Ondernemer vermijdt een pr-crisis in de VS

Investeerders zijn onder de indruk van Bottlenose, een social media analytics tool van Dominiek ter Heide. Deze zomer haalde zijn bedrijf 2,7 miljoen euro op bij vc’s in New York, Stockholm en San Francisco.

“Wij wijzen onze klanten automatisch op conversaties die hun beurskoers kunnen beïnvloeden”, vat de Nederlandse ondernemer de functie van zijn dienst kort samen. “Zo kwam een van onze klanten in India zeer negatief in het nieuws. Steeds meer mensen begonnen daarover te twitteren en de conversatie dreigde over te slaan naar Amerika. Toen wij ze daarover inlichtten, hebben ze hun marketingbeleid aangepast. In potentie had het een pr-crisis kunnen veroorzaken.”

Van Japan naar Amerika

Ter Heide, van huis uit it-ontwikkelaar, leidt een team van tien developers in Amsterdam. Maar de de basis voor Bottlenose legde hij zelf neer, tijdens een korte sabbatical in Japan. “Ik heb in Tokio drie jaar aan de ontwikkeling van een e-learning site gewerkt. Eerst als ontwikkelaar en later als cto. Toen de site een miljoen gebruikers trok, ging ik mijn ondernemersdroom achterna en ben ik ten zuiden van de stad gaan surfen en programmeren. Aan het strand werkte ik aan een tool die berichten op social media filtert en rangschikt naar item. Dat is uitgegroeid tot een dashboard dat ook sentimenten op socia media herkent en analyseert.”

Een belangrijke rol is echter ook toebedeeld aan Nova Spivack, een serieondernemer die eerder onder meer in de bekende social media tool Klout.com investeerde. Hij is ceo van Bottlenose en leidt vanuit L.A. een commercieel team van 15 man. Sinds hij en Ter Heide compagnons zijn, is er een buzz rond de social media tool ontstaan. Zo werd Bottlenose, zonder gelanceerd te zijn, al op TechCrunch belicht. Ook staken er overnamegeruchten van Twitter de kop op. “Ik ben blij dat ik met Nova in contact kwam via kennissen in Japan en Amerika. Nova heeft een mooi netwerk in Silicon Valley en weet welke verdienmodellen werken bij social media analytics tools.”

Van particulier naar zakelijk

Niettemin was het realiseren van een functionerend verdienmodel nog een puzzel. In Tokio had Ter Heide ooit een consumentenproduct voor ogen: Twitter-gebruikers zouden met zijn dashboard bijvoorbeeld nieuwe trending topics kunnen traceren. “Als het nieuwe album van Lady Gaga een hype wordt op Facebook of Twitter, vangen wij dat automatisch op en kunnen we een gebruiker, als hij dit wil, van ontwikkelingen rond het album op de hoogte houden.”

Na een testfase twijfelden hij en Spivack of particulieren voor deze service zouden betalen. Bij zakelijke gebruikers zou die bereidheid er wel zijn. “En omdat zij steeds meer belangstelling in ons product toonden, hadden we alle reden om onze koers bij te stellen.”

De stap naar de zakelijke markt bleek een gouden greep: driekwart jaar na de lancering bedient Bottlenose onder meer Amerika’s grootste autoproducent en een van Amerika’s grootste drankfabrikanten. “Een aantal klanten betalen jaarlijks tonnen dollars voor het inzien van al onze data. Als wij een handvol van zulke contracten sluiten, verdienen we al snel onze investeringen terug”, rekent Ter Heide voor. Investeerders blijken daarom maar wat graag deel te nemen in het bedrijf: Transmedia Capital (San Francisco), Verdane Capital (Stockholm) en ff Venture Capital, Lerer Ventures en Advancit (New York) hebben voor in totaal $3,6 miljoen (€ 2,7 miljoen) belangen in het bedrijf.

