Zo werd Harley-Davidson groot

16 apr 2014 - 18:30
Harley-Davidson wist zijn motorfietsen te verkopen aan het Amerikaanse leger en zo flink te groeien. Tegenwoordig speelt het in op de nostalgische gevoelens van babyboomers.

 

Wie is de oprichter?

Wie nu een beetje avontuurlijk is ingesteld en wil ondernemen die begint iets in de internetwereld. Aan het begin van de 20ste eeuw bevonden ‘de cowboys’ zich in de opkomende markt voor massamobiliteit. Zo kwam het dat William Harley en Arthur Davidson, twee jeugdvrienden die allebei ingenieur wilden worden, in 1903 in Wisconsin begonnen met de bouw van hun eerste motoren. Een schuur diende als fabriekslocatie en hun eerste probeersels hadden meer weg van een veredelde fiets dan van het huidige ronkende mannenspeelgoed. Doordat ze er relatief vroeg bij waren, wisten ze tijdens beurzen de aandacht naar zich toe te trekken. Toen ze overstapten op zwaardere motoren, met een motorinhoud van meer dan 400cc (de V-twin modellen), begon hun bedrijf op gang te komen. In de tien jaar na de oprichting groeide de productie van een paar honderd per jaar naar meer dan 10.000 motorfietsen per jaar. Tijdens de Eerste Wereldoorlog haalden de ondernemers het leger binnen als klant. In 1920 was Harley-Davidson mede daardoor uitgegroeid tot de grootste motorfietsenproducent in de wereld (aanwezig in 67 landen).

Hoe veranderde zijn product de markt?

Dat Harley-Davidson het leger als klant kreeg was naast een belangrijke impuls voor de productie eigenlijk ook de grootste marketingtool die de ondernemers zich maar hadden kunnen wensen. Overal in de door Amerikanen bevrijde gebieden reden soldaten op de glimmende motorfietsen rond. Ook volgden de modellen in de beginjaren elkaar in rap tempo op. De ingenieurs zorgden ervoor dat alle innovaties snel werden doorgevoerd. De motoren werden ingezet op motorraces, waar weer de pers was - radio en film waren toen de nieuwe media. Ze wisten dus veel pr rondom hun merk te genereren.

Het belangrijkste van Harley Davidson was misschien wel dat het als een van de weinige fabrikanten is gelukt om de Grote Depressie in de jaren dertig te overleven. Het bedrijf deed dat door tijdelijk van businessmodel te veranderen en de kennis van motoren te gebruiken voor het maken van industriële productielocaties. Dat werd onder de New Deal van president Franklin Roosevelt gestimuleerd. Door ook tijdens de Tweede Wereldoorlog leverancier van het leger te worden werd de marktmacht van de fabrikant steeds groter. Ook wist het in het kader van de wederopbouw een aantal belangrijke aanbestedingen te krijgen in de Europese markt.

Hoe staat het er nu voor?

Vanaf de jaren zeventig kwamen de Japanse merken op. Die bleken het stokje over te nemen als het gaat om vernieuwing. Harley levert al jaren niet meer de meest technische geavanceerde fietsen. Het minder innovatieve Harley klopte aanvankelijk aan bij de overheid om bescherming via importtarieven. Dat had op de lange termijn weinig succes. Wat Harley toen is gaan doen, is wel slim. Het is van zijn zwakte een sterkte gaan maken. Het is bewust blijven vasthouden aan de oude modellen om daarmee in te spelen op nostalgie. Op die manier heeft het een hele generatie babyboomers en motorclubs aan zich weten te binden. Hoewel het bedrijf de door de recessie van 2009 is geraakt, is het nu goed bezig om in India mannen met een midlifecrisis aan zich te binden.

Lees ook over het groot worden van:

Albert Heijn Aldi Auping
Barclays Beter Bed Bolletje
'BV Berlusconi' Chupa Chups Coca-Cola
     
EasyJet Fokker Gazelle
Goldman Sachs Google Grolsch
     
Harley-Davidson Heineken Ikea
Lego Levi Strauss New York Pizza
     
Ralph Lauren Research in Motion Rupert Murdoch/ News Corp
Shell Sony Stork
     
Thomas Cook Toyota Verkade
Wal-Mart Walt Disney Company Zara