Hoe twee twintigers de offshorebranche willen vernieuwen

Ben Arntz (27) en Nick Noordam (27) van GBM Works ontwikkelen een methode om windturbines op stille wijze op zee te installeren. Philips beloonde hen afgelopen week met een innovatieprijs.

Nadat ze 8 mei de Philips Innovation Award van 2017 wonnen, werd het extra druk voor de heren van GBM Works. “Plotseling hadden we heel wat media-aandacht”, blikt Noordam (rechtsonder) terug. Ondanks dit tijdrovende interviewcircus vond Noordam het “heel leuk” om te winnen. Al helemaal omdat de startup nog maar sinds december officieel in de lucht is.

Het is trouwens niet zomaar een prijs, die Philips-bokaal. De juryvoorzitter is niemand minder dan Philips-topman Frans van Houten. Aan het winnen zit een prijs van 50.000 euro verbonden; 10.000 euro cash, en 40.000 euro in diensten en natura, zoals vliegtickets. De competentie bleek bovendien moordend. Zo deed een startup mee die het einde van de batterij wil inluiden, en was er een bedrijf dat werkt aan een energie-opwekkende auto.

Toch steeg het idee van GBM Works boven de andere initiatieven uit. GBM Works werkt aan een methode waardoor zogeheten windturbines vrijwel geluidloos in de zee kunnen worden geplaatst. Deze turbines worden met heipalen de grond ingeboord, maar momenteel gaat dit zogeheten heiproces nog met veel geluid gepaard. Zeedieren hebben hier last van.

Groene innovatie

Dempingsmethodes kosten nu nog bakken met geld, maar ondernemers van GBM Works hebben een goedkopere manier gevonden. Met een stille machine kunnen de ondernemers aan de onderkant grond weghalen, waardoor de windturbines met weinig bombast de zeebodem ingaan. De startup stelt dat het totale installatieproces hierdoor veel goedkoper wordt. Ook kunnen ze het installatieproces versnellen, stelt Noordijk. “Het Energiecentrum berekende dat het 25 procent sneller wordt.”

Vragend naar hun beweegredenen achter deze groene innovatie, zegt Noordam dat ze simpelweg technische jongens zijn. “We vinden het leuk om grote machines te bouwen en problemen op te lossen.” Beide ondernemers komen dan ook van de TU Delft, en Arntz studeert zelfs af op dit onderwerp.

Prototypen

Momenteel werken de ondernemers nog druk aan prototypen van hun innovatie. Zeker tot en met volgend jaar zijn ze hier nog wel even zoet mee. Het jaar erop, in 2019, hoopt Noordam de eerste paal in de grond te slaan. “Als testcase”, benadrukt hij. “Als dat goed gaat, komt het daarna tot een echt product.” Hun machine hoopt Noordam uiteindelijk te kunnen vermarkten aan offshore-partijen als Boskalis.

Winst wordt er dus voorlopig nog niet gemaakt bij GBM Works. De ondernemers overleven momenteel nog op basis van subsidies. Technologiestichting NWO en de TU Delft voorzagen de startup in totaal van een ruime 100.000 euro.

Voor een nieuw prototype waar de ondernemers volgend jaar aan willen werken, hebben zij echter 250.000 euro nodig. Die zal van NWO moeten komen, of de startup moet zich gaan richten op investeerders. Noordam en Arntz hebben momenteel één parttimer in dienst, maar voor de doorontwikkeling van hun product hebben ze straks “tussen de vijf en tien fulltimers” nodig.

Genoeg uitdagingen dus voor de ondernemers, maar Noordijk heeft er alle vertrouwen in. Zoveel zelfs dat hij er eind vorig jaar zijn baan bij softwarestartup Birds.ai voor opzegde. Je hebt alle tijd nodig voor dit project, weet Noordijk.

“Je komt er al snel achter hoeveel werk er in het ontwikkelen van zo’n machine gaat zitten. Je hebt continu te maken met ontwerpveranderingen, die weer effect hebben op je planning en je budget. Op één dag ben je soms tien verschillende dingen aan het doen; je product ontwerpen, een testlocatie regelen, meedoen met wedstrijden en ga zo maar door. Maar goed, we liggen nu op schema. Althans, als de leveranciers op tijd leveren.” 

(bovenste foto: Philips)

Jelmer Luimstra is online redacteur voor Sprout, en schrijft over vernieuwende scaleups en startups.