Deze startup voorkomt onnodig gebruik van antibiotica met een simpel testje

Levels Diagnostics

Miljoenen mensenlevens zijn al gered door het gebruik van antibiotica, maar als we niet oppassen zijn bacteriën over twintig jaar resistent tegen het medicijn. Dat risico wil startup van de week Levels Diagnostics helpen verkleinen.

Wat is Levels Diagnostics?

Antibiotica zijn in principe geweldige geneesmiddelen. Ze werken snel, zijn goedkoop in productie en blijken razend effectief. Niet zo gek daarom dat antibiotica vaak worden voorgeschreven. Toch kleeft daar ook één groot nadeel aan. Door het middel veelvuldig te gebruiken, bestaat de kans dat bacteriën resistent worden. Jaarlijks sterven nu al ongeveer 25.000 mensen in Europa als gevolg van bacteriën die zich niet langer door antibiotica laten bedwingen. 

Nu werken antibiotica in principe alleen voor infecties die worden veroorzaakt door bacteriën. Toch worden ze ook vaak ingezet bij virus- of schimmelinfecties. Naar schatting wordt in 40 procent van de gevallen onterecht antibiotica voorgeschreven, hoewel de negatieve gevolgen daarvan bekend zijn.

Waarom we dat doen? “Op dit moment is het nog moeilijk om snel te bepalen of iemand een bacteriële infectie heeft. Daar is dure lab-apparatuur voor nodig en het is een tijdrovende bezigheid. Veel patiënten krijgen daarom maar een antibiotica kuurtje mee, just to be sure”, vertelt Christaan Roskam, één van de mensen achter Levels Diagnostics.

Zijn startup werkt aan een simpel testje om er razendsnel achter te komen of iemand ook echt een bacteriële infectie heeft opgelopen. “Met de zogenaamde Lab-on-a-chip die wij produceren is het mogelijk om zonder dure apparatuur te bepalen of het om een bacterie gaat en zo ja, om welke bacterie dan”, vertelt Roskam. Het apparaatje heeft geen elektriciteit nodig en is door elke (huis)arts wereldwijd te gebruiken.

Wie zitten erachter?

Levels Diagnostics is opgericht door vier studenten van de Universiteit Leiden. Coen Breedveld (26) heeft scheikunde op zijn cv staan. Mark Schoonderwoerd (27) studeerde biologie en doet momenteel zijn PhD in het Leids Universitair Medisch Centrum. Blandine LeTallec (25) deed eveneens biologie.

Christiaan Roskam (23) staat op het punt om af te studeren in biomedische wetenschappen. Daarnaast volgden drie van hen (Coen, Blandine en Christiaan) de opleiding Science Based Business, waarmee studenten uit de wetenschap leren over ondernemerschap.

Wie zit er op te wachten?

Zo ongeveer elke arts die weleens antibiotica voorschrijft en op een snelle en simpele manier een juiste diagnose wil stellen. “Uiteindelijk is iedereen er bij gebaat dat dit apparaat goed gaat werken. Doktoren kunnen veel sneller een diagnose stellen en er zijn duidelijke voordelen voor de volksgezondheid. Het is voor iedereen goed als antibiotica z’n werk blijft doen, want in feite is het een geweldig medicijn”, meent Roskam. 

Het team denkt dat ook verzekeraars interesse kunnen hebben in het product. Een betere diagnose betekent immers minder medicijnen en dus lagere kosten. Daarnaast kan antibiotica langer gebruikt worden als medicatie, omdat bacteriën minder snel resistent raken. “Een ouderwetse win-win situatie”, aldus Roskam.

Hoever is de ontwikkeling?

Die staat nog in de kinderschoenen. Op dit moment wordt het ontwikkelingstraject opgestart en is er een aantal technieken dat het team nog moet valideren. Om de snelheid erin te houden werkt Levels Diagnostics onder meer samen met de Universiteit Leiden. Het is de bedoeling om op relatief korte termijn met een prototype te komen.

Wat is het businessmodel?

Levels Diagnostics focust in eerste instantie op de verkoop van het product aan de eerstelijns zorgverleners. In dit geval met name huisartsen. “Het product dat wij willen verkopen is simpel in gebruik, goedkoop en kan niet worden hergebruikt. Het is schaalbaar, omdat je steeds een nieuwe test nodig hebt”, vertelt Roskam.

De oprichters denken dat het van groot belang is dat verzekeraars meedoen in dit project. Daarnaast zijn de overheid en gezondheidsinstanties belangrijke partijen. Roskam daarover: “We zien wel dat vergoeding van ons product een belangrijke issue wordt voor succes.”

Het bedrijf wil het product eerst op eigen bodem uitrollen, omdat ons land volgens de oprichters de perfecte voedingsbodem heeft. De relatief hoge bekendheid met het antibioticaprobleem bij publiek en politiek geeft deze simpele, maar innovatieve, aanpak een goede kans van slagen, zo menen de oprichters

Geld nodig?

Absoluut. Het ontwikkelen van een medisch product kost doorgaans veel tijd en dus ook geld. Naast de ontwikkelingskosten zijn er ook de  onvermijdelijke regulatoire kosten. Een medisch product moet uitvoerig worden getest op veiligheid en zowel voldoen aan nationale als aan internationale regelgeving.

Naast financiering zoekt Levels Diagnostics vooral ook expertise. Deskundigen die veel ervaring hebben met de ontwikkeling van een dergelijk product zullen in Leiden met open armen worden ontvangen.

Meindert Schut is presentator bij BNR Nieuwsradio. Daarvoor was hij adjunct-hoofdredacteur bij die zender. Hij ontwikkelde de online PR-tool Buzzpress waarmee bedrijven makkelijk in contact komen met de media.