‘Curaçao biedt startups een plek om hun product te testen’

Willemstad

Een groep Nederlandse investeerders bezoekt eind augustus Curaçao, om te onderzoeken welke businesskansen het eiland biedt. Sprout blikt alvast vooruit met de Curaçaose investeringsaanjager Ramon Koffijberg. ‘We hebben vijf keer zoveel hotelkamers nodig.’

Koffijberg (foto rechtsonder) is directeur van de lokale investeringspromotor Curaçao Investment & Export Promotion Agency (Cinex). Namens Cinex probeert de Curaçaoënaar zijn eiland te promoten als investeringsbestemming en zoekt hij naar internationale investeerders, die hij koppelt aan Curaçaose projecten. Koffijberg organiseert hiervoor investeringsevenementen en bezoekt handelsmissies. Tot slot helpt zijn instellingen overzeese ondernemers met het vervelende papierwerk, zoals verblijfs- en vestigingsvergunningen en bankzaken.

Waarom zou je als Nederlander in Curaçao moeten investeren?

“Curaçao is als het ware je eigen voortuin. De wetgeving is er voor 90 procent dezelfde als in Nederland, waardoor je geen juridische verrassingen krijgt. Bovendien spreekt men er vier talen waaronder Nederlands, zodat je geen taalproblemen ondervindt. Je kunt meeprofiteren van financiële structuren die samen met Nederland tot stand zijn gekomen na de Tweede Wereldoorlog. Er zijn investeringsvoordelen om Zuid- en Noord-Amerika in te gaan en we doen mee aan de Nederlandse handelsverdragen.”

“Als je bij ons voor een bepaald bedrag in bepaalde sectoren investeert, zijn er belastingvrije mogelijkheden. Zo geldt er voor de toeristische sector 10 jaar vrije winst- en grondbelasting. Ook zijn er belastingvoordelen voor de sector agricultuur. Nadat Venezuela de grenzen dichtgooide, konden wij uit dat land geen groente en vruchten meer importeren. Curaçao is een vulkanisch eilandje, waardoor de landbouw moeilijk was. Door vertical farming, hydrofarming en aquafarming gaat dat nu makkelijker. Dit soort projecten trekken we graag naar Curaçao.”

Wat zijn de belangrijkste sectoren op Curaçao?

“In de top 5 vind je toerisme, logistiek, olie en gas, finance en ICT. Voor de rest kun je denken aan cultuur, transnationaal onderwijs en manufacturing. Onze nieuwste klapper is trouwens onze eigen filmsector, die we aan het ontwikkelen zijn. Als je kijkt naar welk Caribisch eiland het bekendst is, komt Jamaica nummer 1. Dat komt denk ik doordat er in de jaren '70 heel veel gefilmd is op dat eiland. Voor een land is dit een niet te dure manier om veel exposure te krijgen. Je promoot er je land door. Voor seizoen 2 van Narcos is er daarom op Curaçao gefilmd en we hebben al een paar keer met mensen aan tafel gezeten die Curaçao kennen van die serie.”

“We hebben sinds 10 maanden onze eigen film commissioner. Die is een plan aan het opstellen om onder meer alle apparatuur voor films belastingvrij het land in en uit te krijgen. Als dit plan klaar is, wordt dit aan de overheid gepresenteerd, waarna we op filmfestivals kunnen zoeken naar projecten.”

Investeren in Curaçao
Zelf investeren in Curaçao? Op 5 juli vindt in Den Haag een pre-event plaats van de door Present Your Startup georganiseerde investeerderstrip, met veel aandacht voor investeerderskansen. De trip zelf vindt plaats van 26 tot en met 31 augustus en er is nog plaats voor extra investeerders. Via deze pagina vind je meer informatie en mogelijkheden tot aanmelding.

Welke sectoren bieden kansen voor Nederlanders?

“De toeristische sector vormt het laaghangend fruit, maar er is meer. Je ziet in de logistieke sector dat het voor bedrijven in de maritieme wereld handig is om vanuit Curaçao de regio te bedienen. Ook doen we veel aan het hele smart city-gebeuren, wat handig is voor IT-bedrijven. Denk hierbij aan e-government en e-tourism. Aan de hand van technologie proberen we het leven van bewoners te verbeteren, zowel op sociaal als politiek niveau. Tot slot zien wij ons eiland als mooi platform voor bedrijven om pilotprojecten te doen. Zo zijn we nu een e-healthproject aan het pitchen. Hierbij wil men kijken of je met drones kan meten wat de lucht zal doen, waarna je dat per app of e-mail kan doorgeven aan mensen die astma hebben.”

Curacao heeft welliswaar meer inwoners dan buureilanden Aruba en Bonaire, toch is het met zo'n 150.000 inwoners ook weer geen drukbevolkt eiland. “Op Curaçao is je markt heel klein”, weet ook Koffijberg, “maar wel heel direct. Wanneer je als startup feedback nodig hebt, kun je direct aan tafel zitten met de mensen die je nodig hebt voor je groei.” Het eiland bevat dan ook meerdere datacenters en er werken startups, die er genieten van de lagere huren voor levenskosten en kantoorhuur. Toch blijven de stranden nog altijd het lucratiefst voor Curaçao, dat jaarlijks ruim 1,2 miljoen toeristen ontvangt.

De toerismesector in Curaçao groeit als kool. Hoe voorkom je Amsterdamse of Venetiaanse taferelen, waarbij het te druk wordt op straat door toenemend toerisme?

Bij ons blijft er genoeg ruimte voor meer toerisme

“Als we überhaupt ooit een keer een maximum halen, dan nodig ik je hoogstpersoonlijk uit voor een feestje (lacht). Bij ons is er genoeg ruimte. Van alle ruim 1,2 miljoen toeristen per jaar komt nu de meerderheid als dagtoerist met bijvoorbeeld een cruiseschip naar het eiland. Meer dan 70 procent van de toeristen komt bovendien uit Nederland. Nederlanders weten ons nu wel te vinden, dus richten we ons op Canada en de Verenigde Staten. Er komen steeds meer toeristen naar Curaçao. Vliegtuigen komen vaker naar ons eiland. Zo gaat KLM van negen naar veertien vluchten per week en vliegt American Airlines per december drie keer per dag naar het eiland. Per week gaan er de komende periode driehonderd stoelen extra naar ons eiland.”

Het levert de Curaçaoënaars veel kapitaal op, maar ook kopzorgen. Om die forse toestroom aan toeristen te huisvesten, beschikt het eiland volgens Koffijberg nog niet over voldoende hotelkamers. “We hebben nu tegen de zesduizend kamers, maar de komende jaren hebben we er vijf keer zoveel nodig. Begin je als investeerder nu te bouwen aan een hotel op Curaçao, dan is je timing dus perfect. We hebben snel behoefte aan minimaal duizend kamers, dus zo'n vier hotels.”

Curaçao biedt tot slot ook een thuis aan enkele fintechstartups, vertelt Koffijberg. “Er komt zelfs een mutual fund aan waarmee je op de Curaçaose beurs in crypto kunt investeren. De wetgeving hiervoor is goedgekeurd, en in de komende maanden moet dit verwezenlijkt worden.”

Jelmer Luimstra is online redacteur voor Sprout, en schrijft over vernieuwende scaleups en startups.