Victor Knaap (MediaMonks): ‘Deze crisis zorgt ook voor een shift in mijn eigen gedrag’

Victor Knaap (MediaMonks)

Digitaal bureau MediaMonks nam afgelopen jaar 400 man in dienst. Het groeit daarmee te hard voor overheidssteun en moet snijden in de kosten. ‘Dat betekent onder meer dat wij onszelf voorlopig geen salaris uitkeren.’

Een crisis is een broedplaats voor creativiteit en ondernemerschap. In onze serie Starten in Crisistijd spreekt Sprout met succesvolle ondernemers over het starten in de vorige crisis. 

MediaMonks werd in 2001 opgericht door studievrienden Wesley ter Haar, Gin Roberscheuten en Terrence Koeman. Knaap kwam twee jaar later aan boord. Hij kwam net terug in Nederland van zijn zomerbaan: het verplaatsen van jachten op de Middellandse Zee. Een half jaar werkte hij als marketeer bij een bank. ‘Toen ik de directeur en mail stuurde met het idee dat we digitaal moesten denken in plaats van postzegels te blijven likken, lag ik eruit.’

Studentenkamer 

Financiering was in de nasleep van de dotcom-crisis voor veel bedrijven onmogelijk. Ook MediaMonks hoefde niet te rekenen op bankleningen of venture capital. ‘We letten daarom extreem goed op de beschikbare middelen. Tot 2006 hebben we onszelf nooit meer dan 1500 euro per maand uitgekeerd. Wesley woonde op zijn studentenkamer van 18 vierkante meter. Ik werkte bovendien de eerste twee jaar volledig op commissiebasis. Met onze 300 miljoen euro omzet afgelopen jaar, was dat achteraf gezien best een lucratieve deal.’ 

‘Door de kosten laag te houden, zijn we tot de dag van vandaag altijd cash-positief geweest. Het was des te meer spannend om onze eerste medewerker in dienst te nemen. Hij had een goede baan opgezegd en thuis een gezin en hypotheek. Die kan niet een maand zonder inkomen zitten. Dan weet je: nu wordt het serieus.’ 

Londen

MediaMonks groeit door en transformeert van een buro met de focus op technische innovaties naar een full service digital production agency. Als in 2007 de eerste opdrachten uit Groot-Brittannië binnenkomen, besluiten Knaap en Ter Haar om het eerste buitenlandse kantoor in Londen te openen. Vlak voordat de kredietcrisis uitbreekt. 

Het bedrijf draait op dat moment 4 miljoen euro omzet in Nederland en ziet dit een jaar later door de val van de economie teruglopen tot 3 miljoen. ‘Ons kantoor in Engeland, deed echter ook een miljoen euro omzet, waardoor we tegen de markt in niet krompen. Op die manier zijn we zonder al teveel kleerscheuren de crisis doorgekomen. Soms moet je als ondernemer mazzel hebben.’ 

Macro-economie

Na een financieringsronde in 2015 neemt in 2018 de Britse advertentiemagnaat Sir Martin Sorrell MediaMonks over voor circa 300 miljoen euro over. Knaap en Ter Haar blijven aan en worden tevens bestuurder in het investeringsvehikel S4 Capital dat in 2019 naar de beurs gaat. ‘Sorrell heeft met zijn 73 jaar ervaring meer crisissen meegemaakt dan menig ondernemer. Je hebt met dergelijke kennis echt wat aan het verleden.’

‘Sorrell spreekt geregeld met topeconomen van Goldman Sachs of McKinsey en loopt rond op het World Economic Forum in Davos. Hij kan met die kennis macro-economisch niveau kijken wat er gebeurt in de wereld. Dat er een flinke recessie aankomt is evident, maar we moeten er ook rekening mee houden dat de economie een nieuwe klap krijgt als er een nieuwe besmettingsgolf uitbreekt. De recessie kan dus een V-vorm krijgen, maar ook de W-vorm is niet onrealistisch.’

Niet ieder bedrijf heeft een Sir Martin Sorrell of andere financiële topman aan boord. ‘Wat je als ondernemer achter een kleiner bedrijf nu het beste kunt doen, is stoppen met shit over de crisis te lezen en je te richten op klanten en personeel. Je teveel laten leiden door het nieuws leidt af van de operatie. Je hebt er bovendien toch geen invloed op.’

