Helden van Silicon Valley: Kevin Hartz

04/16/2014 - 18:16
Serial ondernemer en investeerder Kevin Hartz, een van de eerste business angels van PayPal, was in Nederland om zijn boekingsite Eventbrite te promoten. Volgens hem valt of staat het succes van een startup bij het samenstellen van het team. "Een verdienmodel is ondergeschikt."

De serie 'Helden van Silicon Valley' portretteert elke week een persoon die furore in het bedrijfsparadijs van Amerika heeft gemaakt. Kevin Hartz is oprichter van Eventbrite, Xoom en ConnectGroup. Hij investeerde in verschillende succesvolle startups, zoals PayPal, Yammer, AirbnB en Pinterest.

Waar heb jij je succes aan te danken?

"In de eerste plaats had ik geluk. In 1998 startte ik mijn eerste bedrijfje, een high-speed internetprovider voor de hotelbranche. Nog voordat het daadwerkelijk echt van de grond kwam, kon ik het na vier maanden alweer verkopen aan een beursgenoteerd bedrijf. Toen ik vlak voor de bubble het bedrijf verliet, kon ik dit geld aanwenden voor mijn allereerste investeringsactiviteiten.

Tijdens de bubble zag ik dat PayPal een van de weinige bedrijven was die niet alleen de beurskrach overleefde, maar ook sterk wist te groeien. Het was een goede beslissing om daar in 1999 mijn eerste spaarcenten in te steken. De rest van mijn carrière heb ik daar veel aan gehad."

'De markt vertoonde het afgelopen jaar teveel kenmerken van een bubble. Dan investeer ik liever niet'

Blijkt dat uit het feit dat je in 2001 met Xoom startte? Dat is net als PayPal een geldservice.

"Uit PayPal heb ik heel veel lessen getrokken. Maar de belangrijkste les had niet te maken met de markt waarop het zich begeeft. Echt inspirerend voor mij was de manier waarop oprichter Peter Thiel het bedrijf leidde. Hij stelde een erge sterke board of directors aan. Ga maar na: Elon Musk richtte later Tesla op, Jeremy Stoppleman richtte Yelp op, Reid Hoffman richtte LinkedIn op, David Sachs richtte Yammer op, en Roelof Botha werd partner bij Sequoia Capital. Echt een fenomenale groep mensen."

Eventbrite

Eventbrite is een tool voor evenementregistratie. Met de tool kun je een pagina aanmaken waarop je tickets verkoopt, uitnodigingen verstuurt en online bij kunt houden wie er aanwezig zullen zijn. Eventbrite is volledig webbased en kost niets zolang het event ook gratis is. Als je kiest voor verkoop van tickets via Eventbrite kost dat je 2,5 procent plus 0,99 dollar per ticket (met een maximum van $9,99). En als je voor creditcardbetaling kiest betaal je nog eens 3 procent extra. Tot op heden zijn via Eventbrite ruim 62 miljoen tickets gekocht en geregistreerd, voor evenementen in ruim 170 landen.

Hartz: "Ik zag in 2006 dat er weinig innovatie in de ticketingindustrie was. Voor grote publieke evenementen, zoals concerten en sportwedstrijden, was het in orde, maar voor kleinere events als conferenties, netwerkborrels en workshops niet. Daarom begon ik met Eventbrite. Toen Facebook in 2008 als een komeet in gebruik steeg, was het logisch dat we ons op die social media-trend gingen focussen. Facebook is nu onze grootste verkeersbron."

Hoe kijk jij nu tegen het samenstellen van een team aan?

"Belangrijk is dat je niet alleen je eigen medewerkers als je team beschouwt. Ook je netwerk kan daar deel van uitmaken. Zo betrok ik in 2006 een kantoor, met een aantal van de mensen die ik zojuist noemde. Al die bedrijven die zich daar vestigden, zijn het goed blijven doen. We wisselden kennis uit, waren erg close met elkaar, en stuwden elkaar zo naar grote hoogten. Dat heeft de prestaties van Eventbrite zeker gestimuleerd.

Als ik naar mijn medewerkers kijk, dan weet ik dat die zeer kritisch selecteer. Je moet voor de beste talenten gaan, daar besteed ik de helft van mijn tijd als ceo aan. Wie een technisch geavanceerd team heeft, kan alle obstakels overwinnen. Dan maakt het niet uit of je een verdienmodel hebt of niet.

Een geschikte kandidaat moet veel creativiteit bezitten en een echte teamplayer zijn. Ook is het handig als hij een groot netwerk bezit, al geeft dat niet de doorslag. Zo nam ik een developer aan zonder enig netwerk in Silicon Valley, maar aan hem kon ik al merken dat hij die zo zou opbouwen. En dat deed hij ook."

Geen verdienmodel nodig? Maar je concurrent Plancast moest om die reden juist stoppen.

"Een duidelijk verdienmodel is absoluut een sterk punt van een bedrijf. Maar het is geen vereiste. Plancast beschikte niet over een verdienmodel, maar als de dienst massaal en intensief was gebruikt, had het nog geld kunnen ophalen. Over Facebook deed men eerst ook wat neerbuigend, want het had geen verdienmodel. Maar je ziet wat die site inmiddels oplevert. En om terug te komen op het belang van een goed team: wie zoals Facebook of Pinterest een site creëert waar zoveel mensen naartoe surfen, moet wel over een goed team beschikken."

Waar zou jij nu je geld in willen stoppen?

"Ik ben even gestopt met mijn investeringsactiviteiten (Hartz deed dit samen met YouTube-oprichter Jawed Karim, onder de naam Youniversity Ventures, een bedrijf voor early stage-investments). Reden is dat de markt teveel kenmerken van een bubble vertoonde. Wat dat betreft is er weinig veranderd sinds 2000. Nog steeds zie je eens in de zoveel tijd dat er erg agressief geïnvesteerd wordt in Silicon Valley.

In die situaties treed ik altijd even terug, omdat dan het moeilijker te bepalen is welke startup het goed gaat doen. Kijk alleen al naar al die fotoservices die met veel groeikapitaal de markt zijn opgegaan. De regel is toch dat slechts één a twee van zulke services ook echt de markt gaan veroveren. Maar goed, de markt begint de laatste tijd wat af te koelen, dus wie weet stel ik me binnenkort weer open voor startups."

Lees ook de andere delen van 'Helden van Silicon Valley':

Bas van Essen

Meer over Geen naam