Virtual reality-startup wil de evenementenbranche uitweg bieden uit de coronacrisis

xplane vr

Startup van de Week Xplane VR biedt de evenementenbranche een uitweg uit de coronacrisis: via virtual reality kun je nu ook online netwerken en sprekers bezoeken. ‘Ik heb op deze manier een van mijn developers ontmoet.’

Wat is Xplane VR?

Nu alle evenementen vanwege het coronavirus op de lange baan zijn geschoven, komt startup Xplane VR met een oplossing. De jonge onderneming werkt aan een platform voor het organiseren van zakelijke evenementen in virtual reality. Sprekers verschijnen als avatars, een powerpoint krijgt een 3D-karakter en als bezoeker kun je jezelf met je toetsenbord door de digitale ruimte manoeuvreren. 

Het bedrijf staat momenteel in de schijnwerpers, vanwege de coronacrisis. Daniël van der Waals (29, foto boven rechts) werkt echter al een jaar aan het platform. “Opeens bellen grote bedrijven ons op met de vraag wanneer we kunnen leveren”, zegt hij verrast. Dat duurt trouwens nog even: over een maand is het minimum-viable product gereed. Van der Waals begrijpt de plotselinge animo voor zijn product wel: “Via ons platform kunnen sprekers worden geboekt voor online evenementen, waardoor sprekersbureaus aan de gang kunnen blijven tijdens de crisis. Bovendien kun je tickets blijven verkopen, waardoor organisatoren inkomsten kunnen blijven krijgen.”

Veel bedrijven storten zich momenteel op zogeheten webinars, een soort online colleges of interviews, merkt Van der Waals, maar daar ziet hij weinig in. De reden: je kunt er niet netwerken met anderen, iets wat bij VR-evenementen wel kan. Hoe? Door met je laptop, muis en toetsenbord of met je VR-bril op door de virtuele omgeving te ‘lopen’ en via de speaker van je computer met andere online bezoekers te communiceren. 

Is dat niet wat onpersoonlijk? “Het is anders”, geeft Van der Waals toe, “maar het is eigenlijk heel gezellig”. Van der Waals bezocht zelf al meerdere internationaal georiënteerde VR-evenementen van andere partijen. “Het is eigenlijk heel gemakkelijk. Je kunt zonder te reizen gelijkgestemden ontmoeten. Ik heb op deze manier een van mijn developers leren kennen.” Sta je bovendien te kijken bij een spreker die je niet interessant vindt, dan kun je de zaal verlaten zonder een ongemakkelijk gevoel te krijgen. “Je kunt de spreker gewoon wegklikken.”

Wie zitten erachter?

Van der Waals is de enige oprichter van Xplane VR, dat hij met een club van twaalf freelancers runt. Van der Waals studeerde nieuwe media en digitale cultuur aan de Universiteit Utrecht. Naast zijn werk bij de startup heeft Van der Waals nog een parttime-baan bij een marketingbedrijf, maar zodra hij financieel de kans ziet gaat de ondernemer fulltime voor zijn VR-startup. 

Wie zitten erop te wachten?

Xplane VR richt zich op organisatoren van zakelijke evenementen met sprekers. “Zij deden dat tot voor kort nog op een fysieke locatie, maar wij willen een aantal procent van die fysieke locaties vervangen door VR”, zegt Van der Waals. Het levert bedrijven volgens Van der Waals een flinke besparing op in de kosten, aangezien fysieke zakelijke evenementen al snel anderhalve ton kosten. 

VR-evenementen zijn daarnaast meetbaar, waardoor je als organiserende partij meteen inzichten krijgt in het succes ervan, zo stelt Van der Waals. Tot slot biedt het voordelen voor het klimaat, aldus de ondernemer: “Bij een zakelijk internationaal evenement van 3 dagen met duizend bezoekers stoot je al snel meer dan 500 ton CO2 uit, vanwege al die vliegreizen. Ter vergelijking: de uitstoot van een gemiddelde wereldburger is jaarlijks 3,4 ton CO2. Met een VR-evenement stoot je nauwelijks iets uit.”

Hoever is Xplane VR?

Xplane VR plant, zoals gezegd, over een maand zijn minimum-viable product. Het zal dan nog niet gaan om een VR-beleving, maar om een livestream. Van der Waals hoopt in september de VR-functionaliteit klaar te hebben. Eerst wil hij inkomsten voor zijn bedrijf genereren, zodat hij genoeg kapitaal heeft om zijn software verder te ontwikkelen. 

In de tussentijd werkt van der Waals druk aan het regelen van partnerships met sprekersbureaus. Onder anderen dagvoorzitter Donatello Piras (bovenste foto links), neurowetenschapper Chantal van den Berg en wereldzeiler Florian Dirkse hebben zich inmiddels als sprekers aangesloten. Binnen nu en een half jaar komt Xplane VR met een eerste online evenement, waarvoor het bedrijf binnenkort een crowdfundingcampagne op zal zetten.

Wat is het businessmodel?

Xplane VR mikt op een palet aan inkomstenstromen. Allereerst op branding bij podia, die gesponsord kunnen worden door een bepaald bedrijf. Voor evenementenorganisatoren komt er daarnaast een abonnementsmodel. De abonnementen variëren van 500 tot 1.500 euro per maand, afhangend van hoe groot de evenementen zijn.

Hoe de inkomstenstromen vanuit de sprekers zal worden vormgegeven, daar is Van der Waals nog niet over uit. Hij twijfelt nog tussen het verdelen van de commissie met sprekersbureaus en het leveren van abonnementen aan sprekers. “Het voordeel van een abonnement is dat sprekers dan niet de gebruikelijke 20 procent commissie hoeven af te dragen aan een bureau”, zegt Van der Waals.

Nog geld nodig?

Van der Waals is het type ondernemer dat alles op alles lijkt te zetten om van zijn startup een succes te maken. Ruim een jaarlang investeerde hij een groot deel van het maandsalaris van zijn werkgever in zijn eigen startup. “Ik heb hier duizenden euro’s in geïnvesteerd. Ik leef op een kamer van 8 vierkante meter met een heel lage huur, puur om alles te kunnen investeren in Xplane VR.”

Om zijn startup echter vaart te kunnen geven, zoekt Van der Waals nu naar angel investors, die 50.000 tot 300.000 euro willen investeren. Het kapitaal wil hij onder meer steken in de ontwikkeling van avatars van de sprekers, die een 3D-scanner in moeten. Per spreker kost dit hele proces al snel 1.500 euro. Tijdens een mondiale lockdowncrisis investeren in online evenementen? De timing lijkt behoorlijk aardig te zijn, of in de woorden van Van der Waals: “Een investeerder kan nu spekkoper zijn.”

Jelmer Luimstra is journalist voor Sprout en Management Team. Hij schrijft over startups, scaleups en nieuwe economie.