Vandebron laat zich overnemen door Essent, ‘Greenchoice zou het merk om zeep hebben geholpen’

Vandebron

Groen energiebedrijf Vandebron is startup-af; het bedrijf van Remco Wilcke, Matthijs Guichelaar en Aart van Veller komt voor een onbekend bedrag in handen van energiecorporate Essent. ‘Greenchoice zou het merk en het bedrijf om zeep helpen.’

Essent heeft 100 procent van de aandelen gekocht in de duurzame energie-scaleup Vandebron. Financiële gegevens maakten beide partijen niet bekend. De prijzen voor Vandebron-klanten blijven na de overname gelijk, laat het bedrijf weten.

Vandebron is tot nu toe ieder afgesloten boekjaar verlieslatend geweest. Afgelopen jaar maakte het bedrijf een verlies van wel 11 miljoen euro, blijkt uit KvK-gegevens. Vandebron spreekt daarbij van een totale omzet van 70 miljoen euro. Volgens mede-oprichter en ceo Matthijs Guichelaar houdt de verkoop echter allerminst verband met deze rode cijfers.

Een van jullie investeerders wilde uit jullie bedrijf stappen, lezen we in het Financieele Dagblad. Dit zou de reden zijn geweest voor de verkoop. Was er niet een mogelijkheid een andere investeerder te vinden?

“In 2013 is een aantal investeerders aan boord gestapt, waaronder institutionele en venture capital-partijen. We wisten toen al dat zij een horizon van 5 tot 7 jaar hadden, waarna ze hun belang weer moesten verkopen om de aandeelhouders uit te betalen. Voor een van die partijen was deze tijd aangebroken.”

Onze longlist bevatte dertig tot veertig bedrijven

“Om de ambities die we hebben waar te maken, moesten we vers kapitaal ophalen. Daarom zijn we in augustus 2018 gestart met een proces waarbij alle opties op tafel kwamen te liggen: een gedeeltelijke verkoop, een volledige verkoop of kapitaal ophalen. Voor een mogelijke koper hadden we een heel strikt wensenlijstje. Zo moest deze partij investeren in innovatie, mocht het bedrijf geen relatie hebben met de fossiele industrie en moesten ons bedrijf en merknaam behouden blijven. Onze longlist omvatte wel dertig tot veertig partijen en met heel veel van hen hebben we gesproken. Een aantal partijen bleef over. Toen we heel objectief besloten te kijken naar wat ze konden betekenen, kwam ‘Essent’ als beste uit de bus in combinatie met ‘volledige verkoop’.”

In de Telegraaf stel je dat voor verdere groei een strategische partner nodig was. Om dit te bereiken, was een schaal nodig die jullie niet alleen konden realiseren. Was het zonder Essent einde oefening voor Vandebron?

“Juist niet. We draaien dit jaar voor het eerst positief. Voor volgend jaar verwacht ik uit te komen op 5 tot 6 miljoen euro winst. Als we echter heel realistisch kijken naar de hoeveelheid impact die we wilden en konden maken, zagen we dat we op een aantal gebieden we niet de diensten en producten konden leveren die nodig zijn in de energietransitie. Denk hierbij aan het leveren van warmtepompen, isolatie en zonnepanelen aan zowel particulieren als aan de boeren, die de energie leveren.”

“Het ontbrak ons aan een netwerk om via één portal installaties te kunnen leveren. Om dat op te zetten, moesten we heel veel kapitaal aantrekken. Mede daarom scoorde Essent zo hoog in onze ranking. Zij hebben namelijk een netwerk van installateurs. Ook hebben ze gezegd dat ze het bedrijf compleet intact zullen laten. Ze zullen ons bedrijf dus niet opknippen of de helft van het personeel naar Den Bosch sturen.”

“Op het gebied van elektrisch vervoer had Essent bovendien weer iets aan ons. Zij hadden nog niets en wij zijn juist al heel ver. Zo leveren we laadpunten voor thuis en op het werk. Voor Essent was het dus een mooie kans dat naar binnen te halen en voor een grotere klantenkring aan te bieden. Essent is bovendien enorm getransformeerd, van een partij met kolencentrales naar een nu veel duurzamer bedrijf. Voor heel veel mensen klinkt het negatief om voor een grote corporate te gaan, maar wij hebben het echt gedaan op basis van een objectieve beoordeling van wat wij belangrijk vonden. Wij zijn altijd pragmatisch geweest; door van binnenuit met Essent verder te gaan, kunnen wij veel sneller groeien.”

