Wat als je business angel verandert in een business devil?

In hun verlangen naar een kapitaalinjectie zoeken startende ondernemers stad en land af naar die ene gedroomde geldschieter. Maar die vriendelijke business angel kan zomaar in een duivel veranderen.

Colin de Vries (35), eigenaar van het online postbedrijf BlueMailCentral.com, werd slachtoffer van een business angel die zijn rekeningen niet betaalde. Na een loopbaan bij Microsoft en Ebay richtte De Vries eind jaren negentig samen met een vriend Ticket Today op: een online ticketdienst voor house-evenementen. “Ticket Today had een heel andere filosofie dan concurrenten als Ticketbox. Op een kaartje zit algauw vijftien euro extra aan bemiddelingskosten, deels voor rekening van de organisator, deels van de bezoeker. Wij rekenden slechts twee euro bemiddelingskosten per kaartje. Mensen konden de kaartjes bijvoorbeeld zelf uitprinten. Alle tickets waren voorzien van een barcode waarmee bezoekers zich konden aanmelden op het festival. Veel mensen die we spraken vonden het een briljant idee.”

Investeerder via internet

Ticket Today ging van start met de financiële middelen van een oud-collega van De Vries. Toen deze afhaakte moesten wij op zoek naar een nieuwe investeerder. Op internet kwam ik een interessante kandidaat tegen: een bekende ondernemer met 40 miljoen euro eigen vermogen, voornamelijk verdiend in de muziekindustrie. Zijn profiel paste perfect in het Ticket Today-plaatje. De eerste dagen kreeg ik hem niet aan de lijn. Pas toen ik me voordeed als oude zakenrelatie, werd ik doorverbonden.”

Business angel ‘Piet’ zag de plannen met Ticket Today direct helemaal zitten. Een paar dagen later stond hij al bij De Vries op de stoep. De Vries: “Piet was helemaal het type likable met veel bla bla, grote verhalen en dito beloftes als: ‘ik kan je met die en die in contact brengen’. Al tijdens onze eerste ontmoeting beloofde hij in ons te gaan investeren. Hij bood ons een maandsalaris en een vergoeding van alle aanloopkosten. Daarnaast mochten we gebruik maken van zijn kantoor. Jong en onervaren als ik toen was, zeurde ik niet over een samenwerkingscontract. Wij waren allang blij, schudden elkaar de hand en gingen direct aan de slag.”

Investeerder komt betalingsverplichting niet na

Algauw werd duidelijk dat Piet zijn betalingsverplichtingen niet nakwam. De weken vlogen voorbij zonder dat er geld op rekening werd gestort. “In het begin denk je: ach, we hebben gewoon wat aanloopproblemen. Tot je de rekeningen niet meer kunt betalen.” Op een dag besloten ze Piet op zijn gebrekkige betalingsgedrag aan te spreken. “Morgen maak ik het geld over, riep hij dan. Vervolgens gebeurde er weer niks.”

Een paar weken later besloten ze Piet eens flink onder druk te zetten door zich aan weerskanten van zijn bureau op te stellen. “We gingen niet eerder weg voor het geld daadwerkelijk op de rekening was gestort. Op dat moment betaalde hij ook, maar de echte transactie bleef uit. Achteraf heeft hij dat bedrag gewoon terug laten storten. Omdat er geen letter op papier stond, konden we geen juridische stappen zetten. Je staat met je rug tegen de muur.” 

“Mijn kompaan René en ik hadden er helemaal genoeg van. We hebben onze spullen gepakt en zijn letterlijk met de noorderzon vertrokken. Met Ticket Today zijn we gestopt: we hadden niet de financiële middelen om door te gaan. Ook de lol was er af. Achteraf vind ik dat heel jammer. Als we door waren gegaan, was Ticket Today een succesvol bedrijf geworden. Onze zakelijke schulden hebben we privé afgelost. Van Piet hebben we nooit meer iets gehoord.”

Fasegewijs investeringsmodel

Colin de Vries heeft van het debacle met Ticket Today geleerd. “Achteraf bezien zijn we heel naïef geweest. Met de financier van mijn huidige bedrijf heb ik het heel anders aangepakt. Na wekenlang bellen en zoeken ontmoette ik Alex Keil tijdens een netwerkbijeenkomst. Alex is groot geworden met de fabricage van tandtechnische producten voor de Europese markt. Het kapitaal dat hij daarmee heeft verdiend, investeert hij in startende ondernemingen. Alex is zowel mijn boekhouder als sparring partner. We kunnen niet alleen persoonlijk, maar ook zakelijk goed met elkaar overweg.”

“We hebben voor een fasegewijs investeringsmodel gekozen. Nu ik heb bewezen dat BlueMailcentral.com bestaansrecht heeft, gaan we samen verder. We hebben nu 1.500 klanten in Nederland, zijn actief in 45 landen. Als alles volgens plan verloopt, zitten we straks in 75 landen met een productie van 2.5 duizend brieven per land per dag. Alex ziet dat helemaal zitten, geeft mij ook de tijd om dit te realiseren. Ook dat maakt onze samenwerking ook zo goed.”

Alle punten en komma’s zijn juridisch afgedekt. “Je moet zelfs afspreken wat je doet als je niets verdient of schulden maakt. Alex weet in principe alles van me: waar ik mee bezig ben, wat ik ga doen en hoeveel dat kost. In die zin lijkt de samenwerking met een business angel op een huwelijk. Het kapitaal is ons kind, daar moet je goed voor zorgen. Ik zou zijn geld bijvoorbeeld nooit over de balk gooien met dure auto’s of etentjes in luxe sterrenrestaurants. Bij goed nieuws bel ik hem, bij slecht nieuws ook. Zo houd je het zuiver. Toen ik een keer geld had verspild aan een verkeerde internetapplicatie, gingen we ’s avonds gewoon gezellig uit eten.”