Scootermaker Etergo op het nippertje gered door Indiase ‘Uber’ Ola

Mede door de coronapandemie was het de afgelopen maanden kantje boord voor Etergo. Maar de scooterbouwer van Bart Jacobsz Rosier en Marijn Flipse vond op het laatste moment een reddende engel in Ola, een Indiase aanbieder van deeltaxi’s en elektrisch vervoer.

Etergo wordt voor een onbekend bedrag ingelijfd door Ola Electric, een spin-out van taxiplatform Ola. Het bedrijf van Bhavish Aggarwal en Ankit Bhati wist in India Uber te verslaan, en werd een van de weinige deelbedrijven die ook (operationeel) winst maakt. Ola haalde tot nu toe 3,8 miljard dollar aan groeigeld op bij onder meer Hyundai en Softbank, en is inmiddels ook actief in Australië, Nieuw-Zeeland en Groot-Brittannië.

Met Ola Electric wil het nu de markt van elektrische twee- en driewielers veroveren, om te beginnen in India. Daarmee kan Agarwal een nieuwe inkomstenbron aanboren, nu de taximarkt is ingestort (Ola zette eerder daarom deze maand 1400 medewerkers op straat). Om een eigen elektrische scooter te kunnen lanceren was het op zoek naar technologische kennis en kunde, die het vond bij Etergo.

Alle 73 medewerkers van het Amsterdamse bedrijf behouden dankzij de overname hun baan, en kunnen in Nederland blijven werken. Ola wil in 2021 een e-scooter op de markt te brengen in India. 

AppScooter

Etergo was al vijf jaar bezig met het in de markt zetten van een ‘AppScooter’, een slimme scooter met een bereik van ongeveer 240 kilometer. Daarvoor werd 21 miljoen euro opgehaald, waaronder bij 7.000 crowdfunders. 

Maar zonder omzet, en met hoge ontwikkelingskosten, was dat bedrag bij lange na niet toereikend. ‘We hadden aanzienlijk meer nodig om de continuïteit van het bedrijf te kunnen garanderen’, zegt Jacobsz Rosier (foto boven). Daardoor had het bedrijf het niet al te ruim. ‘We hebben altijd de hand op de knip gehouden, geen gekke dingen gedaan en schoon schip gehouden. Als je stoelen thuis hebt, neem ze mee, zeiden we op een gegeven moment, want we gaan geen nieuwe meer kopen.’

Jacobsz Rosier en Flipse (foto l.) waren de afgelopen vijf jaar vrijwel continu op zoek naar investeerders, een zoektocht die door de coronapandemie krakend tot stilstand kwam. ‘We hebben veel partijen benaderd, in zo’n beetje alle delen van de wereld,  en alles uit de kast gehaald om partijen te vinden. Uiteindelijk bleven er een paar over. Maar in de eindsprint kwam ‘Covid’ om de hoek. Toen bleef Ola als enige over.’

Vertraging

Ondertussen liep ook de productie vertraging op door de coronacrisis. ‘Onze onderdelen komen vanuit de hele wereld, en er ontstond extra vertraging in de supply chain. Dan kun je grote uitgaven op een gegeven moment niet meer doen.’ Daardoor vielen er ook hardware-bedrijven om. Etergo klopte aan bij de overheid, maar kwam volgens Jacbosz Rosier voor geen van de steunregelingen in aanmerking, ‘want die zijn allemaal op basis van omzet’. 

Uiteindelijk bleef er volgens hem ‘geen andere optie’ over dan het bedrijf te verkopen. ‘Dit was voor alle stakeholders de enige en beste oplossing. Om te zorgen dat het bedrijf blijft bestaan. We zijn heel blij dat het nu gelukt is en dat we de continuïteit kunnen waarborgen. En we hebben met deze partij heel veel geluk gehad. Als ik alle partijen op een rij had gezet, dan stond Ola bovenaan qua fit en missie. En ze hebben een wereldwijde schaal en steun van partijen die je nodig hebt om in deze markt mee te kunnen spelen.’ Als Ola er niet was geweest, dan was het waarschijnlijk over en sluiten geweest voor Etergo, beaamt de ondernemer. 

Investeerders

Voor de ongeveer 7.000 Investeerders achter Etergo is de overname een bittere pil. Zij zijn ‘een significant deel’ van hun investering kwijt. Om hun verlies te verkleinen gaat de opbrengst van de overname - het blijft gissen hoeveel dat is - volledig naar de investeerders, zegt Jacobsz Rosier. Daaronder zit ook het Duitse bedrijf (waarvan de naam niet wordt gedeeld), dat eind 2018 tien miljoen euro investeerde in Etergo. ‘We houden er een baan aan over’, zegt Jacobsz Rosier berustend, ‘en de visie van het bedrijf waarmee we gestart zijn’.

We houden er een baan aan over

Dat de eindeloze zoektocht naar kapitaal nu voorbij is, is dan weer een bijkomend voordeel. ‘Er is nog nooit een maand geweest dat we niet aan het funden zijn geweest. Dus het voelt wel lekker dat we nu volle bak kunnen focussen op productontwikkeling. Financiering ophalen kan best leuk zijn,  maar je bent liever aan het bouwen. Nu kunnen we onze onze impact vergroten. Je start niet met een automotive-bedrijf omdat het makkelijk is, of omdat je er snel rijk van wordt. Wel wil je impact en schaal bereiken. In Europa, maar voornamelijk in Azië en opkomende markten, daar zit de massa. Deze partij is daar bij uitstek geschikt voor.’  

Of mensen die een AppScooter hebben besteld die nog krijgen, durft de ondernemer nog niet te zeggen. ‘We hebben dit echt past net geclosed. We zijn nu hard aan het onderzoeken hoe de post-covid-wereld eruit gaat zien, en zullen ons plannen aanpassen. Daar zullen we de komende weken meer duidelijkheid over geven.’ 

Foto’s: Etergo

Redacteur en coördinator Sprout.nl. Tips: maarten@sprout.nl