Hoe is het nu met... Gerben Zeijl

04/16/2014 - 18:16
In een zomerserie zoekt Sprout elke week ondernemers op die eerder in de spotlight stonden omdat ze goed bezig waren. Hoe is het ze sindsdien vergaan? Deel 1: Gerben Zeijl (29), ONYX entertainment, die na een paar lastige jaren de stap naar het buitenland maakt.

Zeijl stond in 2008 in Sprouts 25 onder de 25 lijst van meest veelbelovende jonge ondernemers met ONYX entertainment, dat licht- en geluidsinstallaties verhuurt en techniek doet voor congressen, evenementen en beursstands. Dit jaar vierde hij zijn tienjarige jubileum in Parijs, waar hij een nieuwe vestiging aan het openen is. “Een belangrijke stap voor mij. Na tien jaar ga je toch nadenken: ga ik meer van hetzelfde doen of zoek ik een nieuwe uitdaging?”

Toenemende concurrentie

Hij heeft het niet makkelijk gehad, want de entertainmentsector kreeg zware klappen te verduren in de recessie. Veel goede klanten vielen weg, opties werden geannuleerd en bij de klanten die wel bleven veranderde de beslistermijn drastisch - bedrijven beslissen veel later of ze evenementen laten doorgaan en organiseren minder evenementen. “In 2010 gingen we anderhalve ton in omzet naar beneden ten opzichte van 2009. In 2011 zijn we daarom van twaalf man personeel teruggegaan naar zes.”

De sector heeft ook toenemende concurrentie uit Oost-Europa. “De laatste jaren wordt geboden op grote dance-evenementen door bedrijven uit Polen en Tsjechië. Die gaan ver onder onze prijs zitten, daar valt niet tegenop te bieden”, zegt Zeijl. “Maar ook grotere Nederlandse bedrijven met veel personeel zijn al tevreden met betaling van de manuren en transport op een klus. Dan offreren wij een prijs van 60.000 euro voor een groot evenement, maar bieden zij het aan voor 20.000. Daar kun je niet tegenop bieden, want je komt gewoon niet uit voor zo’n prijs.”

Dat spelletje heeft Zeijl een tijdje gespeeld, maar nu doet hij er niet meer aan mee. “We hebben ervoor gekozen om niet te willen concurreren op die mega-evenementen, maar te focussen op de iets kleinere opdrachten. We werken heel breed: van een perspresentatie voor L’Oreal tot de modeshow van Supertrash, en van studentenfeesten tot barbecues”, vertelt hij. “Daarvoor heb je minder spullen nodig, dus kunnen we alles zelf in huis hebben en meer verdienen. Klanten vinden het bovendien fijn dat we zowel de grotere evenementen als de kleine dingen voor ze kunnen doen.”

Nieuwe verdienmodellen

Om toch door te kunnen blijven gaan, paste Zeijl zijn strategie aan en bekeek welke kostenposten aangepakt konden worden. Minder adverteren via Google Adwords, een efficiënter pand huren, overstappen op voip-lijnen voor telefonie - “scheelt 300 tot 400 euro per maand”- en opnieuw huur- en leasecontracten uitonderhandelen. Onderdelen die te weinig rendabel waren, zijn geschrapt, zoals het zelf uitvoeren van reparaties, wat met de opkomst van software in licht- en geluidsapparatuur ingewikkeld en kostbaar is geworden. Ook is er meer focus op de zakelijke markt in de webshops van ONYX, omdat die minder service vereisen dan de consumentenmarkt.

Daarnaast heeft Zeijl een aantal nieuwe verdienmodellen ingevoerd. Allereerst is er de doe-het-zelf-optie: klanten kunnen zelf alle apparatuur aansluiten. Daarvoor krijgen ze een instructiekaartje mee en kunnen ze 24/7 bellen als er iets niet lukt – iets dat overigens maar ongeveer een keer per maand voorkomt. Daarnaast helpt het bedrijf actief om klanten meer te laten verdienen aan hun klanten. “We hebben belangrijke klanten opgebeld met de vraag: wat kunnen we voor jullie doen om samen meer business te krijgen? Daar zijn best wat nieuwe dingen uit gekomen. Wij kunnen bijvoorbeeld ook 3D-tekeningen maken van wat er op een evenement gaat gebeuren, dat kunnen zij weer verkopen aan hun klanten. Daarnaast doen we nu regelmatig evenementen voor klanten van klanten.”

Van de agressieve methoden die sommige concurrenten gebruiken, wil Zeijl ver weg blijven. “Die bellen onze klanten op om te vragen of ze niet liever met hun zaken willen doen. Gelukkig hebben we veel trouwe klanten.”

Parijs

Zeijl kreeg met alle maatregelen zijn kosten flink omlaag, al moet iedereen in het bedrijf nog steeds wel “een tandje harder werken”. Maar het resultaat mag er zijn, want na een spannend jaar neemt ONYX sinds begin dit jaar weer nieuwe medewerkers aan. En ligt de weg weer open voor internationale uitbreiding, met Parijs als startpunt. “Parijs is makkelijk om te beginnen, omdat je er in vijf uurtjes naartoe kunt rijden. Mensen willen er graag met ons werken, want lokale partijen zijn er absurd duur. Fransen rekenen voor een ritje binnen Parijs al meer dan wij zouden vragen voor een ritje van Almere naar Parijs”, illustreert Zeijl. Hij mikt er op de grotere events, zoals perspresentaties, evenementen en feesten.

Zelf spreekt hij geen woord Frans, daarom heeft hij een Franssprekend meisje aangenomen die marktonderzoek deed en nu het bedrijf vertegenwoordigt. Verder blijft de back office gedaan worden vanuit Almere. “In eerste instantie rijden we veel spullen op en neer, daarnaast hebben we een partner waar we van kunnen afnemen”, legt Zeijl uit. “Het is niet zo moeilijk; veel kan via internet en de telefoon, en we rijden zo naar Parijs als het een keer nodig is.” Als Parijs goed gaat, kijkt hij verder naar uitbreidingsmogelijkheden. “We hebben ook al klussen gedaan in Barcelona en op Ibiza. Dat lijkt me wel wat.” 

Karin Husslage
Karin Husslage is hoofdredacteur van Sprout

Meer over Internationaal