Deze Nederlandse blockchain-startup bestrijdt nepnieuws en fraude, en won daarmee net een miljoen euro

Blockchain-startup WordProof gaat fake news en copycats te lijf met een digitaal watermerk. De startup van de week won deze maand een miljoen euro in een Europese wedstrijd.

Wat is WordProof?  

WordProof maakt van tekst en afbeeldingen een timestamp (een versleutelde reeks karakters, oftewel een hash) en zet die in de blockchain. Daarmee kunnen mediabedrijven, webshops, overheden en andere organisaties bewijzen dat content van hun is, en of en wanneer er iets is gewijzigd. Het Amsterdamse bedrijf won hiermee eerder deze maand een miljoen euro prijzengeld van de Europese Unie, nadat bij een Blockchains for social good-wedstrijd 175 andere deelnemers werden verslagen.

‘We leggen een laag van vertrouwen over het internet’, zegt medeoprichter Frank van Dalen (foto tweede van links). ‘Zodat je weet van wie informatie afkomstig is, en dat het niet gemanipuleerd is. We zorgen ook dat consumenten sterker staan. Wanneer er bijvoorbeeld onenigheid is met een webshop over de algemene voorwaarden, dan kun je zien of die in de tussentijd zijn aangepast. Launching customer van WordProof is DePersGroepMedia (DPG), een uitgever die de blockchaindienst gebruikt om het copyright van de artikelen op de website Indebuurt te bewaken.

Bedrijven die content niet voorzien van een timestamp lopen in de toekomst kans om als kwaadwillend te worden aangezien, verwacht WordProof. Van Dalen: ‘We sluiten niet uit dat hier wetten en regels voor komen, en dat een partij als Google het gaat gebruiken in zoekresultaten.’ De startup kijkt daarbij met een schuin oog naar privacywet GDPR.

Wie zitten erachter?

Het kernteam van WordProof bestaat uit de vier oprichters Frank van Dalen, Sebastiaan van der Lans (foto rechts), Jelle van der Schoot (foto links) en Marijn Bent (foto tweede van rechts). Van der Lans, ook oprichter van digitaal bureau Van Ons (25 medewerkers), is de oorspronkelijke bedenker van het concept. Bent is als lead developer verantwoordelijk voor de techniek en Van der Schoot heeft de meeste product- en UX-kennis.

‘Maar we zijn niet alleen maar techneuten’, benadrukt Van Dalen, die zelf meer de strategische en maatschappelijke kant van het bedrijf voor zijn rekening neemt. ‘Die combinatie zorgt ervoor dat er niet alleen een product is dat technisch goed staat, maar dat alles samenkomt.’ Van Dalen is ook partner in een crypto-investeringsfonds en ceo van een databedrijf dat marktonderzoek doet voor politieke partijen en ngo’s.  

Wie zitten erop te wachten?

Van Dalen: ‘Bedrijven die er belang bij hebben dat burgers hun vertrouwen. Dat kan een webshop zijn, of media die worstelen met hoe ze zich onderscheiden van onbetrouwbaar nieuws. Maar we zien ook toepassingen bij overheden, apothekers, fiscalisten of advocaten. Of banken, waar voortdurend websites van worden nagemaakt om data te stelen. Hoe kun je onomstotelijk aantonen dat jij jij bent?’

Al die onbetrouwbaarheid, fraude en fake news heeft gevolgen, zegt de ondernemer. ‘Bijna 9 van de 10 mensen in Europa is wel eens gevallen voor nieuws dat achteraf niet waar bleek te zijn, en 3 van de 10 mensen vinden internet onbetrouwbaar. Dat zorgt ervoor dat mensen minder snel berichten die waar zijn zullen geloven, of dat ze nep-identiteiten gebruiken.’

De kleintjes worden nu weggeduwd door de groten

Google zou nu kunnen checken dat een artikel van DPG-titel Indebuurt is, wat kan voorkomen dat een andere titel met het nieuws aan de haal gaat en hoger scoort in de zoekresultaten, zegt Van Dalen. ‘De kleintjes worden nu weggeduwd door de groten. Met een timestamp kun je dat tegengaan.’  

