Judith Eyck (Vakanties.nl): ‘Wij willen de Netflix van de vakanties worden’

Vakanties.nl, een website voor het boeken van reizen, krijgt een investering van 5 miljoen euro van mede-oprichter Joost Romeijn, die eerder Sunweb opzette. Ceo en medeoprichter Judith Eyck heeft grootse plannen: ‘Wij willen meer tech zijn dan de grote techbedrijven.’

Romeijn (foto rechts) richtte het Rotterdamse bedrijf in 2017 op met Eyck (foto boven), die als ceo de dagelijkse leiding heeft. Eyck is niet de eerste, de beste: na verscheidene studies in Rotterdam en Essex te hebben genoten, werkte ze voor verschillende e-commercebedrijven. Dit jaar is ze één van de genomineerden voor de prestigieuze LOEY Awards, de prijs voor de beste ondernemer van Nederland.

Met Vakanties.nl bieden Eyck en Romeijn alles-in-één-reispakketten aan, dus een combinatie van overnachtingen, huurauto's en vluchten. De plannen zijn groots: komend jaar willen ze 50.000 klanten hebben en in 2024 moeten dat er 250.000 zijn.

In de begindagen investeerde Romeijn ook al in de website, voor een bedrag dat Eyck niet bekend wil maken. Dat Romeijn nu een vervolginvestering doet, zal hij eenvoudig kunnen financieren door zijn exit in vakantiewebsite Sunweb afgelopen december. Hoeveel het Quote 500-lid hiermee verdiende, maakten beide partijen indertijd niet bekend. “Ik weet zelf niet eens hoeveel het was”, zegt Eyck erover.

Welk belang krijgt Joost Romeijn door zijn investering in Vakanties.nl en welk belang heb jij?

“Joost moet je zien als angel investor. Hij heeft een meerderheidsbelang. Hoe hoog dat precies is, vertel ik niet. Wel kan ik zeggen dat hij visie, ervaring en een kritische blik toevoegt. Ik heb dus een minderheidsbelang, maar hoe hoog dat is houd ik ook voor mezelf.”

Jij bent ceo, terwijl Joost Romeijn een meerderheidsbelang heeft. Botst dat niet qua leiderschap?

“Nee, hij heeft al een bedrijf grootgebracht. Het leuke aan Joost is dat hij geen behoefte heeft zich hier op dagelijkse basis mee bezig te houden. Hij wil juist mij de kans geven dit te doen. Als ik even niet verder kom, weet ik Joost te vinden. We sparren één keer per maand 2 uur over de resultaten, maar verder niet. Meestal weet hij dan wel precies de juiste onderwerpen aan te snijden.”

Is Joost Romeijn van plan in de toekomst vervolginvesteringen te doen in Vakanties.nl?

Zijn we in 2022 winstgevend, dan investeert Joost opnieuw

“Ieder kwartaal bespreken we dit. Het ligt er nu aan of we onze doelen kunnen behalen. Het doel voor dit jaar was om 10 miljoen aan omzet te behalen. We hebben de drukke maanden april en juli er vrijwel opzitten en lijken dit doel te halen. Daarom investeert hij nu 5 miljoen euro. In 2020 willen we dat de netto-inkomsten hoger worden dan de marketingkosten. In 2021 moeten we dan break-even draaien, om in 2022 voor het eerst winst te kunnen maken. Lukt dit, dan investeert Joost opnieuw.”

Wat gaan jullie doen met het groeigeld?

“Een gedeelte ervan gaat naar een op AI gebaseerde non-lineaire chatbot. Chatbots handelen nu vragen af via een boomstructuur. Maak je het non-lineair, dan haal je die boomstructuur weg en kun je onderwerpen groeperen en connecties leggen. Hierdoor kan de chatbot gemakkelijker van onderwerpen switchen, terwijl hij de gesprekken nog steeds begrijpt. Een gesprek wordt er veel menselijker door. Nu doen we dit nog met tekst, maar ik wil dit over een jaar ook als voicegesprek doen. Zo'n chatbot kan dan klantgesprekken doen, adviezen geven over reizen, cases inschieten en afhandelen. De chatbot wordt onze ideale digitale medewerker, die zelfs reizen kan afboeken.”

“Een ander deel investeren we in het persoonlijker maken van ons aanbod. Als je op onze website komt en je naar een vakantie zoekt in Griekenland, kijken wij real-time naar wat ideaal voor je is. Op dit moment is onze service nog niet zo persoonlijk als we zouden willen. Reiztijden die ideaal zijn voor kinderen, mogelijkheden voor een privétaxi: dat soort opties willen we ook inbouwen. Over anderhalf jaar wil ik de Netflix van de vakanties worden, waarbij je in drie tot vijf goede suggesties vindt wat je zoekt. Om de matches te verbeteren, moeten we nog meer sleutelen aan ons systeem van machine learning.”

