Startup van de week Sense Glove traint Volkswagen-monteurs in VR

Sense Glove, Gijs den Butter, Johannes Luijten

Startup van de Week Sense Glove maakt VR- en AR-objecten letterlijk tastbaar. Het bedrijf van Johannes Luijten en Gijs den Butter sloot deze week een deal met Volkswagen. 

Wat is Sense Glove?

Sense Glove is een hightech handschoen waarmee je objecten in Virtual Reality (VR) en Augmented Reality (AR) voelen en aanraken alsof ze echt bestaan. Dat doet het apparaat door middel van force feedback en haptische technologie, simpel gezegd met behulp van tegendruk en trillingen. Dat er in het bedrijfsleven grote interesse in dit soort technologie is, blijkt wel uit de order die Volkswagen deze week bij Sense Glove heeft geplaatst. De autofabrikant wil onder meer assemblagepersoneel trainen met behulp van de techniek.

Om de virtuele wereld een beetje realistisch over te brengen is het nodig om op gebied van houding, kracht en beweging hetzelfde gevoel over te brengen als in de echte wereld. “Dat is essentieel als je mensen wilt kunnen trainen in VR, of als je bijvoorbeeld analyses wil uitvoeren aan 3D modellen”, legt medeoprichter Gijs den Butter uit. De startup gaat nog een stapje verder door met haptische feedback de gebruiker acties laten ervaren. Zo kun je bijvoorbeeld via die terugkoppeling merken dat een virtueel lasapparaat aanstaat of dat scherven van gebroken virtueel glas weldegelijk scherp zijn.

Toepassingen voor de Sense Glove lijken eindeloos. Zo kan een designer alvast zijn product testen en evalueren, nog voordat er een prototype is gemaakt. Ook kunnen bedrijven en organisaties onderhoudspersoneel opleiden, zonder daar echt materieel voor nodig te hebben. 

Wie zitten erachter?

Sense Glove-oprichters Johannes Luijten (33) en Gijs den Butter (27) kennen elkaar van de TU Delft, waar ze samen aan de technologie voor de handschoen werken. In eerste instantie wordt de Sense Glove vooral gezien als revalidatietool, maar al snel wordt duidelijk dat de technologie veel breder inzetbaar is in combinatie met VR en AR. Als in 2016 VR breed toegankelijk wordt via de HTC Vive en de Oculus Rift gaan de twee oprichters daar direct mee aan de slag. Ze zien ook direct de enorme potentie in relatie tot de technologische handschoen.

“Eigenlijk is de eerste ervaring met VR vaak overweldigend, maar de huidige controllers geven een totaal verkeerde interactie”, meent Den Butter. “Je moet op een knopje drukken om een object vast te pakken. Dat is niet erg realistisch.” 

De ondernemers bouwen de revalidatiehandschoen om tot een prototype van wat nu de Sense Glove is. Op de Cebit beurs in Hannover blijkt er meer dan genoeg interesse voor het apparaat.

Wie zit er op te wachten?

In feite elk bedrijf dat dure apparaten ontwikkelt of moet onderhouden, zoals autofabrikanten en vliegtuigmaatschappijen, maar ook organisaties zoals Defensie. Simpel gezegd maakt de Sense Glove het voor deze bedrijven mogelijk om hardware ervaringen in te richten, maar dan met software. Zo kan een vliegtuigmaatschappij het onderhoudspersoneel opleiden in een virtuele omgeving. Nu gebeurt dat nog met echte vliegtuigen. Het kost 15.000 euro per dag om een vliegtuig op de grond te houden voor zo’n training. Bedrijven kunnen dus veel geld besparen door zaken virtueel aan te pakken.

Hoe ver is Sense Glove?

Het prototype van de Sense Glove is helemaal af en zelfs al geïntegreerd in de processen van verschillende klanten. In de zomer komt de eerste commerciële versie van de haptische handschoen op de markt. Dit model is bedoeld voor ontwikkelaars om te gebruiken in combinatie met hun software en 3D programma’s. De Sense Glove is nu nog vrij groot en slechts in één maat beschikbaar. Het is de bedoeling om na de introductie van de eerste serie ook een kleinere versie en meerdere maten beschikbaar te maken. 

Op dit moment is het bedrijf aanwezig op de Hannover Messe om het productiemodel te demonstreren. Autofabrikant Volkswagen heeft direct een order geplaatst. Hierdoor lijkt Sense Glove de volgende stap te kunnen gaan maken richting verdere groei.

Wat is het business model?

Het businessmodel richt zich in eerste instantie op de verkoop van de hardware. Een set van de eerste versie kost 1500 euro. Er is daarnaast ook een hoop software nodig om het apparaat op de juiste manier te laten werken. Denk bijvoorbeeld aan de software die er voor zorgt dat een lasapparaat realistisch aanvoelt in VR. Een ontwikkelaar mag daar gratis gebruik van maken, zolang hij aan het programmeren is.

Zodra de software in een virtuele training wordt verwerkt zal daarvoor in een licentievorm voor betaald moeten worden. Op die manier verdient Sense Glove op twee manieren aan de techniek. 

Nog geld nodig?

Op dit moment zijn er voldoende middelen om de eerste setjes van de Sense Glove te produceren. Die zijn ook allemaal al uitverkocht. Het oprichters duo kijkt naar de toekomst en is daarom nu al bezig met een financieringsronde voor de productie van de volgende ronde high tech handschoenen. 

Meindert Schut is presentator bij BNR Nieuwsradio. Daarvoor was hij adjunct-hoofdredacteur bij die zender. Hij ontwikkelde de online PR-tool Buzzpress waarmee bedrijven makkelijk in contact komen met de media.