Ace & Tate pint 14 miljoen bij investeerders om meer winkels te openen

Mark de Lange, Ace & Tate

Brillenmerk Ace & Tate haalt een nieuwe investering op van ruim 14 miljoen euro om dit jaar in totaal zestien nieuwe winkels te kunnen openen. De coronacrisis is ‘een pauzemoment, maar geen fundamenteel probleem’, zegt oprichter Mark de Lange.

Ace & Tate mag dan alweer zeven jaar in bedrijf zijn, om marktaandeel te veroveren blijft het bedrijf investeringen ophalen. Met een nieuwe ronde van 14,3 miljoen euro, een converteerbare obligatie die grotendeels afkomstig is van bestaande aandeelhouder Rinkelberg Capital, staken investeerders tot nu toe 57,5 miljoen euro in de Nederlandse Warby Parker.

Zou het niet fijn zijn als je die investeerders op gegeven moment niet meer nodig hebt? ‘De vraag is hoe hard je wil groeien’, reageert oprichter en ceo Mark de Lange (foto boven). ‘Ik zou het veel vreemder vinden als het continu ging om verliesfinanciering. We zien veel vraag, ook in het buitenland.’

Omzetcijfers deelt Ace & Tate niet. Wel laat het bedrijf weten dat er in 2019 een paar maanden (operationele) winst werd gemaakt.

White space

Ace & Tate is nu aanwezig in tien Europese landen, en daar ziet De Lange nog genoeg ‘white space’ om verder te groeien. ‘De coronacrisis is vervelend geweest, maar het is niet de reden dat we deze ronde hebben gedaan’, verzekert de ondernemer. ‘Dit doen we echt met het oog op de toekomst van het bedrijf.’

De Lange moest kort na het uitbreken van de pandemie het besluit nemen om alle – destijds – 55 winkels dicht te gooien, wat uiteindelijk twee maanden zou duren. ‘In sommige landen moest dat van de overheid, maar het was ook ter bescherming van ons team en de klanten. Dat kostte behoorlijk wat omzet.’ 

Leiderschap 

Als ondernemer moet je je niet niet al te veel zorgen maken over dingen waar je weinig controle over hebt, is de insteek waarmee De Lange de lockdown mentaal overbrugde. ‘Je moet er gewoon mee dealen. Het is ook wel een heel leerzame ervaring geweest. Ik heb mezelf nooit echt gezien als supergoede leider, of manager. Nu werd er echt leiderschap verwacht. Ik denk dat we daar goed in geslaagd zijn, en het bedrijf door de crisis hebben kunnen leiden.’

Medewerkers bestookten de ondernemer met vragen, sommigen werden onzeker over hun baan. ‘We hebben veel digitale all hands-meetings gedaan en iedereen zo transparant mogelijk op de hoogte gehouden. Ik heb er veel van geleerd, maar dat neemt niet weg dat het balen is. We stonden namelijk in de startblokken voor echt een waanzinnig jaar. De sterren waren opgelijnd, met goede campagnes, collecties en een mooie basis met winkels. Vervolgens ben je bijna twee maanden omzet kwijt.’

Vervagen

Met de nieuwe investering bouwt Ace & Tate, behalve nieuwe winkels, aan een verkoopplatform waarbij het onderscheid tussen on- en offline compleet moet vervagen. Zo biedt het merk sinds een paar maanden – in samenwerking met het Nederlandse Easee – online oogmetingen aan. Kortgeleden kregen klanten de beschikking over een ‘offline wishlist’, waarbij brillenframes die zij in de winkel passen worden geüpload, waarna een bril thuis virtueel gepast – en afgerekend – kan worden.

De Lange: ‘Het gaat erom dat een klant happy is en zijn vrienden meeneemt. Dan maakt het kanaal niet uit. De ene klant wil thuis browsen en offline kopen, de ander wil juist offline browsen en online kopen. Er zijn allerlei verschillende situaties denkbaar. Dat vind ik veel interessanter dan waar het pinpasje precies door het apparaat gaat.’

Duurzaam

Ace & Tate sluit de aankondiging van de nieuwe investeringsronde af met een paar stappen die het bedrijf wil zetten om duurzamer te worden. Zo wordt het gebruik van nieuw plastic (acetate) beetje bij beetje uitgefaseerd, ten faveure van gerecyclede grondstof. Onder de noemer ‘Reframe’ kunnen klanten hun oude monturen in ruil voor winkeltegoed inleveren bij een Ace & Tate-winkel, waarna die oude frames worden opgelapt (pardon, ‘gerefurbished’) en weer worden verkocht.

Ook dat is een investering, zegt De Lange. ‘Ik vind het belangrijk dat óók bedrijven verantwoordelijkheid nemen. Maar we zijn hier altijd voorzichtig in geweest. Ik houd er niet van als bedrijven greenwashen en vooral heel hoog van de toren blazen. Het is wel steeds meer onderdeel van onze propositie geworden.’

Dankzij de online verkopen bleef er voor Ace & Tate tijdens de lockdown-maanden nog ongeveer een derde van de omzet over. Voor het hele jaar verwacht De Lange desondanks ‘een plusje’. ‘Daar ben ik wel heel blij mee. We zullen denk ik ook een paar winstgevende maanden schrijven. Ik verwacht dat corona veel meer een pauzemoment is geweest en geen fundamenteel probleem voor de business.’ 

Redacteur en coördinator Sprout.nl. Tips: maarten@sprout.nl