Deze startup wil je echte gesprekken laten voeren met een chatbot

Embot.ai, Serge Cornelissen, Fadoa Schurer

Elk zichzelf respecterend bedrijf met veel klanten heeft tegenwoordig wel een chatbot op de website, vaak met vooraf bepaalde vragen en antwoorden. Startup van de week Embot wil daar met behulp van kunstmatige intelligentie echte gesprekken van maken.

Wat is Embot.ai?

Embot levert chatbottechnologie aan bedrijven, waarbij de klant via kunstmatige intelligentie vrije conversaties aan kan gaan. Daarbij zet het bedrijf vooral in op bots voor spraak gestuurde devices, waardoor echte gesprekken gevoerd kunnen worden. Je ziet de chatbots tegenwoordig regelmatig opduiken als je een website opent. Een conversatietool waarmee je in gesprek kunt met een bedrijf, zonder dat er echt een medewerker aan te pas komt. Superhandig natuurlijk, vooral buiten kantoortijden. Zo kun je de klant 24/7 bedienen, zonder dat je daar extra personeel voor moet inhuren.

Tot zover niets aan de hand, maar veel van die chatbots zijn helemaal niet zo intelligent als ze in eerste instantie lijken. Meestal krijg je te maken met vooraf ingevoerde vragen en antwoorden of zelfs een multiple choice menu. Daar kom je een heel eind mee, maar vrije conversaties zijn dan niet mogelijk. Laat staan echte gesprekken. Embot heeft technologie ontwikkeld, die dat wel mogelijk moet maken.

Wie zitten erachter?

Embot kent een tweetal oprichters. Fadoa Schurer (29) heeft een communicatie en marketing achtergrond en heeft daarnaast ervaring in product management. Ze heeft al jaren een grote interesse in de toekomst van interacties tussen mens en machine, vooral als het om spraaktechnologie gaat. Drie jaar geleden is Schurer daarom onderzoek gaan doen naar de mogelijkheden van het zogenaamde voice search. Uit die zoektocht is het idee voor Embot ontstaan.

De andere oprichter, Serge Cornelissen (37), is de techneut. Hij start zijn carrière bij Ilse.nl, waar hij aan de rankingformules en zoekfunctie werkt. Met zijn achtergrond in telematica en search voelt Cornelissen zich met de chatbottechnologie als een vis in het water. De twee kennen elkaar van hun gezamenlijke periode bij Sanoma, waar Cornelissen onder meer de Online Performance afdeling mede heeft opgezet in een tijd dat Big Data en Growth Hacking nog in de kinderschoenen stonden.

De oprichters vinden elkaar in het idee dat de toekomst van search niet meer alleen bij schermen ligt. Voice zien zij als belangrijk toekomstig onderdeel in de marketing en communicatie. Als de ondernemers op zoek gaan naar goede Nederlandse taaltechnologie voor chatbots, komen ze erachter dat er niets bestaat dat aan hun eisen voldoet. Overtuigd van de mogelijkheden van virtuele assistenten en de opkomst van spraakgestuurde apparaten zeggen de twee hun baan op en starten het bedrijf.

Zie ook:
Hoe Flow.ai de Photoshop voor chatbots wil worden
‘Mensen moeten samenwerken met chatbots’
3 misverstanden over kunstmatige intelligentie (AI) en chatbots
Hoe artificial intelligence je klantenservice verovert

Wie zitten er op te wachten?

Grote dienstverlenende organisaties zoals verzekeraars en banken. Oftewel, bedrijven met veel klanten en dus ook veel verschillende vragen. Een voorbeeld daarvan is Vivat-onderdeel Reaal, dat de technologie van Embot al inzet. Volgens het team is het bijna ondoenlijk om voor alle vragen vooraf een passend antwoord in te voeren in een chatbot, terwijl de klanten de service vaak juist buiten kantoor tijden nodig hebben. Kunstmatige intelligentie kan dan uitkomst bieden. 

Naast de dienstverlenende organisaties zien de ondernemers ook e-commercepartijen als potentiële klanten. Bedrijven die hun producten of diensten willen ontsluiten via chat en zo het aankoopgemak voor de consument willen vergroten. De startup verwacht dat vooral bedrijven die voorop willen lopen en klaar willen zijn voor de spraak gestuurde home devices geïnteresseerd zijn in deze technologie. 

Hoever is de ontwikkeling?

Embot heeft een volledig vraag & antwoord CMS, inclusief analyse- en optimalisatie mogelijkheden ontwikkelt. Bedrijven kunnen hiermee zelf een chatbot inrichten met dialogen. De inzichten uit het zogenaamde Chatbot Analytics Dashboard kunnen vervolgens gebruikt worden om de chatbottechnologie verder te trainen en te sturen. Door de vrije conversatie is het de bedoeling dat een bedrijf er sneller achter komt waar de wensen van de klant liggen. 

Vergelijkbare technologie is op de markt wel te vinden, maar die richt zich voornamelijk op de Engelse taal. Embot is gespecialiseerd op het Nederlands, maar kijkt inmiddels al wel voorzichtig over de grens. Veel bestaande klanten hebben ook buitenlandse activiteiten. Het team zet daarom stappen om de technologie ook naar andere talen uit te breiden. Engels is dan een must, omdat veel bedrijven ook actief zijn in de VS en Groot-Brittannië. Daarnaast kijkt Embot vooral naar de Scandinavische landen. Die zijn vergelijkbaar met Nederland vanwege de verregaande digitale ontwikkeling in combinatie met een relatief klein taalgebied.

Wat is het business model?

De startup biedt de technologie aan volgens het zogenaamde SaaS model (Software as a Service). Klanten hebben de keuze uit een aantal pakketten en betalen per maand abonnementskosten voor het gebruik van de technologie. De prijs is afhankelijk van het volume van het aantal vragen dat de bot moet beantwoorden en de gekozen extra functionaliteiten. Denk daarbij aan uitbreiding van de technologie over meerdere kanalen zoals Facebook Messenger.

Nog geld nodig?

Het eerste jaar is er naar eigen zeggen een prima omzet gehaald en heeft Embot financieel daarmee een gezonde basis. Om de  ambities voor de toekomst ook te kunnen realiseren is groeikapitaal welkom. De ondernemers drinken graag een kop koffie met investeerders die hierin een rol kunnen spelen.

Bekijk alle startups van de week

Meindert Schut is presentator bij BNR Nieuwsradio. Daarvoor was hij adjunct-hoofdredacteur bij die zender. Hij ontwikkelde de online PR-tool Buzzpress waarmee bedrijven makkelijk in contact komen met de media.