Deze ondernemer nam ontslag bij Unilever om een ruige rolkoffer te maken

GRINGO - The revolutionary all-terrain travel bag that adapts to different terrains!

Rolkoffers staan niet bekend om hun avontuurlijke uitstraling. Daan Kaptein wil daar verandering in brengen. De Rotterdamse ondernemer lanceerde net een Kickstarter-campagne voor een zogeheten ‘all-terrain’-reistas met wielen.

Als kind had hij een voorliefde voor (het uit elkaar halen van) elektronica en het sleutelen aan brommers, maar aan de carrière van Daan Kaptein (29) was in eerste instantie weinig tastbaars te merken. Als fiscaal jurist belandde hij eerst bij Deloitte, om daarna als manager bij de margarinetak van Unilever aan de slag te gaan. Ondertussen bleef het ‘maken’ kriebelen.

Tijdens de verre reizen die Kaptein graag maakt, stopt hij zijn spullen altijd in een rugzak (backpack), totdat een vriend hem erop wees dat een rolkoffer ook zo zijn voordelen heeft. Totdat je je buiten de gladde vloeren van een vliegveld begeeft en de kleine wieltjes niet meer zijn opgewassen tegen de ruige ondergrond van bijvoorbeeld een bos of strand. Zou er geen kruising bestaan tussen een stoere, avontuurlijk backpack en een suffe rolkoffer?

Die nieuwe tas-op-(verstelbare)wielen moest aan drie eisen voldoen: het hebben van grote wielen, die hoog boven de grond uitkwamen en een avontuurlijke uitstraling. Omdat dat gedroomde product niet bleek te bestaan, besloot Kaptein om er zelf een te ontwikkelen.

In zijn vrije uurtjes naast zijn baan bij Unilever werkte hij hier 2 jaar lang aan, geholpen door studenten van de Haagse Hogeschool, waar je als ondernemer studenten kan laten meewerken aan een industrieel product. “Toen werd het idee echt tastbaar”, zegt Kaptein over zijn rolkoffer-nieuwe-stijl Gringo.

Met zijn spaargeld als startkapitaal besloot Kaptein zich vorig jaar fulltime op Gringo te storten. Hij nam een professionele ontwerper in de arm. Na nog eens een jaar sleutelen, is het eerste prototype bijna klaar voor productie, en tast de ondernemer de markt af met een campagne op Kickstarter.

Hoe spannend was de switch van Unilever naar het ondernemerschap?

“Dat was spannend, maar ook heel bevrijdend. Ik wilde het al een tijdje doen, maar had een goede baan. Je moet zeker weten dat je ervoor kan gaan. Op een gegeven moment werd de margarinedivisie van Unilever verkocht. Toen kwam er een mooi moment om te zeggen dat ik niet mee zou gaan. Dat was qua timing perfect.”


Gringo-bedenker Daan Kaptein.

Wat waren qua productie de grootste uitdagingen?

“Het overbrengen van mijn idee. Je hebt een idee in je hoofd en als je dat zelf niet kan uitwerken en vormgeven, moet je dat aan anderen over zien te brengen. Dat was een leerschool die de nodige tijd, uitleg en schetsen kostte. Ondertussen moet je erin blijven geloven, want je krijgt ook de nodige kritische reacties.”

“De tweede uitdaging was het wielsysteem, hoe gaat dat het uiteindelijk werken? Hoe kan het zo eenvoudig mogelijk bediend worden en werken?”

De kern van de Gringo is het verstelbare wielsysteem, waar Kaptein patent voor heeft aangevraagd. Dat systeem heeft nog meer potentie dan alleen deze eerste versie, denkt hij: “De tas is eigenlijk het omhulsel van het wielsysteem, dat kun je op nog meer soorten tassen toepassen, zoals die voor duikers of fotografen die zware spullen moet meezeulen.”

Waar wordt de Gringo gemaakt, en waarom juist daar?

“In Vietnam vond ik misschien wel de allerbeste fabriek met ervaring in outdoor-tassen. Zij hebben klanten als Northface, Samsonite en Eastpack. Soms moet je een beetje mazzel hebben, en ontstaan dingen bij toeval. Deze fabriek vond ik via een oud-huisgenoot uit mijn studietijd. Die werkt nu bij een bedrijf in Hong Kong dat aandeelhouder is van een aantal fabrieken, waaronder deze in Vietnam.”

Hoe bepaal je de prijs voor een product als dit?

“De introductieprijs op Kickstarter, althans die voor de eerste batch, is 179 euro. De verwachte verkoopprijs is 349 euro. Het verschil ontstaat doordat je mensen die je supporten op Kickstarter een goede prijs wil geven. Die helpen je in het begin en geloven in je.”

“Je krijgt ook waardevolle feedback van mensen die echt onderdeel van het project worden. Een valkuil is dat je een kant en klaar product aflevert waar geen vraag naar is of waar je nog iets beters van had kunnen maken.”

“De prijs is bepaald aan de hand van de marge, prijs en positionering. Het is een high-end-tas met het beste materiaal, zoals een speciaal, sterk soort nylon: Cordura, waterafstotende ritsen, gespen en natuurlijk het wielsysteem.”

Wat is je verkoopstrategie?

“We zouden na afloop van de Kickstarter-campagne door kunnen naar Indiegogo, waar je langere tijd kan verkopen via de dienst Indiegogo On Demand.“

“Ook daarna zou ik de verkoop het liefst in eigen hand houden, maar wie weet wat er gebeurt. Ik zou ook graag bij een retailer liggen, zodat mensen de tas fysiek kunnen voelen.”

Wereldwijd

De Kickstarter-campagne leverde tot nu toe 97 bestellingen op uit zo’n beetje alle hoeken van de wereld, van Singapore en Oekraïne tot de VS en Montenegro. Dat is “spannend, maar ook gaaf”, zegt Kaptein. “Dat je een idee nu aanbiedt aan de wereld. Dan moet je het wel gaan leveren.”

‘Naar verwachting’ – bij Kickstarter-campagnes moet je altijd een slag om de arm houden – worden de eerste Gringo’s voor het einde van dit jaar verstuurd.

Meer verhalen in de serie Hardware Helden.

Redacteur Sprout (online). Email: maarten@sprout.nl