Helden van Silicon Valley: David Sacks

16 apr 2014 - 18:15
De oprichter van Yammer, David Sacks, denkt dat Silicon Valley niet meer het hof van eden is, zoals het nu bekend staat. Ondernemers moeten uit de buurt van Microsoft, Google, Apple, Facebook en Amazon blijven, als ze zelf een imperium willen bouwen. "Zoek niet hun markt op, want deze bedrijven zijn in staat om je idee zo te kopiëren."

'Ik denk dat de wijze waarop we Silicon Valley momenteel kennen, tot een einde komt'. Met die woorden bracht Yammer-ceo David Sacks afgelopen maand een lange, goed gelezen discussie op zijn Facebookpagina op gang, waarna alle bekende Amerikaanse media zijn bijdrage oppikten. Bekende vc's als Mark Suster, Marc Andreessen en Shervin Pisheva discussieerden met Sacks over zijn stellingname. Die luidt: vermijd de mainstream markten zoals muziek, social media, chat en zoekmachines. Heersers op deze markten, zoals Microsoft, Apple, Google en Facebook, staan inmiddels zo sterk, dat ze je niet meer de ruimte geven om daar de dominantste partij te worden. "De nieuwe groeisuccessen in Silicon Valley moeten niet onder deze Redwoods van de grond komen", zegt hij tegen Sprout. Redwoods zijn de hoogste bomen ter wereld, die niet toevallig voornamelijk aan de Californische kust groeien. Sacks: "Er groeien bijna geen planten meer onder. En ik zou startups willen adviseren daar lering uit te trekken."

'Niet het einde van The Valley'

Startups moeten meer de grenzen van Silicon Valleys mogelijkheden opzoeken. Ondernemers hoeven zich dus niet zorgen te maken dat het succes van Silicon Valley zijn einde nadert, zoals een aantal van hen op dacht te maken uit zijn Facebookpost. "Ik denk niet dat dit het einde is van Silicon Valley, noch het begin van het einde. Wel denk ik dat dit het einde van het begin is", herhaalde hij de zinnen die hij eerder in een studio-interview ook uitsprak tegen persbureau Bloomberg (zie video). "Ik bedoel daarmee dat het internet niet langer te beschrijven is als een jong, onvolgroeid bos. Dat was de wijze waarop we de afgelopen jaren het internet hebben leren kennen. Inmiddels staan er gigantische bomen, met takken met een enorme overkoepelende reikwijdte. De uitdaging is daarom voor startups om de randen van het bos op te zoeken, waar nog open, onvolgroeid land is."

Zoek naar traditionele industrieën

Het voordeel volgens Sacks is dat het denkbeeldige bos, Silicon Valley, nog ver zal uitdijen de komende jaren. Dat levert volop kansen op. "Ik ben nog altijd optimistisch. Er is nog een groot aantal traditionele industrieën die efficiënter zouden kunnen werken dankzij software- en internetoplossingen. Die trend zal nog een tijd voortduren, en daar liggen kansen voor startups." Sacks stelt voor om meer oplossingen te bedenken voor de zorg en voor het onderwijs. "En zo zijn er nog veel meer traditionele industrieën, waar weinig innovatie plaats vindt. Ik investeer daarom nu bijvoorbeeld in Uber en Cherry, die de taxi- en de autowasindustrie innoveren. Verder zou ik me focussen op mobiele oplossingen, omdat de behoefte aan oplossingen on-the-go erg groot wordt."

Wat nu?

Aan deze eigenschappen moet een toekomstige startup volgens Sacks voldoen: (bron: zijn Facebookpagina)
"In order to create a successful new company, you have to find an idea that (1) has escaped the attention of the major Internet companies, which are better run than ever before; (2) is capable of being launched and proven out for ~$5M, the typical seed plus series A investment; and (3) is protectable from the onslaught of those big companies once they figure out what you're onto. (4) is defensible from a patent standpoint."

Voordeel: er is meer geld beschikbaar

Waar Sacks zegt dat entrepreneurs zoveel mogelijk van de gebaande paden af moeten, ziet hij dat de route naar succes in financieel opzicht juist simpeler is geworden. Ten eerste door de beschikbaarheid aan digitale hulpmiddelen. "De productiekosten op internet zijn vanaf begin af aan al laag. Maar nu zijn er zoveel tools voor het produceren en distribueren van software en content, dat de benodigde tijd en dus de kosten veel verder omlaag zijn gegaan." Daarnaast constateert ook Sacks, zoals zovelen, dat er meer venture capital beschikbaar is. "Het voordeel voor de huidige vc's is dat ze wat kunnen leren van de eerste generatie vc's. Het wereldje in Silicon Valley is heel klein. Mensen bellen mij of iemand anders op om te vragen of een bedrijf inderdaad de moeite waard is om geld in te steken."

Niet te lang 'lean' zijn

Sacks waarschuwt dat startups niet te lang lean moeten willen blijven. "De lean startup filosofie van Eric Ries, waarbij je het product zoveel mogelijk aanpast op de behoeften van de doelgroep, is een heel goed hulpmiddel voor ondernemers. Maar sommige ondernemers draven het door. Het is heel moeilijk exact je bedrijfsvoering en doelgroep te valideren. Soms moet je er gewoon voor gaan, je gut feeling volgen." Sacks wijst erop dat hij de behoefte aan Yammer ook niet kon onderbouwen met data. "Niemand had echt geloof in de toegevoegde waarde van Yammer, maar ik wist dat de dienst handig zou zijn. Maar ik kon het ook niet hard bewijzen met cijfers. Dan kun je tevergeefs tonnen geld uitgeven aan marktonderzoek, maar op een gegeven moment is het beter om gewoon te bouwen."

De 1,2 miljard dollar overname van Yammer

Meer geld dus, maar minder speelruimte op de markt. Dat is de boodschap van David Sacks. Is dat de reden dat Yammer ook ervoor koos om onderdeel te worden van de grote moloch Microsoft? Sacks gaf in mei immers liever de voorkeur aan een grote zak met geld, in plaats van Yammer zelfstandig groter en groter te laten groeien. "Wij hebben er inderdaad voor gekozen deel te worden van Microsoft, omdat zij ons veel sterker maken. Zo zijn we nog beter in staat om onze uitdagers op de lange termijn te blijven verslaan."

Nu denkt hij dat Yammer in feite ook de Redwood van de sociale netwerken voor bedrijven is. "Veel bedrijven proberen ons te kopiëren, ja. Ook in Nederland met Speakap? Dat wist ik niet. Zijn ze goedkoper? Maakt niet uit. We hebben inmiddels al een grote voorsprong op hen genomen. 85 procent van de Fortune 500-bedrijven is op Yammer te vinden. Technisch zit ons product ook erg goed in elkaar. Welk bedrijf Yammer gebruikt, wil niet anders meer. Zeker niet met Microsoft achter ons."