Hoe startup Grenzelooswerk uit het diepe dal van de coronacrisis klom

Grenzelooswerk

Tijdens de lockdown verdampte vrijwel de gehele omzet van startup Grenzelooswerk, maar de Leeuwardense uitzender lijkt zich razendsnel te hebben herpakt. Sterker nog, het bedrijf schrijft betere cijfers dan een jaar geleden. ‘Door de coronacrisis willen jongeren juíst in het buitenland werken.’

Toen we de Leeuwardense ondernemer Casper Lemmen in de tweede helft van maart spraken, ging zijn startup Grenzelooswerk door een diep dal. Het bedrijf koppelt veelal jonge werkzoekenden aan werkgevers in het buitenland. Door de coronacrisis gingen landen wereldwijd op slot en bleven vliegtuigen aan de grond. Jongeren die namens Grenzelooswerk waren uitgezonden, keerden en masse terug en opdrachtgevers pauzeerden hun samenwerkingen met de uitzender. In slechts een paar dagen tijd verdampte 95 procent van de omzet van Grenzelooswerk. De Friese twintiger beschreef zijn leven indertijd als een ‘rollercoaster’.

Hogere omzet

Nu, ruim drie maanden later, kunnen Lemmen en zijn zakenpartners Rémon Wobbema en Gijs Kingma opgelucht ademhalen: hun startup doet weer volop zaken. Sterker nog, de omzet van Grenzelooswerk lag afgelopen maand boven die van juni afgelopen jaar, stelt Lemmen. Wekelijks zegt hij nu vijftien tot twintig mensen aan werk over de grens te helpen.

Lemmen mag dan minder opdrachtgevers met seizoenswerk hebben, omdat het – om maar wat te noemen – niet al te best gaat met de horeca, hij weet dit gat op te vullen met vacatures voor een langere periode – veelal kantoorwerk. Bovendien heeft hij er enkele nieuwe opdrachtgevers bij, die hun vacatures elders niet konden slijten.

‘We zien dat de coronacrisis er juíst voor zorgt dat onze doelgroep graag in het buitenland wil werken’, zegt Lemmen. ‘Zo is ons Nederlandse websitebezoek in vergelijking met juni afgelopen jaar met 65 procent gegroeid en het Duitse met wel 185 procent.’ Vinden jongeren dat dan niet hartstikke eng? Het coronavirus raast immers nog steeds over de wereld. ‘Dat zou je zeggen, maar onder de jongere generatie heerst er minder angst voor het virus’, zegt Lemmen. 

Wat in ieder geval meehelpt, stelt hij, is het feit dat zijn bedrijf de afgelopen maanden extra inzette op het begeleiden van de jongeren. Zo nam Lemmen drie nieuwe mensen aan die vragen beantwoorden van uitgezonden jongeren. Ook stelde Grenzelooswerk een wekelijks contactmoment in met alle opdrachtgevers, om op de hoogte te blijven van de ontwikkelingen. Indien de jongeren bij aankomst eerst twee weken in quarantaine moeten, doen ze dit samen met andere jongeren – hun nieuwe huisgenoten. ‘Ze zitten allen in hetzelfde schuitje en connecten veel sneller.’

Zuidelijke landen populair

Er is veel animo voor vacatures in Zuid-Europa

Je zou zeggen dat het gros van de jongeren dezer dagen ook weer niet té ver van huis aan de slag wil gaan, dus in Duitsland, België en eventueel Frankrijk. Toch blijkt ook dat beeld niet te kloppen, stelt Lemmen. ‘Wij zien juist dat meer mensen voor een langere periode in zuidelijke landen gaan werken, dus in Griekenland, Portugal en Spanje. Ik kan dat goed begrijpen, aangezien het weer er een stuk beter is. In Duitsland zijn onze klanten bovendien wat strikter. We werken er bijvoorbeeld samen met Zalando en daar kunnen nu pas de eerste Nederlanders weer starten.’

Nieuws over het coronavirus is essentieel in deze tijden, weet Lemmen. Om niets te hoeven missen, heeft hij een paar mensen in de organisatie aangesteld om het laatste coronanieuws te verzamelen en in een speciale WhatsApp-groep te plakken. Van klanten krijgt hij daarnaast geregeld een update over de situatie in bepaalde steden. ‘Je merkt daardoor wel dat veel scenario’s negatiever worden voorgesteld dan ze in feite zijn’, zegt Lemmen. ‘In Lissabon, waar we mensen aan de slag hebben, is weer een nieuwe uitbraak. Media melden dat het om heel Lissabon gaat en dat de hele stad in lockdown moet. Dat klopt niet: het centrum is gewoon open, het gaat alleen om een buitenwijk.’

