Startups in een hackershonk

Een kantoor is franje. In Silicon Valley schuiven de prilste startups aan bij Hacker Dojo, een clubhuis voor ondernemende nerds die bruisen van de ambitie om de volgende Facebook te leveren.

TechBusiness bezoekt deze week het hart van de high-techindustrie: Silicon Valley. Bekijk het overzicht. Ergens op een afgeschreven industrieterreintje in Mountain View gebeurt het. Of nou ja, het kan er ieder moment gebeuren: de geboorte van the next big thing na Facebook of Groupon. Achter het rafelige beton van een voormalige glashandel is Hackers Dojo gevestigd, een paradijs voor ondernemende nerds.

Biertje?

Kom binnen, meld je aan met je mailadres (‘we zullen je geen spam sturen’) en ga je gang. Zoek een werkhok op. Plof neer in de afgekloven bank en plug je laptop in, leg een keutje of schuif aan bij een powerpoint over programmeren van embedded software in ARM-processoren. En oh ja, in het volgende zaaltje heeft iemand een Gameathlon georganiseerd, een LAN-party waar gamers elkaar afmaken in hun favoriete spellen. Biertje? De pizza is net gehaald, have a bite.

Serious business

Welkom in Hacker Dojo. Op het eerste oog een hangplek voor übernerds die zich zelfs in details als volgekalkte muren en de lucht die er hangt nauwelijks onderscheidt van een uit de kluiten gewassen studentenhuis.
Toch is het hier serious business, zo serieus als het in Silicon Valley maar kan worden voor startups. “Hier komen mensen in de pre-startup fase of plannen voor een startup. Ze hebben misschien net een bedrijf verkocht en timmeren het volgende in elkaar,” zegt Ronald Mannak, een Nederlander die hier het afgelopen jaar kind aan huis was.

Open werkplek

Hacker Dojo is opgezet door onder anderen David Weekly, serial entrepreneur die, net als de rest van de valley-coryfeeën, ook ooit met niets een bedrijfje begon. Hij vond een gebouw met voldoende ruimte, het werd min of meer ingericht met door bedrijven geschonken of afgedankte meuk (in een hoek staat zelfs een 3D-printer) en natuurlijk voorzien van infrastructuur als wi-fi een frisdrankautomaat, snacks en whiteboards. Een open werkplek voor software projecten.

Microsoft sponsort

Het geheel wordt gerund door vrijwilligers en drijft op donaties van leden, maar heeft ook Microsoft en Google als sponsor. Voor tien dollar, of voor nop als je aan het bootstrappen bent, maak je gebruik van de faciliteiten. Maar natuurlijk gaat het niet om het onderdak, gratis koffie of die internetverbinding. Hier komen ondernemers bij elkaar om te netwerken in een vorm die onmiddellijk overgaat in actie. Iedereen loopt rond met de droom van the next best thing in zijn hoofd, maar op weg daarnaartoe kan je elkaar helpen. Met contacten, met de kennis om het volgende technische probleem op te lossen of gewoon door gaten te schieten in een briljant idee voor een nieuw bedrijf. Dat werkt veel beter dan in een kantoortje naar het plafond staren als de weg naar de volgende Facebook weer eens dood lijkt te lopen.

Startup Weekend

Het is die gemeenschappelijkheid, de community, die werkplekken als deze tot de kunstmest voor innovatieve startups maakt. Om de haverklap is Hacker Dojo het toneel van grote of kleine evenementen. Startup Weekend bijvoorbeeld, de startup-wedstrijd die ons land inmiddels ook heeft bereikt, of the Hacker Fair, waar iedereen die maar wil zijn soft- en hardwareproducten laat zien aan de buitenwereld. Dat trekt een mix van nerds, startupondernemers maar ook volwassen bedrijven en tech-investeerders. “Hier zie je goed hoe het ecosysteem van Silicon Valley werkt, hoe startups, oudere bedrijven in kapitaal voortdurend met elkaar in aanraking komen en zo zorgen voor de creatie van nieuwe bedrijvigheid,” stelt Mannak vast. Zelf runt hij een startup die een apparaatje levert die de iPhone omtovert in een luchtgitaar. Een kantoor heeft hij nog niet, maar dat is in de fase waarin zijn bedrijf verkeert, ook nog niet nodig.

Co-working

Hacker Dojo is sinds de start in 2009 uitgegroeid tot een bekende plek, maar de Bay Area is inmiddels vergeven van de kleine en grote co-working spaces. Van klein tot ketens met verschillende vestigingen, van informeel zoals deze plek tot de strakke versies die we in Nederland min of meer kennen in de vorm van Seats 2Meet en diens concurrenten. Soms bieden de co-working centra vaste werkplekken of kantoorruimte te huur aan zoals NextSpace, soms zijn ze gelieerd aan een incubator zoals Kicklabs.

Share your code

Wat ze delen is de cultuur waarin inventieve ondernemers open staan voor elkaars ideeën, tijd maken om te helpen of mee te denken, omdat ze weten dat dit een voorwaarde is om het ecosysteem van tech-startups te laten floreren. Misschien is een tent als Hacker Dojo ook een overblijfsel uit het hippietijdperk waarvan San Francisco in voorbije jaren al een belangrijk centrum was. Mannak: “Het is tegenwoordig niet meer share your dope and share your wife, maar share your code.”

>>Lees ook: Silicon Valley feest door

>>Lees ook: Groupchat, NRC's curatiesite en Ticketometer

>> Lees ook: 'We stonden stijf van de adrenaline'

Philip Bueters is redacteur van Sprout.nl en schrijft over ondernemen, innovatie en technologie.