Niels van Aalten (Holland Venture): ‘Er is weer te veel geld in de markt’

Niels van Aalten - Holland Ventures

Durven banken je businessplan niet aan, dan is durfkapitaal een optie. Maar wie zijn die investeerders die met miljoenen smijten? En hoe kun je ze het beste benaderen? In deze aflevering: Niels van Aalten van Holland Venture.

Sinds de start in 1981 stak Holland Venture geld in 130 bedrijven. Op dit moment heeft het fonds 128 miljoen euro aan beheerd vermogen uitstaan.

Holland Venture investeert tussen de 500.000 euro en 6 miljoen euro in technologiebedrijven zoals de (cloud)software van Eshgro en Relay42 en (tech)bedrijven in de gezondheidszorg, waaronder ehealth-platform Karify en Cytomate (apparatuur en software voor laboratoria).

Allemaal bedrijven die op hun gebied marktleider zijn, of kunnen worden, zegt Holland Venture-partner Niels van Aalten. “En met een stevig team, een winnaarsmentaliteit en kennis van zaken.” Van Aalten buigt zich als partner over de plannen van honderden bedrijven per jaar.

De investeerder startte op zijn 33ste een bedrijf waarmee hij ondernemers en investeerders adviseerde. “Van daaruit zette ik ook mijn eerste stapjes als angel investor. Ik kwam erachter dat je om het investeringsvak goed te kunnen doen, meer vuurkracht nodig hebt, zowel qua team als qua kapitaal.” In 2014 maakte hij de overstap naar Holland Venture.

Niels van Aalten, Holland VentureWat vind je leukste - en minst leuke - aan dit vak?

"Investeren is een dynamisch vak. Je wil over al die honderden bedrijven een onderbouwde mening vormen. Het leukste vind ik daarbij het sparren met ondernemers over hun groeiplannen, en om daar een actieve bijdrage aan te leveren.

Minder leuk is dat je relatief veel tijd spendeert aan zaken die uiteindelijk niet doorgaan. Het marktgemiddelde is dat je ongeveer 100 voorstellen moet bekijken voordat je 1 à 2 deals doet. Die dynamiek, daar moet je wel tegen kunnen. Je moet altijd gedreven zijn om de beste deal eruit te zoeken.”

Wat waren je grootste successen tot nu toe?

“Het grootste succes vind ik de groep met getalenteerde mensen die we om ons heen hebben verzameld. Niet alleen ons investeringsteam, maar ook alle succesvolle ondernemers die investeren in onze fondsen. Dat biedt veel toegevoegde waarde aan bedrijven waar we in investeren.”

En missers?

Ik heb me soms vergist in mensen

“Ik heb me soms vergist in mensen. Het is ontzettend moeilijk om in een paar meetings in te schatten hoe mensen zich in de toekomst zullen gedragen. De les die we daaruit hebben getrokken als team is dat de menselijke kant een belangrijker onderdeel is geworden tijdens de due diligence-fase. We besteden tegenwoordig veel meer tijd aan de drijfveren van een ondernemer en de team-dynamiek binnen een bedrijf. Hoe wordt er samengewerkt?”

Dit doen we ook met psychologische tests en externe specialisten op psychologisch gebied. Maar we zien honderden bedrijven per jaar, dus de echte uitschieters pikken we er inmiddels zelf wel uit.”

Hoe kom je die ondernemers op het spoor?

“Ongeveer een derde meldt zich zelf bij ons aan. Daarnaast wordt nog eens een derde van de namen aangedragen door corporate finance-adviseurs en de ondernemers die in onze fondsen investeren. Last but not least vinden we ondernemers door het maken van top down-analyses van een bepaalde markt.”

Lees ook: Mathijs de Wit (Newion): 'Ik investeer niet in lifestyle entrepreneurs'

Waarom zouden ondernemers met jou in zee moeten gaan?

“We hebben de afgelopen 35 jaar in veel bedrijven geïnvesteerd, en hebben dus veel ervaring en een flink track record in onze markten ‘Health’ en ‘Tech’, met daarin een sterk netwerk. We zijn een hands-on investeerder, en bieden dus meer dan kapitaal. We werken dagelijks aan strategische projecten bij bedrijven waar we in hebben geïnvesteerd. Dat doen niet alle investeerders.