‘Bedrijven bepalen dankzij Bottlenose of ze de Olympische Spelen wel of niet moeten sponsoren’

Het opgehaalde groeikapitaal biedt Ter Heide de kans zijn productlijn flink uit te breiden. Nodig ook, want de ondernemers beseffen zich dat elk moment een ander analytics bedrijf een investering kan ophalen: uit gegevens van CB Insights blijkt dat Amerikaanse vc’s veruit het meest investeren in big data startups.

Ter Heide: “Het scheelt dat het hart van Bottlenose, namelijk het automatisch opsporen en visualiseren van conversaties, gepatenteerd is. En daarmee onderscheiden we ons van de rest. Bij concurrenten moet een bedrijf zelf sleutelwoorden invoeren, als het de ontwikkelingen daarvan op social media wil volgen. En ze bieden minder diepgaande inzichten, omdat ze emoties niet van elkaar kunnen onderscheiden.”

Van marketingadvies tot omzetindicaties

Bottlenose verfijnt momenteel onder meer de inzichten in sentimenten op social media. Ter Heide: “We verbeteren de semantische classificatie van conversaties. Is bijvoorbeeld humor het heersende sentiment rond een bepaald topic? Of gaat het om kritiek of zijn er vragen over een onderwerp?”

Grafieken die Bottlenose genereert

Ter Heide werkt samen met een derde partij, die software levert waarmee positieve en negatieve sentimenten zijn te onderscheiden. “Maar wij mogen het algoritme verder uitbouwen. Zo hebben we er voor gezorgd dat je mannelijke en vrouwelijke opinies rond een onderwerp kunt onderscheiden.” Die functie kwam onder meer van pas bij het scannen van conversaties over de Olympische Spelen en homorechten. “Een van onze klanten monitort op die manier of het wel of niet het evenement moet sponsoren.”

Het ultieme doel is dat Bottlenose omzetindicaties aan zijn klanten biedt. “Als iemand als Lance Armstrong zo negatief in het nieuws komt, willen we inschatten hoe groot de kans is dat een sponsor omzet zal verliezen. Dat is voor ons de heilige graal.” Op die manier komt het bedrijf echter ook dichterbij het vaarwater van business intelligence reuzen als IBM en SAP, die ook social media analytics bieden. “We willen niet op de stoel van zulke partijen zitten, maar voeren gesprekken over samenwerking. We zijn van toegevoegde waarde, ook omdat business intelligence partijen nu nog met oeroude en -lelijke producten werken.”

Tweede ronde

Alle verbeteringen aan het platform zijn dermate uitdagend, dat Ter Heide veel tijd heeft moeten steken in het vinden en opleiden van developers met specifieke kwaliteiten. Ter Heide: “Werken met big data componenten is niet voor elke ontwikkelaar weggelegd. We werken met moderne technieken, zoals Hadoop en Cassandra. Het heeft moeite gekost om de juiste developers in Nederland te vinden, maar het technisch team blijft hier, al was het maar omdat Nederlandse ontwikkelaars een goed gevoel voor design en user experience hebben.”

De specifieke eisen die Bottlenose stelt aan developers, vormen een van de grote kostenposten van het bedrijf. “Daarnaast moeten we altijd rekening houden met hoge serverkosten. Wij moeten pieken van zo’n 10.000 berichten per seconde aankunnen. Denk aan de minuten waarin Beyoncé de finale van de Super Bowl inluidt.” De startup wil de kosten voorlopig opvangen met groeikapitaal. “Eind dit jaar starten we een tweede investeringsronde”, zegt Ter Heide.

Jaren geleden schreef Bas artikelen over de start-up business, voor NU.nl, Sprout, De Financiële Telegraaf, het Financieele Dagblad en Computerworld. Na een MBA aan de UvA werkt Bas nu voor diezelfde startup scene, in dienst van Jexia, een software development platform waar ontwikkelaars 70% minder tijd kwijt zijn aan het programmeren van een app.