‘We zijn de Airbnb van 3D-printen’

3D printen is helemaal hot. Niet alleen als nieuwe manier van produceren voor  bedrijven, maar ook bij de consument. 3D Hubs helpt die markt te ontwikkelen. Aan het woord is medeoprichter Bram de Zwart. 

Wat doet 3D Hubs?

'We bieden een online platform dat eigenaren van 3D-printers verbindt met mensen die iets willen 3D-printen. We worden vaak de Airbnb voor 3D-printen genoemd.’

Hoe werkt het?

'Een klant kan één van de ontwerpen selecteren die op onze website staan of een eigen ontwerp uploaden. In dat geval checkt onze software of het ontwerp dat je uploadt ook daadwerkelijk printbaar is en past indien nodig het model aan. De klant ziet daarna een lijst met alle printlocaties in zijn omgeving en de prijzen, levertijden, ratings en met welke materialen er geprint kan worden. Printereigenaren hebben bij hun aanmelding al aangegeven wat hun opstartkosten en prijs per kubieke centimeter materiaal is. Nadat de klant een aanbieder heeft geselecteerd, sturen we de opdracht door naar de printereigenaar. Als die de opdracht accepteert, betaalt de klant via PayPal of creditcard. Als het object geprint is, kan de klant het laten bezorgen via een pakketdienst of het zelf ophalen. We zien dat de meeste mensen op de fiets springen. Ze willen graag een praatje maken met de printereigenaar en de 3D-printer zien.'

3D-printing heeft alles in zich van een game changer'

Thijs Gitmans (Peak Capital)

Wat wordt er geprint?

'Ongeveer 50 procent van onze orders komt van bedrijven en 50 procent van consumenten. Die eerste groep neemt met name prototypes of schaalmodellen af. Denk aan architecten of ontwerpbureaus. Consumenten printen voornamelijk gadgets en gebruiksartikelen, zoals een bloemenvaas, armband of een plastic citruspers. Ook zijn bijvoorbeeld de gepersonaliseerde iPhonehoesjes erg in trek.'

Wie zijn de oprichters?

'Brian Garret en ik. We hebben aan een technische universiteit gestudeerd en zijn 3D Hubs begin dit jaar gestart. We werkten hiervoor bij Freedom Of Creation, de Amsterdamse pionier die 3D-printen al jaren geleden in de designwereld en ook aan consumenten introduceerde. Brian was daar in dienst als ontwerper en ik was productmanager. Na 4 jaar in dienst - het bedrijf was inmiddels overgenomen door de Amerikaanse marktleider - vonden we het tijd voor onszelf te beginnen. In de kroeg hebben we toen ons eerste plan bedacht. Vervolgens hebben we dit jaar het acceleratorprogramma van Rockstart doorlopen.'

Wie zitten op 3D hubs te wachten?

'Er zijn meer dan 100.000 eigenaren van 3D-printers in de wereld en dat aantal is groeiende. 75 procent daarvan is in handen van particulieren: hobbyisten en mensen die ze ook gedeeltelijk professioneel gebruiken. Denk aan ingenieurs en ontwerpers. We hebben een enquête gedaan waaruit blijkt dat 95 procent van de tijd de printers stof staan te verzamelen. Er is behoefte onder die groep om extra te verdienen met hun printer. Bovendien vinden ze het leuk om met anderen in contact te komen. De consumenten vinden het leuk om zelf dingen te maken en producten te personaliseren. Je ziet ook grote bedrijven als Nike en Nokia daar op inspringen. Ook raken peer to peer-sites, zoals Airbnb en Peerby, steeds meer ingeburgerd. Consumenten vinden het steeds belangrijker om lokaal met anderen in contact te komen. We denken op het juiste moment een gat in de markt op te vullen.'

Jullie veranderen het spel?

'In zekere zin wel. Die potentie is er. We hopen echt iets te veranderen aan de inefficiëntie van massaproductie. Neem dit voorbeeld: via onze site worden hoesjes voor Go Pro-camera's gemaakt. Zo'n hoesje kost in de winkel 45 euro. Het wordt in China gemaakt, dan naar Go Pro verscheept in de VS om vervolgens in Europa te worden uitgeleverd. De levertijd voor de klant is 1 tot 2 weken. Via onze site zijn mensen in staat hetzelfde hoesje voor 15 euro 'om de hoek' te laten maken en het 2 dagen later in huis te hebben. Als je deze manier van denken ook op andere producten toepast, ben je bezig dingen echt te veranderen.'

Wat is het verdienmodel?

'We verdienen geld door per order 15 procent commissie te vragen van de printereigenaar. We denken ook na over aanvullende vormen van inkomsten, maar daar kan ik nog niet op ingaan.'

Hoe loopt het?