Hoe denk je een tegenwicht te kunnen bieden aan grote reiswebsites, zoals Booking en Airbnb?

Booking en Google zijn onpersoonlijke techbedrijven

“Wij willen meer tech zijn dan de grote techbedrijven, maar tegelijkertijd persoonlijker zijn dan de techreuzen. Booking en ook Google blijven onpersoonlijke techbedrijven. Ik vind het irritant dat je op vrijwel iedere e-commercewebsite een grabbelton hebt van 15.000 producten, waarbij je vervolgens moet zoeken wat het beste bij je past.”

“Bij een reisbureau om de hoek is het veel persoonlijker en krijg je vaak maar vijf voorstellen op basis van je voorkeuren. Je loopt dan met één van die voorstellen naar huis. Dat wil ik ook online doen, door middel van die chatbot en betere aanbevelingen. De ervaring van om de hoek online halen, is een heel andere benadering dan bij Booking.”

Is jullie doelgroep ook anders dan die van Booking of Airbnb?

“Ik vind dat onze doelgroep heel Nederland betreft, en zeg liever niet dat we een andere doelgroep hebben. Wie bij Booking boekt, moet ook bij Vakanties.nl terecht kunnen. Wel denk ik dat consumenten die, zoals bij ons, een pakketreis kopen en dat niet, zoals bij Booking, in losse componenten doen op zoek zijn naar meer zekerheid.”

Jullie passen machine learning toe. Hoe werkt dat bij jullie precies?

“We doen twee dingen. Er is een deel waarbij we onderzoek doen naar het gedrag van de klant. We gebruiken machine learning om te zien welke personen de grootste kans hebben om een specifieke boeking te doen. Merken we hetzelfde gedrag op bij iemand die geen boeking heeft geplaatst, dan krijgt zo iemand een hogere score om marketing op te doen.”

“Ook passen we machine learning toe op product recommendation (aanbevelingen, red.), waarbij we kijken naar verbanden tussen producten. Wie naar Kreta gaat, kan ook een vakantie in Turkije leuk vinden. Zoiets kunnen we dan voorstellen.”

Doen jullie ook aan growth hacking à la Booking? We hebben nog geen meldingen op jullie website gezien met frasen als 'er zijn nog maar acht reizen beschikbaar'.

“Dat niet, maar we doen wel aan growth hacking (lacht). We zijn er dit jaar mee gestart. Een half jaar geleden hebben we een growth hacker opgeleid. Fulltime test hij, Victor, dingen op de website. Er lopen continu meer dan tien A/B-testen op vakanties.nl. Als Victor tien A-B-testen heeft gedaan met een duidelijk succes of juist een falen, dan trakteer ik op een rondje op de vrijdagmiddagborrel. Ook al is het resultaat niet succesvol, we hebben weer wat geleerd.”

“Victor is degene die bij ons de growth hacking-kar trekt, maar binnen het team is iedereen continu aan het experimenteren. Overal zitten zijn betrouwbaarheidsdingetjes ingebouwd. Bijvoorbeeld het icoontje dat je onder meer met mastercard kunt betalen, of dat we klanten een extra bevestiging geven door hoge klantbeoordelingen weer te geven in het bestelproces. We richten ons nu heel erg op betrouwbaarheid en bevestiging, nog niet op schaarste, dus meldingen dat er nog maar acht reizen beschikbaar zijn.”

Zou je zoiets in de toekomst wel overwegen?

“We hebben het er veel met elkaar over en op dit moment weten we dat betrouwbaarheid het belangrijkste is. Het is belangrijker dan schaarste. Wel zou ik zoiets in de toekomst overwegen.”

Dit jaar verwachten jullie van 1 miljoen euro omzet naar 10 miljoen euro omzet te gaan. Hoe krijgen jullie dit voor elkaar?

Doordat we op prijs concurreren, komen mensen bij ons uit

“We vragen vaak aan klanten waarom ze bij ons geboekt hebben. Een verklaring van het succes is dat we een goede website hebben gebouwd, die makkelijk en gebruiksvriendelijk is. Daarnaast hebben we een goed productaanbod. Ook is ons product vaak goedkoper dan dat van anderen. Doordat we op prijs concurreren, komen sommige mensen bij ons uit.”

