Overnamekoning Gérard Ghazarian vluchtte uit Armenië, nu daagt hij in Nederland de grote reclamebedrijven uit

Gérard Ghazarian. Candid Group

Gérard Ghazarian, een ondernemer die als tiener de oorlog in Armenië ontvluchtte en daarna in Nederland mediabureau Candid Group oprichtte, neemt vandaag zijn elfde bedrijf over. Daarmee groeit Candid naar 220 medewerkers en een omzet van meer dan 100 miljoen euro.

Mediafamilie
Candid Group bestaat nu uit deze 11 bedrijven: 6Circles, BBK Media, Daily Dialogues, Havana Harbor, Lavinci, M2Media, Rlvnt, Stroom, The Online Company, Vostradamus en XXS Amsterdam.

Ghazarian vluchtte begin jaren ‘90 naar Nederland vanwege de oorlog tussen Armenië en Azerbeidzjan in Nagorno-Karabach (Kaukasus). Na in een aantal asielzoekerscentra gewoond te hebben, belandde hij bij een Nederlands gastgezin, waar hij zijn destijds 13-jarige zakenpartner Youri van der Mijn leerde kennen. Samen richtten zij in 2007 mediabureau Candid Group op. 

Het bedrijf groeide sindsdien door het overnemen van elf media- en reclamebureaus waaronder Rlvnt, 6circles en M2Media. Werd vorige week nog XXS Amsterdam ingelijfd, vandaag rijgt de ondernemer het Rotterdamse Daily Dialogues aan zijn ketting. Daarmee groeit Candid Group naar een bedrijf met 220 medewerkers en een omzet van meer dan 100 miljoen euro.

Candid Group is zeker een challenger, reageert Ghazarian desgevraagd. “We nemen het op tegen zes beursgenoteerde partijen, en daarnaast nog een paar grote consultancypartijen. Maar dat zijn allemaal megabedrijven. Wij zijn de enigen die dit vanuit een ondernemerspositie doen. We zijn vanuit de slaapkamer begonnen, en dagen nu de beursgenoteerde partijen uit.”

Hoe bepaal je of je een bedrijf per se wil inlijven?  

“Naast de reputatie in de markt, kijk ik vooral naar de cultuur en naar of het bedrijf past bij het DNA van Candid Group: open en openhartig. Dat betekent een cultuur waar mensen samen durven te werken en zich kwetsbaar op durven te stellen. Veranderingen gaan steeds sneller, waardoor je weinig tijd hebt om je aan te passen. Daar kun je alleen op inspelen als je een open cultuur hebt, waar samenwerking wordt bevorderd. Oude hiërarchische vormen zijn minder effectief.”  

“Daarnaast kijk ik naar de ambitie. Dat definieert hoe ver je wil gaan om de kwaliteit van je dienstverlening te verbeteren. De derde pijler is moed. Zijn ze ook moedig richting klanten als je iets moet communiceren? Dat kan een uitdaging zijn als je consultant bent.”

Wat is je drijfveer bij het overnemen van zoveel bedrijven? 

“Naast groeien, heb je dit nodig om verschillende specialismen en disciplines onder één dak te kunnen hebben en complexe vraagstukken te kunnen oplossen. De adverteerders hebben er niks aan om dit allemaal zelf in huis te halen.”

Hoe zie je je rol als ondernemer, met zo’n trits aan bedrijven onder je?

“Als je Candid als platform zou zien, dan zijn de merken misschien wel de leden van een orkest. Het podium is Candid, de klanten zijn het publiek. Het gezamenlijke spel is veel effectiever dan het instrument op zich. Mijn rol is zorgen dat het podium goed staat, dat alle spelers hun eigen kwaliteit behouden. De diversiteit is de kracht.” 

Wat betaal je gemiddeld per overname?

“Daar kan ik geen uitspraken over doen, ook vanwege afspraken met de partners.” 

Hoe financier je zo’n exercitie? 

“Als je iets gefinancierd wil krijgen, heb je een goede visie nodig, een strategie om daar te komen en ervaren mensen voor de executie. Daarna heb je vreemd vermogen nodig bij een financieringspartner, in ons geval zijn dat banken.” 

Kies je bewust voor het buiten de deur houden van investeerders die aandelen kapen?

“Het heeft te maken met de fase waarin je zit. We hebben een kritische massa bereikt en gaan nu verder uitbreiden, en willen daarbij onze kernwaardes en het initiële ‘oeridee’ behouden. Daarom heb ik ervoor gekozen om te vechten voor een financieringsconstructie waarmee we onze vrijheid behouden en doen waar we goed in zijn. Met private equity krijg je meer bemoeienis en worden er vaak kernwaarden ingefietst die niks met je oorspronkelijke idee te maken hebben.”

Je hebt dit nu een paar keer gedaan. Hoe zorg je dat zo’n overname een succes wordt? 

“Ik zorg dat ik mensen persoonlijk goed leer kennen. Bij overnames zie je vaak als je niet uitkijkt vooral advocaten tegenover elkaar zitten. Ik geloof daar niet in. Natuurlijk je moet op een gegeven moment zo’n setting creëren en met juristen bij elkaar zitten. Maar wat ik in het begin doe is zoeken naar contact, uit eten gaan met elkaar en elkaar leren kennen. Om te kijken naar wie zij zijn, en wat hen heeft gevormd.”

Geven je Armeense roots je ook een soort USP in het Nederlandse bedrijfsleven?

“Een van mijn direct collega’s zei ooit: dat on-Nederlandse denken van je, qua ambitie en hoe je kijkt naar groei en samenwerken, dat is misschien wel een van de pijlers onder ons succes. Ik weet niet of dat echt zo is. Ik geloof in ieder geval in teamsport, en diversiteit. Want complexiteit ís diversiteit.”  

Hoe groot wil je dat Candid Group uiteindelijk wordt?

“Goede vraag (lacht). De vraag is: waar staat het platform voor? Voor talenten en klanten, die in samenwerking met elkaar impact maken en de beste versie van zichzelf zijn. Dat kan in Nederland of daarbuiten zijn. Zolang die potentie er is, kan Candid voorlopig blijven groeien.”


Zo ziet het eruit als je aan de lopende band bedrijven overneemt:

Daily Dialogues:

XXS Amsterdam:

M2Media:

Digital Agency Group:

Stroom:

Redacteur Sprout (online). Email: maarten@sprout.nl