Deze startup leert kinderen programmeren met een slimme speelgoedtrein

Een slimme speelgoedtrein waarmee kinderen stap voor stap leren te programmeren. Met dit idee wil Kibet Kipkemoi (28) van Startup van de Week LoCoMoGo de jeugd voorbereiden op de snel veranderende arbeidsmarkt. 

Wat is LoCoMoGo?

De Amsterdamse startup LoCoMoGo levert een slimme speelgoedtrein waarmee kinderen spelenderwijs leren te programmeren. Zo worden ze beter voorbereid op de arbeidsmarkt van de toekomst, gaat het idee. De trein is zo ingesteld dat hij reageert op tape. Kinderen maken een spoor door tape op de grond te plakken, waarna de trein er overheen gaat rijden. Door vervolgens stukjes tape in verschillende kleuren naast het spoor te plakken, kunnen de kinderen het treintje trucjes laten uithalen. De trein reageert op kleuren; rijdt deze bijvoorbeeld over een stuk blauw tape heen, dan gaat deze knipperen en bij groen tape versnelt de trein (zie video beneden voor een gevisualiseerde uitleg van het product).

Als de kinderen dit onder de knie hebben, kunnen de ouders er een wagon bijkopen, een zogeheten ‘connectivity car’, die de trein verbindt met een app. Het idee is dat de kinderen de wagon nu via de app kunnen besturen. Zo kunnen ze de functie van de kleuren veranderen, waardoor de trein bij een blauw stukje tape bijvoorbeeld niet meer gaat knipperen, maar een geluidje maakt. Uiteindelijk leren de kinderen stapsgewijs hoe ze de codering achter de trein kunnen aanpassen. Ze leren hierbij de moedertaal van het programmeren, ‘C’ geheten.

De LoCoMoGo in actie: zo werkt de innovatie van de Amsterdamse startup:

Wie zitten erachter?

LoCoMoGo is de creatie van ondernemer Kibet Kipkemoi (28). Hij kwam in Kenia ter wereld, als zoon van een Keniaanse vader en Nederlandse moeder, die er voor de Verenigde Naties werkte. Nadat zijn ouders scheidden, verhuisde Kipkemoi op 6-jarige leeftijd met zijn moeder naar het Nederlandse Groningen. Kipkemoi is wat heet een bèta: hij studeerde mechatronica, wat een combinatie is van werktuigbouwkunde en elektrotechniek, en volgde vervolgens een master embedded systems, wat staat voor elektrotechniek gecombineerd met computer science.

Tijdens een stage bij het Amsterdamse kinderwagenmerk Bugaboo kwam Kipkemoi in contact met de oudere zakenman Bas van Kesteren (36), die er een klus deed. De twee bedachten veel “gekke ideeën”, waarvan LoCoMoGo er één was. Kipkemoi en Van Kesteren begonnen in 2018 te werken aan het idee en het bedrijf bestaat sinds februari 2019. Er werken inmiddels vijf mensen (5 fte) voor de startup, maar Van Kesteren is daar wegens tijdgebrek niet één van, laat Kipkemoi weten. Wel blijft Van Kesteren betrokken als adviseur. 

Coderen is grenzeloos

Coderen is volgens Kipkemoi “grenzeloos”. “Als mijn neefjes en hun vrienden in Kenia het leren, krijgen ze de kans om supermooie dingen te ontwikkelen. Zij kunnen dan ook bij Google en Amazon aan de slag. Er zit nog zoveel potentie in dit soort landen.” De huidige LoCoMoGo is te duur voor de Keniaanse markt, maar Kipkemoi is van plan om op termijn ook producten te gaan lanceren om kinderen in deze landen te leren coderen. Welke, dat wil hij nog niet zeggen.

Wie zitten erop te wachten?

Het product is bedoeld voor kinderen van 4 tot 12 jaar oud. Kipkemoi richt zich op ouders “die beseffen dat onze wereld steeds digitaler wordt”. Worden de kinderen van nu straks allemaal programmeur? Nee, denkt de ondernemer, “maar ik vergelijk het weleens met de natuurkunde. Niet iedereen hoeft natuurkundige te worden, maar we moeten wel allemaal begrijpen waarom een appel uit de boom naar beneden valt en niet naar boven.”

Nu zijn er al meerdere codeerproducten voor kinderen op de markt, benadrukt Kipkemoi, “maar die laten kinderen meteen programmeren en dan pas plezier hebben, terwijl wij het andersom aanpakken. Het kind begint te spelen met de trein en leert langzamerhand te programmeren.”

Hoever is LoCoMoGo?

LocomogoHet product (foto rechts) is ontwikkeld en een een Kickstarter-campagne staat gepland voor 25 februari. “Omdat mensen er een pre-order kunnen doen, is het een mooie manier om onze markt te valideren”, zegt de ondernemer. De LoCoMoGo zal er aangeboden worden van 120- tot 210 dollar, afhankelijk van hoe uitgebreid het treinpakket is. Het idee is om via Kickstarter minstens 10.000 dollar op te halen van backers, maar idealiter zo’n 260.000 dollar. “Met dat bedrag kunnen we een gezond eerste jaar draaien zonder extra groeifinanciering op te hoeven halen.”

Wat is het businessmodel?

LoCoMoGo wil geld verdienen met de verkoop van de trein, software en wagons. Kipkemoi is van plan extra wagons te ontwikkelen met nieuwe functies, die consumenten als upgrade kunnen aanschaffen. Zo moet er een speakerwagon komen, waarmee kinderen geluiden kunnen programmeren. 

Uiteindelijk wil de ondernemer zijn educatieplatform ook in abonnementsvorm gaan aanbieden, waarbij de app een alleenstaand product wordt, “maar dat is nu nog toekomstmuziek”. Wanneer moet dit leiden tot een winstgevend businessmodel? Kipkemoi verwacht dat dit binnen anderhalf tot 3 jaar het geval is, afhankelijk van hoeveel kapitaal hij de komende tijd ophaalt. 

Nog geld nodig?

Aan het ontwikkelen van hard- en software hangt een prijskaartje; de techniek is duur en het ontwikkelen kost veel tijd. Er zit dan ook al een ton aan financiering in LoCoMoGo. Het Dutch Student Investment Fund (DSIF) investeerde afgelopen jaar 50.000 euro in de startup en Kipkemoi kreeg een lening van 40.000 euro van het Twentse fonds Novel-T. Zelf investeerde hij 10.000 euro in zijn bedrijf.

Al meerdere investeerders hebben bij hem aangeklopt voor een hogere financiering, laat Kipkemoi weten. Of hij met een van hen in zee zal gaan, hangt af van hoeveel kapitaal zijn bedrijf weet op te halen via Kickstarter. Wel speelt Kipkemoi met het idee om zijn product binnenkort ook te lanceren in Azië en de Verenigde Staten. “Dan heb je al snel 2- tot 3 miljoen euro nodig.”

Jelmer Luimstra is journalist voor Sprout en Management Team. Hij schrijft over startups, scaleups en nieuwe economie.