Hoe speel je dat klaar, op prijs concurreren?

“We werken met low-cost airlines. zij bieden goedkopere vluchten aan, vooral als je ver vooruit boekt. Daar hebben we in het seizoen veel profijt van gehad, omdat de vliegreizen dan goedkoper zijn dan die van de vaste touroperators. Zij kopen van tevoren in en beprijzen dat. In de last-minute-periode gaan hun prijzen weer erg omlaag. Hun producten hebben wij ook in de schappen liggen, dus daar profiteren wij ook weer van.”

Op jullie website staat een klantenonderzoekje naar de interesse in CO2-neutrale reizen. Jullie doen dus onderzoek naar de mogelijkheid om CO2-neutrale reizen CO2-neutraal aan te bieden?

“Ik ben vooral heel benieuwd in hoeverre mensen op onze website hier mee bezig zijn. We zijn een klein onderzoekje aan het doen naar de bereidheid om CO2-neutraal te reizen. De ANVR (de Algemene Vereniging van Reisondernemingen, red.) is hier veel mee bezig, binnen de reisbranche is dit een groot onderwerp. We willen als branche dan ook CO2-neutrale reizen kunnen aanbieden.”

Klanten blijken het klimaatprobleem niet te ontkennen

“Dit betekent dat je CO2 compenseert door een bedrag vrij te geven voor het verminderen van CO2. We kunnen het er heel lang als branche over hebben, maar ik wil het graag bij onze klanten testen. Er komen tot nu toe interessante inzichten uit dat onderzoek. Ik dacht dat de reden voor klanten om niet te compenseren lag in bijvoorbeeld de ontkenning van het klimaatprobleem, maar dat blijkt het helemaal niet te zijn. Het is misschien veel makkelijker op te lossen dan we denken. Het is wederom een betrouwbaarheidsding. Begrijp jij precies wat het is om CO2-neutraal te reizen? Ik denk dat we moeten zoeken naar wat het precies betekent en waar het geld naartoe moet gaan.”

Bij CO2-compensatie heeft men het vaak over het planten van bomen. We hebben even een rekensommetje gemaakt. Om een enkele vliegreis naar Barcelona te compenseren schijn je 114 bomen te moeten planten. Dat kost dus 228 bomen voor een retourtje. Ga je uit van 10 euro per boom, dan kom je uit op 2.280 euro aan CO2-compensatiekosten. Misschien kun je veel bomen tegelijkertijd in te komen nog, laten we zeggen, een korting van 500 euro per persoon krijgen. Toch kom je dan nog steeds uit op 1.780 euro, bovenop je ticketprijs. Veel te duur, natuurlijk. Hoe pak je dit beter aan?

“Bomen planten is niet meer van deze tijd. We moeten met een alternatief komen voor de vervuilende luchtvaart. Waar ik voorstander van ben, is het investeren in onderzoek naar de vervanging van kerosine (de brandstof voor vliegtuigen, red.). Je hebt bijvoorbeeld ook kerosine die minder CO2 uitstoot. Het is duurder, maar milieuvriendelijker. Ook kijk ik erg uit naar de Hyperloop als vakantievervoer.”

“Wat je zou kunnen doen, is een deel van het geld, laten we zeggen 30 euro per vliegticket, te stoppen in CO2-neutraliteit. 20 euro stop je bijvoorbeeld in het reizen met betere brandstof en 10 euro in het onderzoek om echt volledig CO2-neutraal te worden. Bijvoorbeeld onderzoek naar hoe je een groot vliegtuig op batterijen kunt laten vliegen.”

Is een vliegtaks, die het kabinet in 2021 wil invoeren, nog een idee, als het aan jou ligt?

CO2-neutraal vliegen wordt duurder dan hoe we het nu doen

“Nou, dat woord alleen al heeft een negatieve connotatie. Maar links- of rechtsom, CO2-neutraal vliegen wordt duurder dan hoe we het nu doen. Zelf zie ik liever dat we als branche extra geld bovenop een ticket of vakantie doen, zodat het dat duidelijk is waar het geld naartoe gaat. Maar ik begrijp ook: soms moet je vanuit de overheid maatregelen nemen om mensen in beweging te krijgen. Vergelijk het maar met het instellen van een vrouwenquotum, een maatregel om het doel van meer vrouwen op de werkvloer sneller te bereiken.”

Jelmer Luimstra is journalist voor Sprout. Hij schrijft over startups, Silicon Valley en nieuwe economie.

Elke ochtend...

X
het belangrijkste ondernemernieuws in jouw mailbox? Gegarandeerd Sprout-stijl!