Warmte uit de cloud

Het klinkt als een maf idee, maar het wordt echt werkelijkheid: je huis verwarmen met computerservers in de vorm van een radiator. Het Delftse Nerdalize wil binnen een jaar de markt op met zijn product, in Noorwegen. 'We gebruiken de energie die computers vreten, twee keer.'

Wat is Nerdalize?

De start-up Nerdalize ontwikkelt vanuit Delft een kast, die met servercomputers wordt gevuld en wordt gemonteerd in plaats van een elektrische verwarmingsradiator in woningen. Aangezien servercomputers behalve rekenkracht vooral enorm veel warmte leveren, is zo'n module een prima alternatief voor een elektrische kachel. Nerdalize bundelt zijn computer/verwarmingsmodules via internet als het ware tot een datacentrale en verkoopt de computerkracht aan derden. Zo dient de vinding van Boaz Leupe en Matthijs de Meijer twee klanten. Maar toch is het een maf idee. "Ik doe al sinds mijn vroegste jeugd van alles samen met Matthijs," zegt ceo Leupe: "we besloten samen een huis te huren, toen ik bij het klussen de cv onklaar maakte. Het was stervenskoud. Kwam Matthijs met zijn laptop aanlopen: 'hier wil ik er 100 van in mijn kamer, dan wordt het lekker warm.' Een grap, maar we gingen toch eens zitten rekenen en het kwam uit: met de hoeveelheid warmte die 3 of 4 flinke servercomputers afgeven, kun je aardig een kamer verwarmen."

Ze zijn wel afhankelijk van veel partijen'

Laura Rooseboom (StartGreen)

Wie zitten achter de server-verwarming?

Ceo Boaz Leupe (28), studeerde het afgelopen jaar Entrepreneurship & SME Management in Maastricht en werkte daarvoor onder meer bij Plugwise als business development manager. Daar werkte ook cto Mathijs de Meijer, het softwaregenie van Nerdalize, die de productontwikkeling voor zijn rekening neemt. Derde man en coo is de Duitser Florian Schneider. "Hem kwamen we tegen in Maastricht, het klikte zo goed toen we over ons idee gingen brainstormen, dat hij is ingestapt." Er is inmiddels één informal investor betrokken bij Nerdalize, dat ook al Paul Iske, hoogleraar Open Innovation and Business Venturing in Maastricht, heeft gestrikt als adviseur.

Wie zitten op de compukachel te wachten?

Noren. "Noorwegen voldoet als afzetmarkt aan onze voorwaarden: mensen zijn er gewend met elektriciteit hun huizen te verwarmen. Bovendien is het er negen maanden per jaar kouder dan vijftien graden en is de stroom vrijwel geheel afkomstig uit waterkrachtcentrales." Nerdalize  installeert zijn verwarming bij de mensen thuis en deelt mee in het stroomverbruik. De computerkracht kan het vervolgens tegen scherpe tarieven leveren aan grootverbruikers in de cloud. "De elektriciteitskosten zijn minimaal doordat we ons niet druk hoeven te maken om de koeling, en de huisvestingskosten van datacenters hebben we ook niet: we maken gebruik van de bestaande infrastructuur. Dat scheelt al zestig procent. En zelfs als we de computertijd niet kunnen verkopen, kunnen we die nog altijd voor het goede doel inzetten: medisch onderzoek, bijvoorbeeld."

Hoe ver is Nerdalize?

Er is een werkend prototype van de serverradiator. Leupe heeft als we hem spreken net een meeting met een ontwerpbureau achter de rug voor het echte product. "Echt een partij van naam, met internationale klanten en een hele trits prijzen in de kast. Die kwamen we op een netwerkbijeenkomst tegen over zakendoen met Noorwegen. Ze waren wel enthousiast over ons plan, en wisten bovendien een subsidie los te krijgen waarmee de ontwikkeling van het product en de dienst voor een flink deel kan worden betaald." Binnen negen tot twaalf maanden wil Leupe zijn idee marktrijp hebben. 

Nog geld nodig?

Vanzelfsprekend, we hebben het hier niet over het zoveelste appje maar over een fysiek product. Via Symbid heeft Nerdalize een crowdfundingactie opgetuigd, waarbij investeerders vanaf 20 euro kunnen instappen, in ruil voor aandelen. Daarmee is inmiddels ruim de helft van de gevraagde 45.000 euro opgehaald, tegen een waardering die het hele bedrijf op ruim 1,3 miljoen prikt. "Maar we zoeken nog meer investeerders, bij voorkeur smart money: partijen met verstand van technologie, en dan bij voorkeur datacenters. Dat is toch de hoek waaruit de cash moet komen."


Dit vindt Laura Rooseboom (StartGreen Venture Capital) van Nerdalize:

'Allereerst ben ik natuurlijk enthousiast over het principe om elektriciteit dubbel in te zetten door ook de restwarmte van computers te gebruiken. Dit kan een enorme hoeveelheid energiebesparing opleveren en door de gratis input zou je hier een interessante businesscase op kunnen bouwen.  De jongens hebben zo te zien al de nodige ervaring met een technische startup opgedaan bij Plugwise, de technische kennis hebben ze ook in huis en, wat heel belangrijk is, ze hebben al aansluiting gevonden bij goede partners.'

Risico: veel partijen

'Een risico zie ik in het feit dat je voor de bediening van je systemen wel afhankelijk bent van heel veel verschillende partijen, namelijk de bewoners van de huizen waar de kasten worden geïnstalleerd. De systemen zijn ook daardoor aanzienlijk minder fysiek beveiligd dan wanneer ze bij elkaar in een datacenter staan. Kan dit systeem eigenlijk wel voldoende continuïteit en kwaliteit garanderen? Of is er een datacenter/cloud beschikbaar als back-up?'

Overtollige warmte

In het plan is rekening gehouden met eventuele overtollige warmte wanneer de kachel niet wordt gebruikt en ook met de niet-afgenomen computerkracht die gedoneerd kan worden aan medisch onderzoek. Is hier eventueel ook nog iets in te combineren? Kunnen servers uit of aan geschakeld worden als de kachel in de woning niet wordt gebruikt?

Uitdaging: vermarkten

'Een andere uitdaging ligt in de verkoop aan de consument. Gratis warmte is natuurlijk een aantrekkelijk aanbod, maar hoe werkt dit in de praktijk? Moet de consument in eerste instantie zijn elektriciteitsrekening betalen en krijgt hij later vergoeding van de gebruikers van de server/heater of wordt alles meteen verrekend? Hoeveel incentive heeft de consument om de server te laten draaien wanneer er geen gebruik wordt gemaakt van de verwarming? Daarnaast zal het product zodanig ontwikkeld moeten worden dat het qua design aansluit op de wensen en mogelijkheden van de consument en daarnaast technisch in huis past.' 


Laura Rooseboom investeert met StartGreen Venture Capital in ondernemers die innovatieve duurzame technologie of producten op de markt willen brengen. In portfolio: Fibercore Europe, BioGast en Evening Breeze.