Lemmen mag zijn organisatie dan weer op de rails hebben, voor het eerst in je leven een startup door een crisis leiden was, zoals hij het onlangs op LinkedIn omschreef, een ‘hele opgave’. Hoe pakte hij het aan? ‘We hebben eigenlijk vrij snel tegen elkaar gezegd: hier gaan we sterker uitkomen’, zegt Lemmen. Ook al hadden ze even weinig business, bij de startup hebben ze allerminst lopen nietsen. Zo hebben Lemmen en zijn compagnons een aantal it’ers erbij gehaald, om het verzamelen van data te automatiseren.

'We hebben veel data beschikbaar over waar kandidaten interesse in hebben’, legt Lemmen uit. ‘Bijvoorbeeld waar ze naartoe willen en welk werk ze graag doen. Deze interesses moesten we altijd zelf invoeren in lijsten, maar ze worden nu automatisch ingeladen om zo de juiste campagnes aan de juiste kandidaten te koppelen.’

Grenzelooswerk
Bij Grenzelooswerk werken ze weer in kleine groepjes op kantoor. Links co-founder Rémon Wobbema.

Coronaproof businessmodel

Zelfs het verdienmodel van Grenzelooswerk is flink onder de loep genomen, vertelt Lemmen. ‘Tijdens de crisis werd het opeens heel duidelijk dat we geen recurring verdienmodel hebben. We werken met een eenmalige fee, die de klant betaalt wanneer een werknemer start. Als het vliegverkeer echter stilvalt, heb je niemand die kan starten, dus vallen je inkomsten opeens weg. We zijn daarom nu aan het onderzoeken of we klanten een vast bedrag kunnen laten betalen per maand waarop een werknemer in het buitenland aan de slag is.’

Keren mensen door het coronavirus terug naar Nederland, dan zijn ze niet opeens hun baan kwijt

Je zou het een coronaproof businessmodel kunnen noemen. Om ervoor te zorgen dat het werk van de via de startup uitgezonden jongeren dat ook is, besloot Lemmen te werken aan een systeem voor thuiswerken. ‘Stel dat er in het najaar opeens een tweede golf komt, dan kunnen mensen op het moment dat ze terugkeren naar Nederland gewoon vanaf hun laptop verder blijven werken voor de klant. Hiermee willen we de zorgen wegnemen die mensen hebben bij werk in het buitenland. Als je door het coronavirus terugkeert naar Nederland, ben je niet opeens je baan kwijt.’

De huurbaas van Grenzelooswerk was bovendien coulant, vertelt Lemmen: enkele maanden lang mochten ze de helft van de huur betalen. Lemmens bedrijf heeft tijdens de crisismaanden bovendien gebruikgemaakt van twee overheidsregelingen: de Corona Overbruggingslening (COL) voor startups en de eerste Tijdelijke Noodmaatregel Overbrugging voor Werkgelegenheid (NOW), waardoor Lemmen al zijn medewerkers in dienst kon houden en zelfs zijn fte-bestand licht kon uitbreiden van zeventien naar 22 voltijdsmedewerkers. Van een tweede NOW-regeling maakt de Friese startup al niet meer gebruik. Ze zouden er niet eens voor in aanmerking komen, weet Lemmen.

1,5 miljoen

Een uitbreiding naar Frankrijk stellen we voorlopig uit

Dit jaar verwacht de ondernemer dat de omzet van zijn bedrijf uit zal komen op 1,5 miljoen euro; net zoveel als in 2019. ‘Wel houden we rekening met een verlies, omdat we de organisatie voor dit jaar hadden ingesteld op een verdubbeling van de omzet’, zegt Lemmen. Het bedrijf had voor de uitbraak van het virus forse investeringen gedaan in een rebranding en een uitbreiding naar Frankrijk, legt hij uit. ‘Dit pauzeren we voorlopig, totdat de coronacrisis beter onder controle is.’

Lemmen mag dan blij zijn met de renaissance van zijn startup, hij benadrukt wel ‘voorzichtig’ te zijn met zijn prognoses. ‘Het is heel fragiel. Lissabon kreeg vorige week code oranje, in Catalonië is dat ook alweer het geval in twee gebieden en één nieuwsbericht kan alles weer opgooien. Dat is uitdagend, maar stel dat er een grote tweede golf komt, dan zijn wij daar in ieder geval extra goed op voorbereid.’

Jelmer Luimstra is journalist voor Sprout en Management Team. Hij schrijft over startups, scaleups en nieuwe economie.

Elke ochtend...

X
het belangrijkste ondernemernieuws in jouw mailbox? Gegarandeerd Sprout-stijl!