'We gingen er in ons meest optimistische scenario vanuit dat we 2013 uit zouden gaan met 1.500 productielocaties. Dat is overtroffen. We hebben inmiddels 2.000 eigenaren aangesloten. Over het aantal geregistreerde klanten kan ik niets zeggen, behalve dat het een veelvoud is. Ook hebben we een goed team van 10 mensen op kunnen tuigen en hebben we een kantoor in New York geopend. Daar wordt gewerkt aan businessdevelopment en marketing gericht op de Amerikaanse markt. Daarnaast hebben we wereldwijd in veel steden zogeheten “Mayors” aangetrokken. Die organiseren bijvoorbeeld events rondom 3D-printen. We sponsoren dat soort events, omdat het in ons belang is dat veel mensen meer over de mogelijkheden van 3D-printen te weten komen.

Nog geld nodig?

'Nee, we hebben net een investering gehad waarmee we ons platform wereldwijd kunnen opschalen. Vier Nederlandse ondernemers hebben in ons geïnvesteerd, onder wie Marcel Beemsterboer, de oprichter van Vakantieveilingen. Ook heeft het Britse Balderton Capital geld in ons gestoken. We zijn door dat grote fonds gescout. Dat had vanuit hun netwerk over ons gehoord. Het ging uiteindelijk ontzettend snel. We mochten een presentatie geven tijdens de partnermeeting op maandag. De partners gaven ons een uur de tijd om ons verhaal te houden. Binnen 2 dagen waren de contracten getekend.' 


Wat vindt Thijs Gitmans (Peak Capital) van deze dienst?

Thijs Gitmans van durfinvesteerder Peak Capital is onder de indruk van 3D Hubs, maar wijst ook op een aantal uitdagingen. 'Over de vraagkant heb ik nog mijn twijfels.'   

3D Hubs zit helemaal in de hippe hoek: 3D-printen, collaborative consumption en een vergelijking met Airbnb. Wat wil je nog meer? Maar de mannen van 3DHubs hebben dan ook een even simpele als vernuftige toepassing bedacht: een peer-to-peer netwerk voor 3D-printers. Voor veel mensen nog een ver-van-mijn-bedshow en ook ik heb geen idee hoe de 3D-printmarkt zich gaat ontwikkelen. Maar 3D-printing heeft alles in zich van een game changer, die de productieketen van sommige artikelen op zijn kop kan zetten.

Het zal een van de redenen zijn dat 3D Hubs recentelijk zoveel aandacht heeft gekregen. Zowel van media als ook van investeerders. Het is ze als een van de weinige Nederlandse startups gelukt om in hun eerste serieuze financieringsronde een gerenommeerd venture capital-fonds uit de UK aan boord te krijgen. Knap werk. En het tempo waarin ze nieuwe printfaciliteiten aansluiten is ook indrukwekkend. Wekelijks lees ik over nieuwe steden die ontsloten worden. Ook slim: 3D Hubs combineert een wereldwijd platform met lokale beleving, door via zogenaamde 'mayors' lokale communities te creëren. 

3D Hubs is een marktplaats. Wat betekent dat ze zich zowel om de aanbod als de vraagkant moeten bekommeren. Teveel aanbod zonder vraag leidt tot ontevreden printfaciliteiten en dat is bedreigend voor je succes. Over de vraagkant heb ik nog mijn twijfels. Je zult heel wat orders over je platform moeten zien gaan om 1.500 printfaciliteiten tevreden te houden. Het doel is per slot van rekening dat de printers minder vaak stilstaan. Een of 2 printjes per week zet dan niet echt zoden aan de dijk. Maar 3D Hubs is er ook nog relatief vroeg bij, denk ik. Over een aantal jaar zal het printen van gebruiksvoorwerpen veel meer gemeengoed zijn.

De startup heeft een aantal concurrenten, waaronder het uit Nederland afkomstige Shapeways, die eigen printfaciliteiten hebben en zich in mindere mate positioneren als een lokale community. Toetredingsdrempels voor concurrenten zijn beperkt. Dat is een nadeel. Tegelijkertijd lijkt op dit moment het ontwikkelen van de markt en het bewustzijn dat we allemaal aan de slag kunnen met 3D-printen een belangrijkere uitdaging dan het buiten de deur houden van concurrenten. Een aantal sterke 3D-printpartijen kunnen elkaar helpen om dit bewustzijn te creëren.

Dit zou wel eens een mooi Nederlands startupsucces kunnen worden

Een ander risico is dat printers en gebruikers elkaar buiten je platform om gaan vinden. Dat risico is groter als je je er, zoals 3D Hubs, met name op richt lokale partijen met elkaar in contact te brengen. De commissie van 15% kan bij grotere orders de moeite lonen om 3D Hubs over te slaan. Je moet dus zorgen voor lock-ins in je systeem, zoals bijvoorbeeld garantie op het resultaat, gebruiksgemak en beloningen als je vaker van het systeem gebruikmaakt. 

Genoeg uitdagingen dus. Maar de eerste tekenen zijn veelbelovend. Het team, dat uit de 3D-printbusiness komt, lijkt snel vorderingen te maken en heeft zijn pr goed voor elkaar. Als ze erin slagen om niet alleen aan de aanbodkant maar ook aan de vraagkant de groei voor elkaar te krijgen dan zou dit wel eens een mooi Nederlands startupsucces kunnen worden. 

Elke ochtend...

X
het belangrijkste ondernemernieuws in jouw mailbox? Gegarandeerd Sprout-stijl!