Helden van Silicon Valley: Sean Parker

04/16/2014 - 18:14
Sean Parker, multimiljardair en medeoprichter van Napster en Facebook, beklaagde zich deze week weer over machtswellust en hebzucht onder ondernemers en vc's in Silicon Valley. En als hij dat zegt, dan berichten de media daar uitgebreid over. Tijd om hem te leren kennen.

Wie is Sean Parker precies?

Parker hoeft zich niet meer te introduceren. De multimiljardair geldt als het enfant terrible van de internetindustrie: getalenteerd en succesvol, maar ook controversieel. Als tiener hackte hij het systeem van een Fortune 500-bedrijf, maar de FBI betrapte hem. Hij was medeoprichter van de populaire muziekdienst Napster, maar die website werd al na twee jaar procederen neergehaald door de muziekindustrie. Hij was ook een van de oprichters van het voor miljoenen dollars verkochte Plaxo, een dienst die automatisch contacten update, maar hij werd voortijdig door investeerders de deur uitgewerkt (Sequoia Capital en Ram Shriram zouden hem zelfs met privé-detectives hebben laten schaduwen). Het meest bekend is hij natuurlijk door zijn veelbesproken rol bij Facebook, waar hij Mark Zuckerberg hielp aan zijn eerste serieuze geldinjectie maar ook door betrokkenheid bij een cocaïnefeestje al snel weer de boardroom moest verlaten. Sindsdien laat hij zich echter niet meer ergens weg sturen: door een aandeel in Facebook is hij een van Silicon Valley's meest vermogende mensen. Het geeft hem de kans te investeren in Spotify, een dienst die naar zijn zeggen wél wat voor de muziekindustrie oplevert.

De serie 'Helden van Silicon Valley' portretteert twee keer per maand een persoon of onderneming die furore in het bedrijfsparadijs van Amerika heeft gemaakt. Bekijk ook de portretten van David SacksSteve Blank, Kevin Hartz, Rob Bernshteyn, Paul Graham en Bill Hewlett en David Packard.

Wat doet hij nu?

De afgelopen jaren stond hij vooral te boek als geldschieter van Spotify en als board member van The Founders Fund, een door Peter Thiel geleide investeringsmaatschappij. Maar daar is inmiddels verandering in gekomen met de oprichting van Airtime, een soort kruising tussen de videochat van Skype en Chatroulette die hij samen met zijn oude Napster-vriend Shawn Fanning liet ontwikkelen. Parker lijkt echter zijn gouden hand in goede zaken verloren te zijn: nadat hij vc's heeft verleid om 33 miljoen dollars te investeren, trekt het portaal twee maanden na de start maandelijks maar tienduizend bezoekers. En dat na een launch waarbij hij alle bekende Amerikaanse film- en muzieksterren van stal haalde.

Is hij nog altijd controversieel?

Hij komt nog altijd discutabel in het nieuws, voornamelijk via prikkelende uitspraken. Hij stelt onder meer dat de Occupy-beweging slechts bestaat uit een verveelde groep werklozen die willen feesten. Verder deed hij gewaagde uitspraken over Spotify, dat volgens hem door Apple in de VS werd tegen gewerkt omdat het in twee jaar tijd meer voor de muziekindustrie zal omzetten dan iTunes. Desgevraagd en desondanks noemde Patrick Carney, bandlid bij The Black Keys, hem toch een asshole, die de muziekindustrie heeft kapot gemaakt. Ook reageerde Parker op Twitter geïrriteerd op een artikel van een Inc-journalist, die ter discussie stelde of zijn rol bij Facebook eigenlijk wel veel voorstelde.

Dit was zijn repliek: @J_M_McDermott: Zuckerberg created "Thefacebook" but he was not technically/legally/conceptually any more a founder than me/Dustin/Eduardo....There were only three legal founders of Facebook: me, Dustin Moskovitz, and Mark Zuckerberg.......This was substantiated by every company legal document from inception...The product designs that I implemented at Facebook for photos, feed and share were originally designed by me in 2003/2004...... Where did they come from? I designed them for Friendster, Inc. and they never managed to implement them."

En toch heeft Parker het over ethiek in Silicon Valley?

Ja, absoluut. In een interview met AllThingsD zei Parker dat momenteel er een erg giftige sfeer heerst in Silicon Valley. Veel ontwikkelaars die nu een bedrijf oprichten, doen dat niet vanuit passie, maar puur vanuit een lust naar geld. Intussen zouden veel van dit type ondernemers onterecht groeikapitaal ontvangen van angels die bij grote bedrijven als Google en Facebook werken, 'alleen maar omdat ze het spel willen meespelen'. "Ze willen ook graag aan tafel zitten. Het heeft niet zozeer meer met investeren te maken, maar meer met gokken."

Parker heeft eenmaal in een interview met CNET ruim context geboden rond zijn visie over het Silicon Valley van nu. Daarin vertelt hij onder meer dat terwijl er nu teveel vc's zijn, er acht jaar geleden juist te weinig waren. "Er was een enorme inefficiëntie in de markt zes à acht jaar geleden, want er was niet genoeg startkapitaal. Het was voor The Founders Fund (de investeringsmaatschappij die hij met Peter Thiel runt) de kans om de markt op te gaan om die leegte op te vullen. Andere business angels waren destijds te schichtig."

Inmiddels ziet hij dat het speelveld radicaal is veranderd. "Nu heb je mensen die bij al die grote internetbedrijven werken en denken dat hun tijd gekomen is om te ondernemen en te investeren. Ze zijn een tijd in loondienst en denken daarna veel geld te verdienen. Maar vaak is dat precies het verkeerde voor hen om te gaan doen. Zij zullen waarschijnlijk hun eigen zuurverdiende geld verkwisten, of dat van iemand anders." Wat deze mensen volgens Parker missen, is het echte ondernemers-dna. "Ze denken dat het bouwen van een prototype al genoeg is. Dat terwijl het runnen van een start-up hetzelfde is als het eten van glas. Je moet ervan kunnen genieten om de smaak van je eigen bloed te proeven."

Hoe groot is de kans dat je hier met hem over kan praten?

Hij is vrij toegankelijk. Parker verschijnt als spreker op techconferenties en feestjes als SXSW, TechCrunch Disrupt en LeWeb. Verschillende geslaagde en (nog) niet geslaagde Nederlandse ondernemers blijken hem te hebben kunnen toevoegen aan hun LinkedIn-lijst (al heeft hij twee LinkedIn-profielen, waarvan er een minder dan 100 contacten bevat). Het aantal startups waar hij als business angel in investeert, is echter niet groot. Spotify is een van de weinige publiek bekende wapenfeiten.

Meer over Geen naam