Snapchat gooit het over een andere boeg: games

In een poging de concurrentie te verslaan en de verliezen te beperken, zou Snapchat zich willen storten op games. Maar of spelletjes daadwerkelijk een cashcow voor het kwakkelende social media-bedrijf zullen worden, valt nog te bezien.

In een interview met Recode eind mei zat Snapchat-oprichter en -ceo Evan Spiegel nog hard af te geven op andere social media, die gebruikers er een wedstrijdje van zouden laten maken wie de meeste likes kregen. Niets van dat alles bij Snapchat, verzekerde Spiegel. Op zijn platform zou het juist draaien om het scheppen van een diepere band tussen gebruikers.

Gameplatform

Toch blijkt slechts een maand later dat Snapchat ook een wedstrijdelement aan zijn app toe wil voegen. Nieuwssite The Information meldt op basis van ingewijden dat Snapchat-moederbedrijf Snap een heus gameplatform zou willen opzetten. Op dit platform kunnen externe developers games ontwikkelen op basis van augmented reality. Gebruikers kunnen die games vervolgens via een speciale app-store downloaden, waarna zij deze op Snapchat kunnen spelen. De al in april verschenen selfiegame Snappables zou hierbij een eerste aanzet zijn van Snap.

Snap zou al een jaar bezig zijn met de ontwikkeling van dit platform, waarvoor het zelfs de Britse startup PlayCanvas zou hebben opgekocht. Dit bedrijf houdt zich bezig met 3D-gametechnologie. Of het lekken over dit gameprogramma een vooropgezet plan van Snap is, blijft onduidelijk. Het bedrijf lijkt in ieder geval niet meer informatie kwijt te willen over zijn gameproject, getuige de vergeefse poging van de Amerikaanse techwebsite TechCrunch het bedrijf om commentaar te vragen.

Terwijl Spiegel zich voor de camera van Recode druk afzet tegen Facebook met zijn gekke likes, doet hij met zijn gameproject precies hetzelfde wat het bedrijf van Mark Zuckerberg al jaren terug deed. Boerderijgame Farmville verscheen al in 2009 voor Facebook. Toen het spel een steeds prominentere positie innam in de timelines van gebruikers, besloot Facebook zijn algoritme aan te passen, waardoor games minder vaak op het platform terechtkwamen. Sinds 2016 werkt Facebook met voor zijn Messenger-app met Instant Games, maar volgens een bron van The Information zou dit kostentechnisch een tegenvaller zijn.

Of games Snap wel meer omzet op zullen leven, valt nog te bezien. Critici zullen zeggen dat social media-gebruikers vooral de app openen om met elkaar te communiceren, of in de woorden van Spiegel: werken aan die “diepere band”. Optimisten zullen wijzen op het Chinese Tencent, moederbedrijf van social media-platform WeChat en tevens de grootste aandeelhouder van Snap. WeChat biedt alle ruimte voor games en verdient daar lekker aan. Het bedrijf haalt bijna 40 procent van zijn omzet uit in-game-aankopen, waarbij gebruikers bijvoorbeeld tegen betaling een nieuw online outfit voor hun gamekarakters kunnen kopen. Wellicht omarmen de relatief jonge gebruikers van Snapchat de gamefunctionaliteit op het platform.

Forse verliezen

Een cashcow lijkt in ieder geval flink nodig voor Snap, dat ieder kwartaal forse verliezen maakt. In het eerste kwartaal van 2018 maakte het bedrijf ruim 385 miljoen dollar verlies, maar Snap heeft ook weleens een ruime 2 miljard dollar verlies gemaakt in één kwartaal. Het bedrijf ging afgelopen jaar naar de beurs, maar ook daar is voorlopig nog weinig magie te ontwaren (zie tabel). Het aandeel Snap daalde al met 13 dollar.

Snapchat had het eerste kwartaal van dit jaar bovendien te maken met zijn laagste gebruikersgroei. The Information suggereert dat een game-functionaliteit mogelijk nieuwe gebruikers naar Snapchat kan brengen. Bestaande gebruikers zouden er langer door op het platform blijven. Wat psychologen wellicht zullen omschrijven als een social media-verslaving heet in Snap-termen engagement. Een zo hoog mogelijke engagement genereren, is de basis van het verdienmodel achter social media zoals Snapchat. Hierdoor kan het bedrijf meer geld verdienen aan advertenties.

De liefde voor engagement schuiven ze bij Snap niet onder banken of stoelen. Huisstrateeg Imran Khan vertelde er afgelopen jaar in geuren en kleuren over op het Amsterdamse techfestival TNW Conference. Het woord ‘verslaving’ nam hij daarbij niet in de mond. Snapchat zou volgens Khan juist creativiteit bevorderen met zijn witte spookjes en hondenneuzen.

Concurrentie

Een laatste reden voor Spiegel om zich met games bezig te houden, is de hete adem die hij in zijn nek voelt van concurrent Instagram. Het platform van moederbedrijf Facebook is goed in het kopiëren van de functionaliteiten van Snapchat. Zo bouwde Instagram net als Snapchat een functie waarmee gebruikers hun eigen verhalende video’s kunnen delen. Deze zogeheten story-functionaliteit was aanvankelijk het stokpaardje voor Instagram.

Spiegel moet dus innoveren om te voorkomen dat hij gedisrupt wordt. Een eerder experiment met eigen camerazonnebrillen eindigde in een miljoenenverlies. Of games het tij voor Snap zullen keren, blijft voorlopig de vraag. Erg innovatief lijkt het in ieder geval niet, getuige Facebook’s lange geschiedenis met games. Grote kans dat Zuckerberg staat te lachen om het gestuntel van zijn 6 jaar jongere tegenspeler.

Afbeelding boven: JD Lasica.

Jelmer Luimstra is online redacteur voor Sprout, en schrijft over vernieuwende scaleups en startups.