Reflow geeft plastic nieuw leven in de 3D-printer

Reflow

Terwijl 3D-printen groot wordt, groeit ook de berg plastic die uit de printers rolt. Startup van de week Reflow wil daar iets aan doen, met een verdienmodel gebaseerd op gerecyclede 3D-printgrondstof.

Wat is Reflow? Reflow

Reflow maakt filament voor 3D-printers uit gerecycled plastic, voornamelijk van PET-flessen. De 3D-printmarkt is een van 's werelds sterkst groeiende markten. In Nederland alleen al was er vorig jaar een groei van 20 procent naar 120 miljoen euro.

Maar terwijl de technologie zich ontwikkelt van een niche oplossing tot mogelijk een primaire productiemethode, nemen de zorgen over het gebruik van plastic toe. Ongeveer 80 procent van de 3D-printindustrie gebruikt plastic als primair materiaal. Reflow wil daar verandering in aanbrengen. “Terwijl we aan de ene kant het gebruik van plastic proberen terug te dringen, dreigt de nieuwe 3D-printmarkt daar juist weer een nieuwe impuls aan te geven", zegt medeoprichter Jasper Middendorp. Duurzame opties bedienen tot nu toe slechts 5 procent van de totale markt.”

De oplossing van Reflow is op zich vrij eenvoudig. Plastic afval en dan voornamelijk PET-flessen recyclen en daar nieuw filament van maken. Reflow zou recyclebedrijven daarmee een continue inkomstenbron kunnen bieden, zodat producenten duurzame eindproducten kunnen printen met lokaal gerecyclede materialen. Behalve die missie doneert Reflow een deel van de winst aan sociale programma’s voor kansarme afvalverzamelaars in India.

Wie zitten erachter?

Reflow werd bedacht en opgezet door Jasper Middendorp (31). Na zijn studie Communicatiewetenschappen aan de Universiteit van Amsterdam, duikt hij al snel in de wereld van het ondernemerschap. Voordat hij zich op het duurzaam maken van de 3D-printwereld stort, is hij onder andere actief bij Uncover, dat MacBooks personaliseert, en sociale bedrijvenbouwer Enviu, waar hij het gebruik van afval als grondstof voor 3D-printen onderzoekt. Daarnaast laat hij ook zijn maatschappelijke hart spreken. Zo groeit Tilvi, een leesinitiatief voor kansarme kinderen, onder zijn leiding uit van 10 naar 150 vrijwilligers. Als CEO is Middendorp bij Reflow verantwoordelijk voor onder meer sales, de groeiplannen voor de lange termijn, financiële planning en strategische partnerschappen.

Reflow

Middendorp is ervan overtuigd dat een duurzamer productieproces gekoppeld kan worden aan een sterk businessmodel. 91 procent van het geproduceerde plastic wordt op dit moment nog niet gerecycled en meer dan 95 procent van het plastic wordt geproduceerd met chemicaliën afkomstig uit fossiele brandstoffen. Volgens de ondernemer kan dat niet zo blijven doorgaan. “Een kunststof product heeft meestal een levenscyclus van minder dan een week, maar leeft als materiaal nog eeuwenlang voort. Het vervuilt onze oceanen en uiteindelijk zelfs de voedselketen”, aldus Middendorp. De ondernemer wil de 3D-printindustrie duurzaam maken voordat het een primaire productietechnologie is. “Dat is de reden waarom we Reflow zijn gestart.”

Lees ook: 5 Nederlandse startups die jagen op weggegooid plastic

Wie zit er op te wachten?

ReflowKlanten van Reflow zijn op dit moment vooral designers, die interieurproducten en consumptiegoederen ontwerpen. Vooral vanuit die hoek groeit de interesse voor de nieuwe 3D-printmogelijkheden in combinatie met duurzame oplossingen voor het productieproces. De startup levert inmiddels filament aan zo’n 350 klanten. Sprekende voorbeelden zijn 3D-printbedrijven zoals AI-Build en Cyrc. AI-Build maakte voor het duurzame modemerk Bottletop in Regent Street in Londen een volledig 3D-geprint winkelinterieur gemaakt, van de meubels tot aan de wanden en de plafonds. Reflow leverde het materiaal voor de productie.

Cyrc is een innovatieve ontwerpstudio die onder meer 3D-printtechnologie combineert met traditionele productietechnieken, waarbij duurzaamheid centraal staat. Zo heeft de ontwerpstudio een serie vazen geproduceerd met het filament van Reflow.

Hoever is de ontwikkeling?

Reflow werkt momenteel met twee productielocaties. Eén in Amsterdam en één in Delhi. Op beide locaties wordt er gebruik gemaakt van lokale materialen die ingekocht worden op de lokale markt. De startup werkt in India samen met een recyclebedrijf dat hoogwaardig plastic levert, grotendeels verzameld door mensen, die op een andere manier geen inkomsten zouden hebben. Op beide productielocaties staan machines, die door het bedrijf zelf zijn ontwikkeld om hele precieze filament draad te maken voor 3D-printers. Nu gaat het nog om gerecycled materiaal. In de toekomst wil Reflow ook naar biologisch afbreekbaar en circulair filament toe. Daarover is de startup in gesprek met Amerikaanse partners.


De volledig 3D-geprinte winkel van Bottletop in Londen

Wat is het business model?

Reflow produceert filament met materialen die afkomstig zijn van lokale recyclers. Het eindproduct wordt direct verkocht aan de gebruiker. De prijs is daarbij afhankelijk van de hoeveelheid filament, die besteld wordt. 1 kilo kost 30 euro, maar bij de afname van grotere hoeveelheden krijgt de klant korting.

Nog geld nodig?

De startup kan vooralsnog verder groeien met de middelen die het eerder al heeft opgehaald, een seed-ronde van 146.000 euro bij een groep familiefondsen verenigd in de Wire Group, een fonds dat zich richt op bedrijven met een maatschappelijke impact. Daarnaast heeft Reflow subsidies binnengehaald via het RVO en de Europese Unie en hebben zowel Booking.com als de Rabobank geld gestoken in het bedrijf. De startup onderzoekt nu of het einde eerste kwartaal 2019 een nieuwe investeringsronde in zal gaan om verder op te kunnen schalen.

Meindert Schut is presentator bij BNR Nieuwsradio. Daarvoor was hij adjunct-hoofdredacteur bij die zender. Hij ontwikkelde de online PR-tool Buzzpress waarmee bedrijven makkelijk in contact komen met de media.