'Na mijn eerste succes in de kledingindustrie is het weer vechten voor de volgende'

SKOT Fashion

Na de lancering van zijn startup in de modewereld wachtte Ruben van Veen een paar forse uitdagingen: een vervuilende industrie die met een lange inkoopketen duurzame nieuwkomers op achterstand zet.

Mijn startup in duurzame overhemden, SKOT Fashion, is nu enkele maanden live. In die maanden heb ik een mooie achtbaanrit meegemaakt. Spannend en nieuw, maar soms ook moeilijk en teleurstellend. Veel dingen lukken, maar andere dingen ook niet. Soms is het handelen vanuit ervaring, soms vanuit intuïtie.

Wanneer dat laatste lukt krijg je een kick. Wanneer het niet lukt vraag je je af hoe je zo’n sukkel kan zijn. Zolang de goede ervaringen nog krachtig en genoeg zijn en er nog volop geloof in de koers is, kan je de vervelende momenten wel aan.

Toch moest ik een behoorlijke battle voeren om na het eerste succes van de lancering een passend vervolg te vinden. Om dit goed uit te leggen neem ik je iets dieper mee in de wereld van de kleding.

Voetafdruk

De kledingindustrie heeft een hele vervelende kant: de sociale en ecologische footprint is enorm. Het is één van de meest vervuilende industrieën op aarde. Dan heb je nog versterkende effecten die de kledingdrager geweldig vindt, maar tegelijk extra belastend voor de natuur zijn. Fast fashion, lage kwaliteit voor weinig geld, is daar een voorbeeld van.

Een ander voorbeeld zijn strijkvrije overhemden. Heerlijk om niet te strijken, maar het goedje dat over de shirts gaat is een ramp voor het milieu en gevaarlijk voor mensen om mee te werken.

Lange keten

Een andere vervelende kant van de kledingindustrie is dat de inkoopketen enorm lang en complex is. Dat is me behoorlijk tegengevallen.

De lange en complexe inkoopketen viel behoorlijk tegen

Eenvoudig gezegd loopt de kledingindustrie een jaar voor op de consument. Er zijn nu modeshows voor kleren die pas over een jaar in de winkel liggen. Stoffenhuizen presenteren hun collecties en trendwatchers geven nu impressies voor de zomer van 2019. Vervolgens baseren modemerken hierop hun collectie. Hier ziet de consument nog niks van, want de collectie wordt bekeken en voor een deel ingekocht door winkels. Dit wordt allemaal in bulk geproduceerd en een jaar later na de modeshow komt de consument pas in de winkel in aanraking met het nieuwe product.

Ik wilde het anders. Nu bestellen en twee, maximaal drie maanden wachten tot ik de spullen had. Ik verkoop de overhemden immers direct online, dus ik kon snel schakelen.

Amper voorraad

De eerste tegenvaller was dat er vrijwel geen voorraad is van stoffen van 100% biologisch katoen. Met biologisch katoen wordt er per overhemd 200ml aan chemische bestrijdingsmiddelen. Plus 2.000 liter water. Een enorme positieve impact dus, maar de vraag blijft klein. Wereldwijd wordt minder dan 1% van het katoen biologisch verbouwd.

Ik wilde mijn collectie uitbreiden en zocht dus naar meer verschillende stoffen. Stoffenhuizen hebben vrijwel geen biologisch katoen op voorraad. Het moest allemaal vanaf de vezel worden geproduceerd, dus dat duurde wel even. Daarbij worden stoffen vaak in bulk geweven. Dit geeft efficiency voordelen. Omdat ik als kleine speler nog geen grote aantallen kan draaien (10.000 meter is een schijntje), moest ik creatief zijn in het vinden van het juiste volume tegen de juiste prijs. Dat kostte me dus extra tijd.

Kleinere maten

In de tussentijd liep de verkoop van mijn eerste collectie goed, maar bleek dat ik vooral veel kleinere maten verkocht. De maten small en medium raakten sneller uitverkocht dan de grote maten. Om te voorkomen dat ik nee moest verkopen wilde ik bijbestellen, maar ook hier heb je te maken met hoge minimumaantallen voor productie. De kledingindustrie is nu eenmaal gewend om in bulk te produceren.

Als kleinere speler heb je altijd een volumenadeel

Het is simpelweg een combinatie van snelheid, kwaliteit en prijs. En als kleinere speler heb je altijd een volumenadeel ten opzichte van een grote speler. Dat los je dus op met extra tijd, betere kwaliteit of met een hogere prijs. Naast het nadruk leggen op het eigen karakter van het product natuurlijk.

Het heeft me in elk geval bijgebracht dat je na één succesje weer net zo hard moet vechten voor de volgende. Je begint bijna weer opnieuw en het eerste succes geeft weinig garanties voor de volgende.

Presentatie

Het is allemaal gelukt. Recent heb ik een nieuwe serie overhemden mogen presenteren waar ik enorm trots op ben. Hoge kwaliteit, lang draaggemak en dat voor een scherpe prijs.

En de duurzaamheid? Dat zit ook wel snor. Ondanks dat ik nog wel eens chagrijnig wordt van het feit dat een betere kledingindustrie nog een lange en moeilijke weg is.

Ruben van Veen is duurzaam ondernemer. De econoom (37) was onder meer CFO bij tech-startup The Ocean Cleanup en maakt nu zélf impact met zijn nieuwe duurzame mannenmodemerk SKOT Fashion. Ruben schrijft op Sprout.nl over zijn ervaringen en uitdagingen in de wereld van duurzaamheid, mode en start-ups.