Patrick van der Mijl (Speakap): 'Facebook creëerde de behoefte aan ons product'

Patrick van der Mijl (31) zag zijn bedrijf Speakap, een sociaal netwerk voor bedrijven, de laatste jaren hard groeien. Nu heeft hij zijn zinnen gezet op de Verenigde Staten en Groot-Brittannië.

Het Facebook voor bedrijven, zo werd sociaal netwerk Speakap eerder omschreven op Sprout. Via het platform kunnen werknemers gemakkelijk online met elkaar communiceren, zo gaat het idee van oprichters Patrick van der Mijl en Erwin van der Vlist. Zij werden er in 2013 nog Startup van het Jaar mee op Sprout. Sindsdien ging het hard met Speakap. Het bedrijf had afgelopen jaar een omzet van 1 miljoen en verdubbelt zijn omzet – tot nu toe – ieder jaar. Hoog tijd dus om eens bij te praten met Van der Mijl. 

Als we de ondernemer bellen, is hij net enkele dagen terug van vakantie. Portugal, zo vertelt hij, en ja, het was lekker weer. Toch gleed zijn blik soms van het Portugese natuur af naar zijn telefoon. Even snel zijn bedrijfsmail checken. “Maar dat kun je beter niet te veel doen”, lacht Van der Mijl.

300 klanten

Begrijpelijk: met 300 bedrijven als klant zal de mailbox van Van der Mijl aardig gevuld zijn. En dan hebben we het niet alleen over kleine bedrijven; merken als Rituals en G-Star zijn klant. Zo'n 100.000 werknemers maken volgens Van der Mijl gebruik van zijn platform, “maar er komt snel een verdubbeling aan”.

Winst vinden we niet belangrijk

Speakap is sinds 2016 dan ook winstgevend, al voegt Van der Mijl er direct aan toe dat alle winst in groei wordt gestopt. Van der Mijl wil namelijk in 2018 de “eerste stappen” gaan zetten op de Britse en Amerikaanse markt. “Winst vinden we niet belangrijk”, zegt de ondernemer. “Zo denken onze aandeelhouders ook. We willen er voorlopig onze groei mee blijven financieren.”

Tip: Patrick is op 14 september 2017 te gast bij Rotterdam Talks Tech. Alles horen over de toekomst van retail, meld je nu aan.

Waar hij nog over twijfelt, is of Speakap die groei puur “op eigen kracht” zal blijven doen, of toch op zoek gaat naar een nieuwe investering. In het verleden wist Speakap al miljoenen aan groeigeld op te halen.

Concurrentie

In 2011 zeiden mensen nog: we hebben wel een postvakje

De concurrentie is echter groot. Slack, BeeKeeper, Yammer, Citrix: ze lijken allen in dezelfde vijver te vissen als Speakap. Toch is Van der Mijl niet bang voor competitie. Het zorgt er volgens hem alleen maar voor dat er “meer snelheid in de markt” komt. Hij is deze bedrijven zelfs dankbaar: “Toen we in 2011 begonnen, was de behoefte aan ons product er nog niet zo. Mensen zeiden al snel: we hebben al intranet, of postvakjes. Maar juist door Facebook en Yammer is die behoefte gecreëerd.”

Om toch onderscheidend te blijven, richt Van der Mijl zich sterk op bedrijven met veel zogeheten non-desk-medewerkers. “Denk bijvoorbeeld aan verkopers op de winkelvloer. Die zijn doorgaans lastig te bereiken. Dankzij ons platform gaat dit gemakkelijker. We richten ons dus op nichemarkten, zoals de retail, hospitality en bijvoorbeeld het transport.” 

Ook belangrijk, volgens Van der Mijl: de juiste updates geven op je netwerk: “Wanneer je net als Facebook honderden updates geeft die niet relevant zijn voor de gebruiker, haakt zo iemand snel af. Dat proberen wij te omzeilen.”

Internationalisering

Nieuwe markten betreden is kostenintensief. Je moet goed nadenken

Op dit moment komt nog 80 procent van de omzet van Speakap uit Nederland, maar Van der Mijl hoopt dit door de internationalisering uiteindelijk terug te brengen naar 10 tot 15 procent. De ondernemer opende saleskantoren in Duitsland, België, Spanje en Brazilië. In het buitenland, zo leerde hij, moet je werken met lokale mensen die de markt goed kennen. Met een team Nederlanders in Duitsland je product promoten, dat werkt volgens Van der Mijl niet.

Hoe vindt hij de juiste lokale mensen? “Via-via, of bijvoorbeeld via LinkedIn”, zegt Van der Mijl. “We vragen ook geregeld rond aan bekenden. Zo van: kom je een interessant iemand tegen die open staat voor avontuur? Laat het ons weten.” 

Als Van der Mijl eenmaal een potentiële avonturier heeft gevonden, volgen lange gesprekken; via Skype, maar ook face-to-face. “Een markt betreden is zeer kostenintensief, dus je moet goed nadenken. We doen bovendien veel marktonderzoek en trekken minimaal een jaar uit voor de een markt betreden.” Op de vraag hoe ze het DNA van het bedrijf op al die buitenlandse kantoren weten te behouden, krijgt Sprout een voor de hand liggend antwoord: “Drink your own champagne. We gebruiken ons eigen product.”

Senioriteit

Wil je blijven groeien, dan is je personeel essentieel, denkt Van der Mijl. Gevraagd naar een van zijn grootste ondernemersuitdagingen wijst hij op zijn speurtocht naar senioriteit. “In het begin hadden we een team van developers dat ondergekwalificeerd was. Ze konden onze doelen niet halen.”

Kiezen voor een duurder team is goed geweest

"We hebben toen van een groot deel van het team afscheid moeten nemen, en zijn voor meer senioriteit gegaan. Uiteindelijk is het een goede keuze geweest. Je hebt dan wel een veel duurder team, maar de kwaliteit van je product wordt hoger en de schaalbaarheid van je bedrijf vergroot. Als ik het opnieuw had kunnen doen, had ik het meteen zo gedaan.”

Jelmer Luimstra is online redacteur voor Sprout, en schrijft over vernieuwende scaleups en startups.