Deze Nederlandse ondernemers lanceren binnenkort een satelliet met SpaceX

Hiber

De Nederlandse startup Hiber lanceert de komende maanden twee satellieten voor zijn wereldwijde Internet of Things-netwerk. Een van die satellieten gaat mee aan boord van een raket van SpaceX, vertelt medeoprichter Ernst Peter Hovinga. ‘We kunnen een miljoen abonnementen verkopen op basis van één satelliet.’

Hiber (voorheen: Magnitude Space) haalde deze week 1,8 miljoen euro aan innovatiekrediet op bij de Rijksdienst voor Ondernemend Nederland (RVO). Dat komt bij de 8 miljoen die het bedrijf van Ernst Peter Hovinga, Laurens Groenendijk (ex-Just Eat, -Treatwell), Maarten Engelen (ex-Treatwell) en Coen Jansen al incasseerde. Ruim 2 miljoen daarvan is afkomstig van investeerder Hartenlust Group, de rest van de oprichters en informals.

De ondernemers besloten eind vorig jaar tot een strategische naamswijziging, omdat het woordje ‘Space’ te veel associaties oproept met kostbare ruimtetechnologie. Voor straalverbindingen van CNN of olieplatforms, om maar wat te noemen. Maar Hiber richt zich op klanten zoals Boskalis en Sensoterra, die zo efficiënt mogelijk kleine datapakketjes willen versturen. Hovinga: “Dat we dat via een satelliet doen, zal de meeste klanten bij wijze van spreken worst wezen.”

Wakker maken

Hiber is vooral een softwarebedrijf, dat ervoor zorgt dat je met weinig energie data kunt versturen. De software die Hiber op een modem zet, zorgt ervoor dat deze vaak ‘slaapt’, waarbij hij minder stroom verbruikt dan de lekstroom van een batterij. Pas als de satelliet voorbij komt - minimaal twee keer per dag, gemiddeld 8 keer - wordt de modem wakker. Toepassingen zijn bijvoorbeeld het in de smiezen kunnen houden van waterputten, graansilo’s, generatoren en de remmen van treinwagons.

Hoewel Hiber vooral een softwarebedrijf is, is de techniek erachter voor een belangrijk deel afkomstig uit Nederland. Hiber laat zijn 8 kilo zware satellieten maken bij het Delftse Innovative Solutions In Space (ISIS). Het ‘brein’ van de satelliet wordt gemaakt door het eveneens Delftse Hyperion Technologies. 

Patent

De techniek achter zo’n satelliet is eigenlijk relatief standaard, zegt Hovinga. “En we maken efficiënt gebruik van de bandbreedte die we tot onze beschikking hebben. Dat is een van de dingen waar we patent op hebben aangevraagd.” 

Dit is best wel een Nederlands succesverhaal

Hiber was er volgens hem vroeg bij toen het bedrijf frequenties aanvroeg bij de ITU, het instituut dat vanuit Genève frequenties voor satellieten verdeelt. “Dat is wel een concurrentievoordeel. Bestaande satellietoperators kunnen eigenlijk nog niet voldoen aan IoT-verbindingen, waarbij het stroomverbruik extreem belangrijk is. Andere spelers zullen pas volgend jaar lanceren. Dat wij dit als eerste gaan doen, is best wel een Nederlands succesverhaal.” 

Van India naar SpaceX

De eerste Hiber-satelliet wordt “eind deze zomer” naar de ruimte gelanceerd. Het Nederlandse kastje vliegt dan mee aan boord van de Polar Satellite Launch Vehicle van de Indian Space Research Organisation, zeg maar de Indiase NASA. Later dit jaar volgt een tweede lancering, aan boord van een raket van SpaceX, het ruimtevaartbedrijf van Elon Musk. 

Vooral aan die laatste, Amerikaanse lancering kleven volgens Hovinga de nodige regels. “Maar dat heeft minder met SpaceX te maken dan met de overheid. Dit onderdeel van onze busisness is nu eenmaal heel bureaucratisch. Ze willen zeker weten dat zo’n satelliet geen risico vormt. Daardoor moeten we eindeloos veel tests en papierwerk afleveren.”  

Eén satelliet is al genoeg voor een wereldwijd dekkend netwerk, legt Hovinga uit. De tweede satelliet is er vooral om de betrouwbaarheid te vergroten, en om ervoor te zorgen dat Hiber de ene satelliet kan updaten, terwijl de andere doordraait. De Hiber-satellieten vliegen straks met een snelheid van 7 kilometer per seconde zestien keer per dag in een baan om de aarde, en ‘schillen’ daarmee als het ware het aardoppervlak in banen. Daarbij bestrijkt de satelliet Nederland bijvoorbeeld twee keer per dag. 

Miljoen abonnementen

Die lancering voor meerdere klanten kost 80 miljoen dollar, de vracht van Hiber kost ‘maar’ een half miljoen. In totaal is Hiber per satelliet minder dan 1 miljoen dollar kwijt. Daarmee is de infrastructuur relatief goedkoop, zegt Hovinga. “Als je dit op aarde zou doen, moet je netwerkverbindingen en kabels aanleggen. Wij kunnen met één satelliet 4 miljoen berichten per dag aan. We kunnen dus een miljoen abonnementen verkopen op basis van één satelliet.” 

Klein nadeel, in de ruimte: na een jaar of 3 begint de satelliet hoogte te verliezen, en moet hij worden afgeschreven. Voor die tijd wil Hiber meerdere satellieten lanceren, met als doel uiteindelijk tientallen per jaar. “Als we kijken naar klanten die we al hebben, en behoefte die komt, dan zijn twee niet genoeg. Je wil straks ook ieder uur een bericht sturen, of kwartier. 

“Het blijft ‘smalband’, en specifiek gericht op een bepaalde markt. Maar die markt beweegt zo snel dat je iedere keer iets nieuws wil. Inclusief modems op de grond. Maar omdat we de software snel kunnen aanpassen is ons netwerk future proof.” 

Redacteur Sprout (online). Email: maarten@sprout.nl

Elke ochtend...

X
het belangrijkste ondernemernieuws in jouw mailbox? Gegarandeerd Sprout-stijl!