Avular, de drone voor lastige klussen

Aan drones valt nog heel wat te verbeteren, voordat ze geschikt zijn voor professioneel gebruik in zware omstandigheden. De Eindhovense startup Avular ontwikkelt zo’n alleskunner en haalde daarvoor onlangs 450.000 euro op.

Wat doet Avular?

Iedereen kent de Quadcopters die bij wijze van duur speelgoed lollige filmpjes maken. Maar landbouwgewassen inspecteren als het stevig waait, of een potentieel gevaarlijke chemische installatie inspecteren op scheurtjes vraagt om serieuzere hardware. En dat is wat Avular ontwikkelt: een drone die stabieler vliegt, exacter te besturen valt en tegen een stootje kan. ‘We doen twee dingen anders: we maken een duidelijke keuze in de markt, we maken geen one size fits all drone. En we voegen gepatenteerde zaken toe aan een bestaand type drone om die stabieler te laten vliegen. Bovendien gaat onze dienst verder dan een drone: we verzorgen ook dat de klant over de juiste data kan beschikken en goede rapportages krijgt. Uiteindelijk zouden we van die dienstverlening moeten kunnen leven.’ 

Wie zitten achter Avular?

Ramon Haken (27), Gerbert van de Ven (29) en Albert Maas (29). de laatste twee zijn Eindhovense werktuigbouwers die alles weten van controllers, Haken studeerde business in Tilburg en liep de ingenieurs tegen het lijf tijdens een Startupweekend in Eindhoven. ‘Ik was aan het solliciteren en kwam gewoon kijken. De andere twee waren toen bezig met de ontwikkeling van een Le Mans-auto waar ik erg enthousiast van werd.’ Terwijl de drie op zoek waren naar cashflow voor dat project, raakten ze op weg naar Duitsland in gesprek over drones en de toepassingen daarvan. ‘Het lijkt een overgang van automotive naar de luchtvaart, maar juist de elektronica, aerodynamica, het werken met lichte composieten en alle veiligheidseisen rond auto’s maakt de kennis uit Eindhoven zeer geschikt voor drones. We hebben bedacht: waar kunnen we echt goed in worden? Stabiel vliegen: in de control engineering willen we de beste zijn.’ De drie besloten eind 2013 de wielen te ruilen voor wieken.

Wie zitten te wachten op Avular?

‘We kwamen op 200 toepassingen voor drones, toen we een keer in de auto zaten te brainstormen,’ zegt Haken. Maar Avular zet in op markten waar de grootste problemen voor klanten zijn op te lossen: om te beginnen te landbouw, waar gewasinspectie kan leiden tot betere oogsten. Dat gebeurt nu bijvoorbeeld met satellietdata, die niet altijd actueel of nauwkeurig is. De data die een Avular-drone verzamelt biedt straks meer zekerheid over bemesten, bewateren of het beste oogstmoment. ‘Voordat we ons kunnen bewijzen, zijn we twee groeiseizoenen verder,’ zegt Haken. ‘Daarom hebben we als tweede spoor ingezet op de industrie, met name chemie- en offshorebedrijven.’ De inspectie van pakweg olietanks op scheurtjes of vuil is een klus waarvoor veel met steigers wordt gewerkt. Dat kost tijd en geld. Met een gewone drone raas je ook niet zomaar langs explosiegevaarlijke plekken vanwege de vonken die de elektrische aandrijving kan afgeven. ‘Daar hebben we iets slims op gevonden.’ De luchtvaartregels voor drones worden strenger, en dat kan Avular in de kaart spelen. ‘Je koopt een drone voor drie tientjes bij de Action, maar de regels zullen steeds meer richting die voor bemande luchtvaart gaan. Wij laten onze machines daarom certificeren, ook omdat klanten dat eisen.’

Wat is het verdienmodel?

‘Twee dingen: allereerst de hardware: een industriële drone, de beste in de industrie nog wel, is geld waard. Maar daarmee hebben we nog niet een oplossing voor het probeem van onze klant. We willen daarom een dienstverlener worden: de drone, de piloten, het onderhoud en de data managen: alles nemen we uit handen. Het liefst zouden we de drone over 5 jaar gratis weggeven om aan die services te verdienen op basis van een abonnementsmodel. Dat kan ook indirect: op dit moment zijn er allerhande landbouwadviseurs actief op het gebied van bemesting en bewatering. Voor die partijen kunnen we in de toekomst ook data verzamelen en beheren met onze infrastructuur.’

Hoe ver is Avular?

In 2014 verdiende Avular wat geld met het ontwerpen van een prototype voor een klant, en ook zat het in de cleantech accelerator Klimate KIC. ‘We reisden daarvoor op en neer naar Yes!Delft, wat overigens wel een inspirerende omgeving is.’  ‘Vooral sinds we zijn opgenomen in Startupbootcamp is er enorm veel gebeurd,’ zegt Haken. Avular zat de afgelopen maanden in de HightechXL-versie van de accelerator, die vanuit Eindhoven hardwaremakers een push geeft. ‘We hebben heel veel contacten gelegd en onze propositie scherper gekregen. Ook de keuze voor de twee markten die we opgaan hebben we daar gemaakt.’ Het eerste prototype heeft alleen nog in gymzaaltjes gevlogen, geeft Haken toe. Maar hij denkt in de loop van 2015 de eerste pilots te kunnen vliegen. ‘We hebben goed geluisterd naar potentiële klanten en dankzij Startupbootcamp hebben we concrete leads.’

Nog geld nodig?

Nou, voorlopig zitten de drie Avular-oprichters even goed. Tijdens de demo day waarmee Startupbootcamp HightechXL afsloot, sprong een Chinese investeerder het podium op om aan te kondigen dat hij 450.000 euro in Avular wilde steken. Dat kwam impulsiever over dan het was, stelt Haken. ‘Vanuit Eindhoven was een delegatie naar China geweest en er waren al wat contacten. We hebben nu voldoende funding tot en met de certificering, die we eind dit jaar rond willen hebben.’

Philip Bueters is redacteur van Sprout.nl en schrijft over ondernemen, innovatie en technologie.

Elke ochtend...

X
het belangrijkste ondernemernieuws in jouw mailbox? Gegarandeerd Sprout-stijl!