Ik hoor van ondernemers dat zij ons zien als businesspartner, in plaats van puur een aandeelhouder. Deze aanpak brengt ons al vele jaren een bovengemiddeld rendement.” 

Wat verandert er in een bedrijf op het moment dat jullie instappen?

“De behoefte verschilt per bedrijf, en daar spitsen we ons plan op toe. In het algemeen ontstaat er meer focus op waardecreatie, oftewel meer omzet en winst. Daarnaast kijken we naar de strategische positionering: welke plek wil je in een markt innemen?

Onlangs hebben we bijvoorbeeld een softwarebedrijf geholpen met meer focus op een aantal strategische verticals. Na marktonderzoek hebben we gekeken bij welke segmenten hun platform het beste past. Dat zijn we vervolgens gaan testen in de markt, waarna bleek dat we echt 'beet' hadden. Die verticals begrijpen ze nu door en door, waardoor ze het winnen van concurrenten.

Veel bedrijven zijn opportunity driven: er komt iets voorbij waarna ondernemers achter al die kansen aanlopen, en het moeilijker is om te focussen. Maar als je in een bepaald segment marktleider bent, val je eerder op en neemt de kans op een succesvolle exit toe."

Als je nu iets kon veranderen aan de manier van investeren in Nederland, wat zou dat zijn?

Ondernemers vallen voor gemakkelijk geld en hoge waarderingen

“Op dit moment is er weer te veel geld in de markt, voornamelijk door de lage rente. Dan gebeuren er meestal rare dingen, veelal gedreven door partijen die niet eerder hebben geïnvesteerd. Ondernemers vallen voor gemakkelijk geld en hoge waarderingen, maar dat gaat meestal niet lang goed.

De markt corrigeert zichzelf op een gegeven moment, dan slaat het tij om. Dan zie je vaak dat partijen die nieuw zijn ineens een andere strategie gaan volgen of soms helemaal stoppen. Als Holland Venture hebben we inmiddels meerdere cycli meegemaakt en doorstaan, dus wij weten wel hoe we er mee om moeten gaan.

We kunnen de markt niet veranderen. Wat we wel kunnen doen is vasthouden aan onze eigen strategie en ons niet van de wijs laten brengen. Tegen ondernemers zou ik willen zeggen: als je een langetermijnvisie hebt als ondernemer, dan moet je verder kijken dan de huidige markt. Kijk naar solide partijen die er al lang zijn.”

Wat doen Nederlandse ondernemers goed, wat kan beter?

“Als technologie-investeerder ben ik er elke keer weer verbaasd over hoe goed onze technologie en het ecosysteem in Nederland is. Daar mogen we best trots op zijn. Op gebieden zoals Internet of Things, halfgeleiders en ‘Health’ lopen we internationaal echt voorop. Wifi is bijvoorbeeld in Nederland uitgevonden, door Cees Links, die trouwens zeer nauw betrokken is bij Holland Venture. We spreken hem bijna wekelijks over nieuwe investeringsproposities.

We schreeuwen het niet snel van de daken

We moeten onze technologie beter vermarkten. We schreeuwen het niet snel van de daken. Wat dat betreft kunnen we nog veel leren van ondernemers in de VS. Wat is mijn businessmodel, wie wil er betalen voor mijn product? Hoe zorg ik dat ik marktleider wordt.? Hoe verkoop ik mijn bedrijf? Het antwoord op soort vragen kunnen de meeste Amerikaanse ondernemers zo opdreunen.”

Wat is het gekste dat je ooit hebt meegemaakt als investeerder?

“Ik maakte onlangs mee dat het plafond naar beneden kwam zetten terwijl een ondernemer zijn bedrijf pitchte - niet bij ons op kantoor trouwens (lacht, red.). Die ondernemer bleef stug doorgaan met presenteren. Dat zegt wat over die ondernemer, dat hij zich niet van de wijs liet brengen.”

Volg ons ook op Twitter en Facebook

Tips? Mail redactie@sprout.nl