Zie je het een beetje voor je zoals bij de overname van de Vegetarische Slager bij Unilever? Velen waren aanvankelijk sceptisch, maar de Vegetarische Slager blijkt onder de vleugels van Unilever nu toch wel mooi een grote deal met Burger King te hebben binnengehaald.

Tegen critici zeg ik: beoordeel ons op wat we doen

“Inderdaad. Veel mensen hebben op voorhand een mening over deze overname, maar ik zou zeggen: beoordeel eerst wat we doen. Het voorbeeld van Burger King en de Vegetarische Slager is precies wat wij nastreven; samen met zo’n groot bedrijf impact maken.”

Voor de goede orde: Vandebron blijft dus een apart merk binnen Essent?

“Zelfs een heel apart bedrijf, een dochteronderneming. Al onze medewerkers blijven in Amsterdam zitten, Essent en Vandebron zullen niet integreren, maar wel gebruikmaken van elkaars expertise.”

Greenchoice was ook in de running, lezen we. Als uitgesproken groene energieleverancier klinkt dit ook als een geschikte kandidaat. Waarom toch Essent?

Reactie Greenchoice
Greenchoice herkent zich niet terug in de beweringen van Vandebron. Volgens woordvoerder Martin de Beer is zijn bedrijf inderdaad met Vandebron in gesprek geweest, “maar zeker niet over het merk en de invulling van een overname”. “Wij hebben afgezien van verdere gesprekken, vanwege de financiële resultaten van Vandebron. Hier is naar gekeken en toen is er besloten dat het geen zin had om verdere gesprekken te voeren.” De bewering dat Greenchoice het merk Vandebron om zeep wilde helpen, vindt De Beer “pertinente onzin”. “Hij (Guichelaar, red.) spreekt daarnaast over schaalgrootte die ze met Essent bereiken. Bij ons had dat ook gekund, en dan waren ze een groene speler gebleven. Essent scoort maar een 4,6 op duurzaamheid.” Dat Shell Greenchoice-aandeelhouder Eneco hoe dan ook zal overnemen, weerspreekt De Beer. “Dan weten zij (Vandebron, red.) meer dan wij. Volgens mij weet Eneco het zelf nog niet eens.”

“Heel simpel: Greenchoice zou het merk en het bedrijf om zeep helpen. Zij wilden alleen onze klantenbak hebben, precies zoals ze bij Qurrent hebben gedaan. Daar zouden wij onze medewerkers tekort mee doen. Bovendien staan de resultaten van Greenchoice onder druk. De winsten en zijn niet meer zo stevig en degelijk als vroeger (het nettoresultaat daalde afgelopen jaar van afgerond 16 miljoen euro naar bijna 4 miljoen euro, red.). Tot slot voorzien wij een groot risico dat Shell aandeelhouder wordt van Greenchoice. De kans is groot dat zij nog eind dit jaar Eneco kopen, en die partij is weer voor 30 procent eigenaar van Greenchoice.”

Je mede-oprichter Aart van Veller vertrekt, horen we. Jij blijft aan als ceo bij Vandebron. Hoe zwaar zal je stemrecht wegen in de bestuursraad; kun je zelf beslissingen nemen, of bepaalt Essent nu alles?

“Ik blijf de beslissingen nemen. Wel zijn er drempels waarbij je contact met het moederbedrijf zult moeten blijven opnemen. Het gaat dan om bepaalde drempels die in chemie besproken moeten worden, zoals bijvoorbeeld de verkoop van het bedrijf. Alle day-to-day-dingen worden echter door ons besloten.”

Verdere groei is volgens jullie mogelijk door deze overname. Wat zijn jullie groeiplannen eigenlijk?

“We willen groeien op het gebied van diensten naar onze klanten toe, zowel voor bestaande als nieuwe klanten. We hebben nu 200.000 klanten. Hoeveel klanten dat er na volgend jaar zullen zijn, durf ik niet te zeggen, maar wat mij betreft mag dat aantal komend jaar verdubbelen.”

Jelmer Luimstra is journalist voor Sprout. Hij schrijft over startups, Silicon Valley en nieuwe economie.