doen. ABN Amro heeft hem 4,5 miljoen euro geleend, maar kan als het wil de lening opeisen. Ook heeft hij een groot deel van de participanten moeten uitkopen die sinds 2010 zijn ingestapt. De overname en het financieel afwikkelen van zijn 'oude schulden' wil hij dus doen door het herplaatsen van zijn aandelen.

Hij heeft hiertoe in april het aandeel gesplitst om het beter verhandelbaar te maken en sindsdien probeert hij particulieren enthousiast te maken voor zijn “volksaandeel”. Zo schoof hij bij Harry Mens aan zijn stukken aan te prijzen en hield hij een online seminar bij de beleggingssite IEX. Of het Ultees charmeoffensief zal slagen, dat zal spannend worden. De koers werkt voorlopig in ieder geval niet mee. Vanochtend om 10.30 noteerde het aandeel vijftig eurocent onder de introductieprijs van 6 euro. Wordt vervolgd dus.

Eric Outenaar