Zo run je een goede coworking-plek

Coworking-plekken schieten als paddestoelen uit de grond, maar hoe maak je van zo’n onderkomen een bruisend succes? Ramon Suarez geeft zijn geheimen prijs in ‘Het Coworking Handboek’. Het draait allemaal om de interactie - en een schone gootsteen.

Geboren Spanjaard Suarez opende 5 jaar geleden de Brusselse coworking-plek Betacowork en is voorzitter van branchevereniging European Coworking Assembly. In die rol werd hij steeds vaker bestookt met vragen van ondernemers die zelf een coworking-plek uit de grond willen stampen.

Zoals hoe je geld verdient, een community smeedt en marketing bedrijft. De “basic, basic stuff”, zegt Suarez aan de telefoon vanuit Brussel. “Sommige mensen denken dat een coworking-plek na de opening vanzelf volstroomt. Die zitten vol energie en vliegen erin, maar vervolgens lopen ze vast krijgen niet genoeg klanten en hun rekeningen lopen op."

Klus

De antwoorden op al die vragen bundelde Suarez vorig jaar in The Coworking Handbook, dat deze week ook in het Nederlands verscheen. Uiteraard vertaald door een van de ondernemers die werken in Betacowork, licht Suarez veelzeggend toe; voor bijna elke klus is wel een expert beschikbaar in zijn 210 leden tellende Brusselse community. Ook de cover van het boek werd door een inwonende designer gemaakt.


Ramon Suarez in Betacowork

Het boek is vooral praktisch, zegt Suares, zodat je zo snel mogelijk alle nodige informatie krijgt, straight to the point. "Hoe alle onderdelen op elkaar inwerken, zoals vastgoed en marketing en events en catering. Kun je wel events runnen als er mensen aan het werk zijn? Dat is een uitdaging als je een kleine ruimte hebt."

De toegenomen interesse voor het fenomeen coworking hangt samen met het feit dat er alleen al dit jaar naar verwachting wereldwijd 10.000 van dit soort nieuwe hotspots bijkomen. Een coworkingbedrijf als WeWork zou inmiddels 10 miljard dollar waard zijn.

New Work City

En toch was er nog geen boek over het onderwerp. Suarez kan het weten: voor de inleiding van het boek strikte de Amerikaanse expert Tony Bacigalupo, die met New Work City een van de eerste coworkingplekken begon. Als kers op de taart wordt Suarez’ boek aanbevolen door Brad Neuberg. die als grondlegger van het fenomeen in 2005 de eerste echte coworking-plek opende in San Francisco.

Maar wacht even, een groep mensen die samen ondernemen, dat is toch niks nieuws? “Het begrip gedeeld werkplek is veel ouder, erkent Suarez. “Maar het concept van het bouwen van een community is pas vrij recent ontstaan.”

Koffiekoppen

Dat community-aspect maakt een ‘facilitator’ zo belangrijk, iemand die de boel in beweging brengt en leden de goede kant op stuurt. Een van de dingen waaraan je een succesvolle coworkingplek herkent, zegt Suarez met een verwijzing naar een observatie van Bacigalupo, is dat de gootsteen er niet vol ligt met ongewassen koffiekoppen. “Dat is een signaal hoe betrokken de mensen zijn.” 

Kunnen ondernemers niet net zo goed thuis of vanuit een garage werken? Dat scheelt nog meer geld?
“Richt je je op uitgaven of op waarde?", vraagt Suarez zich hardop af. "Een co-workingspace is sowieso goedkoper dan een gewoon kantoor. Maar het belangrijkste is een support-netwerk en de scheiding tussen professioneel en privé.”

“Ik was zelf freelancer, maar thuiswerken werkte niet bij mij. Ik was niet productief en het was slecht voor m’n relatie. Bij Betacowork komen ook veel nieuwe ouders, die niet meer afgeleid willen worden.”

In een goede coworkingplek ga je sneller als ondernemer, zegt Suarez, en worden kennisbarrières opgeheven. “Het is in zeker zin een nabootsing van wat je eerst in een groot bedrijf had, met it’ers, marketing, sales en juristen. Er is een breed aantal profielen die je kunnen helpen. En het is een goede bron van klanten, ofwel direct binnen de gemeenschap zelf of via hun referenties."

En nog een voordeel, somt Suarez op: geen politiek en backstabbing rondom carrière en hiërarchie: je moet vooral je eigen bedrijf opbouwen. Dat maakt het een prettig omgeving, met veel vertrouwen en support. Je peers maken allemaal dezelfde shit mee.”

Wat zijn de meest gemaakte fouten bij het starten van een coworkingplek?
"Denken dat mensen vanzelf komen en niet hard genoeg werken aan je marketing", zegt Suarez. Mensen onderschatten volgens hem hoeveel werk erbij komt kijken. “Je spendeert veel tijd met je klanten, je moet constant met ze omgaan. Tegelijkertijd zijn er geen geen grote winstmarges, dus je hebt minder ruimte om fouten te maken of achterover te leunen.”

Het financiële huishoudboekje is vaak niet op orde, ziet Suarez. “Hoe veel geld verdien je en geef je uit? Kun je jezelf wel betalen? Soms vergeten mensen om zichzelf op te nemen in de begroting.”

Wat is het geheim van een goede coworkplek?
“Mensen maken een goede coworking-plek, gebaseerd op vertrouwen en de interactie die wordt gestimuleerd door de eigenaar. Een event of app zijn op zichzelf niet genoeg. Dat zijn maar randvoorwaarden. Anders zou LinkedIn genoeg zijn.”

“Het draait allemaal om mensen die het contact faciliteren. Om het uitwisselen van kennis. Die dynamiek moet je stimuleren. Zoals door het introduceren van mensen en proactief kansen te creëren.”

Redacteur Sprout (online). Email: maarten@sprout.nl