Lenette Lewis trotseerde met haar startup orkaan Irma

Lenette Lewis lanceerde vorig jaar een merk voor natuurlijke verzorgingsproducten, maar orkaan Irma gooide haar business op de schop. Even twijfelde ze of ze nog wel verder moest ondernemen, maar ze besloot zich te herpakken: ‘Dit is mijn thuis.’

De op de Britse Maagdeneilanden woonachtige Lenette Lewis kwam tijdens een studie in het Verenigd Koninkrijk in aanraking met natuurlijke verzorgingsproducten. Op haar eigen eiland werden slechts synthetische varianten verkocht. Voor je huid zijn deze producten echter niet optimaal en ze dragen bij aan milieuvervuiling.

Lewis besloot daarop het merk voor natuurlijke verzorgingsproducten Sageroots op te richten. Het merk lanceerde vorig jaar april. “Je kon deze producten nergens in een supermarkt krijgen. Ik dacht: er moeten meer mensen zijn die hiernaar zoeken.” Bovendien zijn er veel relevante ingrediënten op het eiland, zoals kruiden en citroengras. “Er moest een manier zijn om deze lokale ingrediënten in mijn product te verwerken.”

Klein eiland

Op mijn eiland wordt bijna alles geïmporteerd

Zakendoen op de Britse Maagdeneilanden is wel een uitdaging, leerde Lewis. “Ik woon op een klein eiland. Sommige producten kunnen we lokaal krijgen, maar voor veel van de ruwe materialen ben je afhankelijk van import. Op het eiland wordt dan ook bijna alles geïmporteerd. Dit gaat gepaard met verschepingskosten. Als je bovendien wil opschalen, moet je buiten de Maagdeneilanden kijken. Onze markt telt slechts 35.000 mensen en niet iedereen doet actief mee aan de economie.”

Lewis kan het zich financieel nog niet veroorloven om 100 procent voor haar onderneming te gaan. Ze werkt er nog naast als lerares. Wel ziet ze mogelijkheden om haar bedrijf winstgevend te maken op de Britse Maagdeneilanden en hopelijk daarbuiten. Tijdens de finale van Present Your Startup vanavond lokale tijd op Curaçao zal ze duidelijk maken dat ze hiervoor 200.000 dollar nodig heeft aan groeigeld.

Irma

De orkaan Irma dreigde roet in het eten te gooien voor Lewis. De orkaan had vorig jaar een verwoestende uitwerking op haar eiland en Lewis heeft nog steeds geen dak op haar huis. Ze wordt emotioneel als we erover praten. “Al mijn klanten waren opeens weg. Het leven is enorm veranderd. Ik dacht: wat moet ik doen?”

Als ik iets wil doen, wil ik het thuis doen

Even dacht Lewis erover na om haar ondernemersavontuur dan maar op te geven, tot ze zich realiseerde: dit is haar passie. Hier moest ze toch mee doorgaan? “Ik besloot dat ik me moest vermannen en moest kijken hoe ik verder kon met mijn bedrijf. Nog steeds ben ik bezig met het herstellen van mijn onderneming.”

Toch wijkt ze niet uit naar een ander land. Als een ware pionier in het prille startupwereldje van de Britse Maagdeneilanden strijdt Lewis voor haar eiland. “Dit is mijn thuis”, zegt ze. “Als ik iets wil doen, wil ik het thuis doen.”

Jelmer Luimstra is journalist voor Sprout. Hij schrijft over startups, Silicon Valley en nieuwe economie.

Elke ochtend...

X
het belangrijkste ondernemernieuws in jouw mailbox? Gegarandeerd Sprout-stijl!