‘De helft van de tijd bedel je om geld in Silicon Valley’

Holland in the Valley - Arthur van Hoff (episode 4)

Arthur van Hoff haalde met zijn virtual reality-bedrijf Jaunt VR al 100 miljoen dollar op in Silicon Valley. Toch lijkt zo’n kapitaalronde gemakkelijker dan het is. ‘VC’s willen hun geld niet verdubbelen, maar verviervoudigen.’

Van Hoff is een grote naam in Silicon Valley. De Twentenaar woont al sinds de vroege jaren ‘90 in de San Francisco Bay Area. Hij bouwde sindsdien mee aan programmeertaal Java, bekleedde topfuncties bij Dell en Flipboard en is een bekende van grootheden als Reed Hastings (Netflix) en Aaron Levie (Box). Sinds 2013 is hij in de ban van virtual en augmented reality. Met zijn bedrijf Jaunt VR produceert hij onder meer VR-films; tot nu toe zo’n driehonderd producties.

Van Hoff, cto bij Jaunt VR, is aardig geïntegreerd in de Amerikaanse manier van zakendoen. Groot denken, is iets waar de Neder-Amerikaan flink werk van heeft gemaakt. Zo wist hij namens Jaunt VR al 100 miljoen dollar aan groeigeld op te halen bij Walt Disney, Google en zelfs rockster Paul McCartney. Bovendien inspireert Van Hoff op zijn beurt weer anderen. Jip Samhoud van het Amsterdamse &Samhoud Media ging bij de Twentenaar in de leer voordat hij zijn eigen virtual reality-bioscopen begon.

San Mateo

Wil je de horizon bereiken, dan moet je voorbij de horizon mikken

Jaunt VR heeft inmiddels dependences in vijf steden, waaronder ook Londen en China. Maar om te zien waar het vuur het hevigst brandt, moet je op het hoofdkantoor zijn in San Mateo. Dat is dan ook waar Sprout Van Hoff bezoekt. Van Hoff, voorzien van een keurig brilletje, scheiding en gemakkelijk zittende trui, oogt allerminst als fancy persoon die de Grote Namen in de Valley persoonlijk kent. Goed, hij schijnt in een rode Tesla naar zijn werk te rijden, maar daar blijft het ook wel bij. In een hoekje van de kantoorruimte is Van Hoff druk bezig achter zijn computer; mails beantwoorden, de dagelijkse gang van zaken.

Heel Nederlands, zou je zeggen. Toch weet hij heel goed hoe je te werk moet gaan in het competitieve Amerika. “Wil je de horizon bereiken, dan moet je voorbij de horizon mikken”, stelt Van Hoff. “Als je je slechts op die horizon richt, zul je hier nooit ver komen. Dat moet je je realiseren. Stel je streefdoelen dus hoger dan je actuele doel. Al kom je slechts op de helft, dan heb je alsnog veel progressie geboekt.”

Virtual reality

De Oculus Rift-bril zorgde er enkele jaren geleden voor dat Van Hoff werd aangetrokken door virtual reality. Na lang zoeken hadden hij en zijn collega’s er een weten te bemachtigen. Van Hoff zette de driedimensionale bril op en toen hij deze weer af deed waren al zijn collega’s naar huis. “Met virtual reality kun je een ander echt ergens mee naartoe nemen”, zegt Van Hoff.

Met virtual reality kun je een ander echt ergens mee naartoe nemen

Bovendien is het een innovatieve, toekomstgerichte techniek, legt hij uit. Jaunt VR wist volgens Van Hoff dan ook zoveel investeringskapitaal op te halen vanwege hun “visie van waar entertainment in de toekomst moet zijn”. Toch staart de ondernemer zich ook weer niet blind op virtual reality. Het is volgens Van Hoff niet iets wat je iedere week doet, want een VR-beleving opzetten kost veel tijd.

Augmented reality daarentegen kun je wel dagelijks gebruiken, denkt Van Hoff. De techniek, waarbij een laagje over de werkelijkheid wordt gelegd, is nu nog vooral een smartphone-dingetje, getuige bijvoorbeeld het succes van game Pokémon Go. “Maar je kunt je indenken dat het later in je brillen ingebouwd zal worden, zodat je het altijd kunt gebruiken. Daarom denk ik dat dit op lange termijn meer kansen biedt. Virtual reality leidt soort van naar augmented reality.”

