Waarom je nooit je baas moet verafgoden

Het werk van ceo’s als Elon Musk en Jeff Bezos oogst – terecht – lof. Toch moet je voorkomen dat bewondering omslaat in platte verering. Een domme fout van Jeff Bezos in zijn beginjaren ondersteunt die stelling.

Wanneer wij bij Sprout over innovatieve ceo’s als Elon Musk (Tesla) en Jeff Bezos (Amazon) schrijven, willen we nog weleens enige bewondering uitspreken. Terecht ook: zij creëerden compleet nieuwe markten en gaven concurrenten het nakijken. Toch moet je te allen tijde kritisch blijven. Het risico van het bewonderen van een ondernemer of ceo is dat je bewondering omslaat in platte verering.

Vereer je iemand, dan zorgt dat er al snel voor dat je diens tekortkomingen negeert. Dat ook een hyperinnovatieve impact-ondernemer als Musk zijn tekortkomingen heeft, bleek afgelopen jaar toen hij zich meermaals onhandig uitliet op Twitter. Hij zou Tesla wel even van de beurs halen en beschuldigde een reddingswerker ervan een pedofiel te zijn. Het leverde hem en zijn bedrijven pr-technisch veel schade op.

In een treffend opiniestuk op Entrepreneur waarschuwt manager Gene Marks van The Marks Group ook voor de adoratie van topmannen. Marks’ stelling: ook zíj maken oliedomme fouten. Om zijn punt kracht bij te zetten, verwijst Marks naar de begindagen van Jeff Bezos’ Amazon. In 1995 was Amazon nog slechts een bescheiden website om boeken te bestellen. Bezos en zijn eerste parttime-werknemers werkten nog vanuit Bezos’ garage in Seattle.

Handen en voeten

Daar waren ze druk in de weer met het inpakken van boeken. Een duidelijke distributievisie ontbrak nog, waardoor ze met handen en voeten op de betonnen vloer hun sorteerwerk uitvoerden. Bezos klaagde tegen de persoon naast hem dat hij ontzettende last van zijn rug en knieën kreeg van het werk. Die persoon, werknemer van het eerste uur Nicholas Lovejoy die later zelf een onderneming startte, reageerde instemmend: dit was fysiek niet te doen!

Bezos, de man die door onnavolgbaar slim ondernemerschap de rijkste man ooit werd, kwam daarop met een idee. Hij wist precies wat ze bij het jonge Amazon nodig hadden om hun werk gemakkelijker te laten verlopen. “Kniebeschermers natuurlijk”, zei Bezos tegen Lovejoy.

Lovejoy keek Bezos aan met een zeer minachtende blik. “Wat we nodig hebben, Jeff”, zei Lovejoy, “is een paar verpakkingstafels”. Bezos gaf meteen toe en installeerde de dag erop een paar tafels, waarop de productiviteit verdubbelde.

Tegengas

Het is een kleine, maar veelzeggende anekdote. Ondernemers en ceo’s zijn ook maar mensen en maken soms fouten. Door de juiste mensen aan zich te binden, zorgen ze voor het nodige tegengas om hun eigen fouten uit de bedrijfsvoering gefilterd te krijgen.

Wanneer iedereen binnen een organisatie dus de ceo adoreert, zal deze minder snel de kritiek krijgen die hij of zij nodig heeft. Hierdoor kan zo iemand ernstige fouten maken. Kijk maar naar Facebook, het social media-bedrijf waarvan oprichter Mark Zuckerberg een soort godenstatus geniet. Toch wist hij niet te voorkomen dat zijn bedrijf afgelopen jaar verwikkeld raakte in het Cambridge Analytica-schandaal. 

Het kan overigens nóg erger. Krijgt een oprichter of ceo niet de broodnodige feedback, dan zou diens startup zelfs geen vleugels kunnen krijgen en dus altijd aan de grond blijven zitten – mét of zonder kniebeschermers.

Foto: Jeff Bezos, door Leonard Ortiz/Getty.

Jelmer Luimstra is online redacteur voor Sprout, en schrijft over vernieuwende scaleups en startups.