Overheid

Het afgelopen jaar groeide in MediaMonks in Nederland met 400 medewerkers. Het totale personeelsbestand komt daarmee uit op 2500 wereldwijd. De groei betekent ook dat het bedrijf geen aanspraak kan maken op de NOW-regeling. ‘We hebben op dit moment niets aan de Nederlandse overheid. Ik snap dat ze ergens een grens moeten trekken, maar de huidige maatregelen zijn veelal gericht op bedrijven die niet of nauwelijks groeien. Bovendien worden sommige bedrijven die toch al op omvallen stonden, kunstmatig in leven gehouden. Voor ons komt het ongunstig uit, maar we deal with it.’

Want ook MediaMonks krijgt klappen van de crisis. ‘Alle filmshoots zijn in een klap gestopt, net als alle evenementen waar wij veel klanten voor hebben. Er valt zo een klant weg waar 30 mensen fulltime voor zijn ingehuurd. Tegelijkertijd wordt je als bedrijf inventief: we zien dat China langzaam open gaat, dus werken daar met lokale opnames terwijl de regisseur op afstand meekijkt. Ook hebben we een familiebedrijf in Miami gevonden die bij het huis een filmset hebben. De zoon is cameraman, vader het geluid. Die kunnen zonder problemen samen doorwerken.’ 

Ingrijpen

‘De huidige tijd doorkomen is in feite bloedeenvoudig: je moet knetterhard werken en alle niet-essentiële kosten eruit snijden. Dat betekent een streep door onze eigen salarissen, maar ook afscheid nemen van het gros van de freelancers en leveranciers. Dat is ontzettend zuur als je een goede relatie hebt opgebouwd. Cash is king in deze tijd, ook wij moeten wat kan in huis houden. Het is nu geen tijd om ‘nee’ te zeggen tegen klanten, je moet elke opdracht pakken die je kunt krijgen. Bedrijven en medewerkers moeten weer scrappy worden, dat probeer ik onze mensen ook mee te geven.’

‘Regelmatig hebben wij nu een AMMA-sessie (Ask MediaMonks Anything) waarin Wesley en ik vragen van medewerkers behandelen. We deinzen er niet voor terug om de harde waarheid te vertellen: we don’t sugarcoat it. Ook hebben we beide thuis een war room ingericht, waarin wij dagelijks de best practices, producten en diensten verzamelen die onze klanten op afstand helpen met hun doelgroep in contact te blijven. We zoeken dag in dag uit naar de beste oplossingen voor vragen als ‘Hoe schiet ik een video op afstand?’, ‘Hoe bouw ik een serieuze webshop in twee weken?’, ‘Hoe creëer ik een Amazon storefront?’ of ‘Welke tone of voice is gepast in deze tijd?’. De best practices daarop delen we elke dag met de teams.’ 

Vliegen

Drie, vier keer per week zat MediaMonks-ceo Victor Knaap in het vliegtuig. Nu verblijft hij al weken op dezelfde Amsterdamse woonboot die hij op zijn 19e kocht. MediaMonks heeft kantoren over de hele wereld. Mexico, New York, Japan, Singapore en Australië werden allen vlak voor de crisis nog door Knaap bezocht: ‘Als ik terugkijk denk ik dat het reisverbod voor mijzelf een shift in gedrag gaat betekenen. Ik vraag mij af, wat heb ik in die drie dagen Melbourne en Sydney nou écht bijgedragen?’ 

‘Als bedrijf hebben we het voordeel dat maar een klein deel van onze klanten actief is in de reisbranche en de retail. Als je nu een creatief bureau bent voor vliegmaatschappijen heb je een groot probleem. Die zullen er alles aan doen om onder lopende contracten uit te komen. When it rains it pours.‘

Lees ook in deze serie:

Remy Gieling is hoofdredacteur van MT/Sprout.

Elke ochtend...

X
het belangrijkste ondernemernieuws in jouw mailbox? Gegarandeerd Sprout-stijl!