Keihard werken

Van Hoff weet als geen ander hoe je een startup in Silicon Valley van de grond krijgt. Wachten totdat je geld krijgt om een idee mee uit te werken, is volgens hem niet hoe het werkt. “Je moet bidden dat je geld krijgt en er keihard voor werken. Je moet aan iets bouwen, dat is het mooie aan een startup; je begint met een blanco vel, schrijft een rijtje codes en verkoopt je bedrijf voor miljoenen dollars. Dat is een beetje het recept.”

Je moet bidden dat je geld krijgt en er keihard voor werken

Maar goed, dat is wel een sterk versimpelde versie van “het recept”, realiseert Van Hoff zich ook. Om een kans te maken op die miljoenen, zul je allereerst de fundering van je startup moeten aanleggen; het personeel. “Je moet de juiste mensen vinden, want het is gemakkelijk om een geweldig idee te hebben, maar iedereen kan dit hebben. Het echt ingewikkelde onderdeel is het vinden van de juiste mensen. Je kunt het idee van het product waar je aan werkt namelijk gemakkelijk veranderen, maar de mensen zelf veel minder gemakkelijk. Het is erg moeilijk om mensen te ontslaan als je maar mijn zijn vijven bent.”

Om talent in Silicon Valley te vinden te hengelen, kun je het beste een groot aandeel in het bedrijf aanbieden, denkt Van Hoff. “Ik kan je 5 of 10 procent van het bedrijf aanbieden als je voor me wil werken. Dat is erg aantrekkelijk voor mensen met een ondernemersgeest. Het kan immers 5 procent van de nieuwe Facebook worden. Je kunt miljardair worden. Het draait dan ook allemaal om je aandeel in het bedrijf. Salaris is belangrijk, maar op de lange termijn verdien je geld door het rendement van je aandelen, niet door je salaris.”

Nederlanders

Nederlanders zijn vrij gemakkelijk in de omgang; dat is een voordeel

Nederlandse ondernemers doen het volgens Van Hoff best goed in Silicon Valley. “Nederlanders zijn over het algemeen vrij gemakkelijk in de omgang, ze zijn aardig direct. Dat is soms een beetje een probleem, maar doorgaans is het een voordeel. Ze werken bovendien behoorlijk hard, zijn goed opgeleid en spreken de taal aardig.”

Toch blijft het moeilijk voor Nederlanders om voet aan wal te zetten in de Valley, denkt Van Hoff. “Je moet je realiseren dat je veel tijd spendeert aan het ophalen van kapitaal. Dat is erg kostenintensief. Je moet met veel mensen praten en waarschijnlijk ben je de helft van je tijd aan het bedelen om geld. De top-VC’s zijn geïnteresseerd in de nieuwe Facebook. Ze willen hun geld niet verdubbelen, maar verviervoudigen.” Als ondernemer moet je daarom komen met een miljardenplan, denkt Van Hoff. “Zelfs als dat in feite niet zo is. Zelfs als het je plannen zijn om traag op te schalen, moet je de potentiële kans (van je idee, red.) laten zien.”

Lees ook: ‘Nederlanders moeten zichzelf beter verkopen in Silicon Valley’

Geweldige pitch

Ondernemerstips
Voor deze reeks werkt Sprout samen met het Nederlandse Consulaat in San Francisco. Overweeg je als Nederlandse ondernemer naar Silicon Valley te gaan, lees dan hier meer over de do’s en don’ts.

Beslagen ten ijs komen, is van belang in de Valley, denkt Van Hoff: “Als je hier komt, moet je voorbereid zijn. Je moet een geweldige pitch hebben. Ik vertel mensen altijd dat je een pitch moet hebben van zo’n vijftien slides. Het moet gaan over de mensen uit je team, het product dat je gaat bouwen, de markt waarop je je gaat richten, hoe je succesvol denkt te worden en hoeveel geld je nodig hebt.”

Die pitch moet je vijftig keer oefenen voordat je het kantoor van een VC binnenstapt. “Oefen het voor je hond, je kat, je vrouw, je buren en zorg dat ze vragen stellen. Iedere keer dat zij een vraag hebben, moet je direct kunnen antwoorden. Het moet een behoorlijk goed antwoord zijn, waardoor zij (de VC’s, red.) zich zullen realiseren dat jij overal aan gedacht hebt.”

Jelmer Luimstra is online redacteur voor Sprout, en schrijft over vernieuwende scaleups en startups.