Te traag groeiende print-startup Inkless overgenomen door Spaanse partij

Startup Inkless verkoopt zijn inktloze printtechnologie aan het Spaanse printbedrijf Macsa ID. Het is nog onduidelijk of de Spanjaarden ook het personeel van Inkless overnemen. Inkless maakte de laatste jaren een periode door van stagnerende groei, waarna het geld op was.

Dat meldt Inkless woensdag. Over de hoogte van de overnamesom en het verkochte aandelenpakket doet mede-oprichter Arnaud van der Veen tegen Sprout geen uitspraken. De bv wordt na de transactie opgeheven, waarna de negentien aandeelhouders – universiteit TU Delft incluis – logischerwijs hun belang in de startup kwijt zijn.

Op het hoogtepunt werkten er bij Inkless tien mensen. Bij Inkless staat nu nog 4,5 fte op de loonlijst, inclusief oprichters Van der Veen en Ven Chandrasekar. De twee partijen zijn volgens Van der Veen nog in onderhandeling over de vraag of de werknemers en oprichters van Inkless aan het team van Macsa ID zullen worden toegevoegd.

Inktloos printen

Inkless ontwikkelde een techniek om te printen zonder cartridges, toners en inkt. Door gebruik te maken van lasertechnieken, zou dit milieuvriendelijker en goedkoper kunnen dan de HP’s en Canon’s van deze wereld. Het bedrijf, in 2016 nog één van de Challengers bij Sprout, wilde dan ook de printmarkt op stelten zetten en een van de grootste spelers ter wereld worden. 

De eerste jaren ging de ontwikkeling van de techniek “heel hard”, stelt Van der Veen. In 2018 haalden de ondernemers zelfs een investering van 1 miljoen euro op bij investeerders. Daarna stagneerde de ontwikkeling. “We hadden de techniek allang op de markt willen hebben, maar we kregen te maken met technische beperkingen, waardoor onze techniek niet in iedere markt toepasbaar was.”

Geen vervolginvestering

De ondernemers waren al in gesprek met een venture capitalist voor een vervolginvestering van “enkele miljoenen”, maar dit leverde uiteindelijk niets op. Volgens Van der Veen ging de ontwikkeling van de techniek “niet hard genoeg”. 

“Je kan dan wel weer heel veel geld ophalen”, verklaart Van der Veen, “maar als je merkt dat je groeicurve niet zo snel gaat als je wilde, moet je realistisch zijn. Het geld sluit dan niet aan bij het groeiverhaal naar de markt toe. Haal je dan een investeerder als aandeelhouder aan boord, dan heeft zo iemand ook verwachtingen. De kans van slagen was te laag om een goede investeringsmogelijkheid te bieden”.

‘Geen mislukking’

Inkless zal door deze overname nooit de nieuwe HP of Canon worden. Ook van de missie om de gehele printmarkt op te schudden, moet het bedrijf nu afzien. Het Spaanse bedrijf Macsa ID, dat Inkless nu overneemt, opereert in de markt voor beprinte verpakkingsmaterialen.

“De techniek alleen voor een bepaalde submarkt inzetten, is niet het gedroomde scenario”, zegt Van der Veen. Toch ziet hij de overname niet als een volledige deceptie. “Je startup kan ook mislukken. Wij hebben in ieder geval een partij gevonden die verder kan met onze techniek en dit naar de markt kan brengen. We zijn blij dat dat gelukt is.”

Jelmer Luimstra is journalist voor Sprout en Management Team. Hij schrijft over startups, scaleups en nieuwe economie.