De startupscene beleeft met WePark zijn eigen Occupy-moment

Weg met innovatie-arme parkeerplaatsen. Dat is het idee achter startup-protest WePark, waarbij ondernemers en zelfstandigen demonstratief hun bureau installeren op het asfalt.

Ondernemers die demonstreren tegen ‘het systeem’: het klinkt idioot. Demonstraties ontstaan immers in de regel vanuit particulier en niet privaat initiatief, denk aan de Gele Hesjes-protesten, de Occupy-beweging of aan de demonstraties tegen kernbommen in de jaren ‘80 – de boze burger trekt ten strijde.

Ondernemers uiten zich in de media nog weleens kritisch over zaken als seksistische investeerders, maar de straat op gaan? Ho maar. Begrijpelijk ook: je runt een commercieel bedrijf, geen ngo. Je hebt bovendien een product te verkopen en activisme levert simpelweg geen daalders op.

WePark

Hoe onlogisch het echter ook klinkt: de mondiale startupscene beleeft momenteel zijn eigen Occupy-moment. Onder de naam WePark (met #WePark als hashtag) zetten startupondernemers over de hele wereld hun bureau neer op parkeerplaatsen in stadscentra. De hotspot op hun smartphone of de publieke wifi voorzien hen van internettoegang.

Met WePark agenderen startup-ondernemers en zzp’ers tegen de talloze innovatie-arme parkeerplaatsen in steden, waar auto’s middagenlang nutteloos geparkeerd staan, terwijl de huurprijzen voor particulier en commercieel vastgoed de pan uit rijzen.

De beweging ontstond anderhalve week geleden in San Francisco en is een initiatief van de 26-jarige ondernemer Victor Pontis. Hij las op internet een reactie van iemand die zei: “Wat als we vanaf een parkeerplaats zouden kunnen werken?” Pontis, in het dagelijks leven ondernemer in de deelstepbranche, dacht: laten we dit eens uitproberen.

Verloren ruimte

Autocorporates hadden een grote invloed op de inrichting van vele Amerikaanse steden, waardoor menig Amerikaanse stad een aaneenrijging is, van laten we op zijn Amsterdams zeggen, Wibautstraten – heel veel verloren ruimte, dus.

Het grote voordeel van je bureau op een parkeerplaats opzetten, is dat je in veel gevallen maar een paar euro per uur betaalt. Veel minder dus dan de duizenden euro’s aan huur die je maandelijks kwijt bent voor een kantoortje in een grote stad, zoals San Francisco. Of het allemaal legaal is, is natuurlijk een tweede. Autocorporates zijn, weinig verrassend, geen fan van het initiatief.

De beweging is inmiddels in volle gang aan het internationaliseren. In Bristol, Los Angeles en Portland, Oregon zijn ook sessies gepland. Ook in het Franse Toulouse het idee getest, door de 21-jarige Valentin Décarpentrie. Hij agendeert niet alleen tegen de nutteloze parkeerplaatsen, maar wil ook een statement maken tegen milieuvervuiling door uitlaatgassen.

Gentrificering

De Britse krant The Guardian illustreert bovendien dat niet alleen startup-ondernemers en kleine zelfstandigen deelnemen aan het protest, maar ook gewone burgers. De krant beschijft hoe een vrouw in San Francisco een puzzel van duizend stukjes op een parkeerplaats legt uit protest tegen de gentrificering van haar stad.

Sprout bezocht San Francisco in 2017 en merkte toen ook deze afkeer van gentrificering – door startups – onder de lokale bevolking. “Waarom huren die bedrijven zo weinig lokale mensen in?”, hoorden we indertijd. Of: “Niemand heeft ons ooit verteld dat je aandelen in een bedrijf kunt krijgen als medewerker. Dat willen wij ook.”

Als WePark daadwerkelijk in staat blijkt om startup-ondernemers in gegentrificeerde steden te verbinden met lokale burgers, is het een fantastisch initiatief. 

Zelfrijdende deelauto’s

Het idee erachter is in ieder geval nu al briljant: nutteloze parkeerplaatsen zou je in de toekomst moeten omtoveren tot vastgoed of stadsnatuur. Een systeem van zelfrijdende deelauto’s die continu op de weg zijn en Elon Musk’s Hyperloop kunnen dit mogelijk maken.

Het is nu aan startup-ondernemers om te laten zien dat lokale besturen de innovatieknop best wat harder in mogen drukken, zodat – in Bregman-termen – utopia kan ontstaan.

Jelmer Luimstra is journalist voor Sprout. Hij schrijft over startups, Silicon Valley en nieuwe economie.