WordProof wordt ook gebruikt door de Amsterdamse ontwerpstudio voor lampen Blom & Blom, die op online marktplaatsen regelmatig gestolen designs tegenkomt. ‘Voor zo’n bedrijf is het veel te kostbaar om zoiets na te jagen’, zegt Van Dalen. ‘We zijn hun content gaan timestampen, en na weer een inbreuk hebben ze via ons systeem een mail gestuurd met het certificaat erbij. Daarna was het binnen een paar uur van eBay af, en hoefde het bedrijf geen advocaat in te huren.’ 

Hoever is WordProof?

Amper drie maanden na de start van het bedrijf besloten de oprichters zich vorig jaar in te schrijven voor de Blockchains for Social Good-competitie, een wedstrijd van de Europese Unie voor blockchainoplossingen met een positieve maatschappelijke impact. Om een zo goed mogelijk wedstrijdplan te schrijven - en de hoofdprijs van een miljoen euro in de wacht te kunnen slepen - nam de startup iemand twee maanden in dienst.  

Van Dalen: ‘Dit heeft veel geholpen om onze visie perfect te krijgen. Op het moment dat je begint heb je een paar penseelstreken, maar door deze wedstrijd werden we gedwongen om kritische vragen direct te beantwoorden. Werkt het wel?, Wie betaalt hiervoor? en ‘Hoe maak je dit groot? We besloten voort te bouwen op bestaande protocollen zoals de ISO-normering. Je kan immers wel stoer doen dat je als startup een nieuwe standaard hebt ontwikkeld, maar dan moet wel de hele wereld jouw standaard omarmen.’  

En er gaan nu veel deuren open

WordProof moest vanwege ‘corona’ even geduld hebben, maar deze maand kwam het verlossende bericht: de Nederlandse startup won de Europese wedstrijd, en kreeg een miljoen euro om het bedrijf te laten groeien. ‘Dat is waanzinnig, ook omdat er een paar hele grote partijen meededen’, zegt Van Dalen. ‘Die miljoen euro helpt best als je in de startup-fase zit. En er gaan nu veel deuren open, zoals bij de gemeente Amsterdam, de landelijke overheid en de Europese Unie.’ 

De samenwerking met DePersGroep laat zien dat de dienst op grote schaal en met grote volumes werkt, zegt de ondernemer. Voor Indebuurt voorzag de startup het hele archief van ongeveer 150.000 timestamps. De startup heeft inmiddels enkele honderden (gratis) gebruikers, en voegde tot bijna 300.000 timestamps toe aan de blockchain. Door WordProof gewatermerkte pagina’s werden ongeveer 40 miljoen keer bekeken.

Wat is het businessmodel?

Een SaaS-model, met een gratis variant die kan worden uitgebreid met betaalde diensten. WordProof, dat draait op een open source-basis, groeit nu vooral dankzij een Wordpress-plugin, waarmee bedrijven binnen een paar minuten automatisch hun pagina’s kunnen timestampen. Van Dalen: ‘We hebben het technisch zo opgelost dat alles onder de motorkap verdwijnt, en dat je het met een paar simpele handelingen kan gebruiken.’ 

De keuze voor open source lag voor de hand, stelt Van Dalen: ‘Als je een wereldstandaard wil worden, dan kun je niet de eigenaar zijn van de code.’ WordProof is nog op zoek naar een aantal grote partijen die de dienst (vooralsnog kosteloos) willen implementeren.

Als je een wereldstandaard wil worden, dan kun je niet de eigenaar zijn van de code 

Nog geld nodig?

Met de een miljoen euro aan Europees prijzengeld op zak staat WordProof niet onder grote investeringsdruk. Daarnaast kreeg de startup onlangs een innovatielening (275.000 euro) van de provincie Noord-Holland.  en een gift (50.000 euro) van blockchainontwikkelaar Block.One, ‘als een teken van vertrouwen’.

Van Dalen: ‘Er is wel interesse van een aantal investeerders, maar laten we eerst die schaalbaarheid handen en voeten geven. We blijven wel zoeken naar overheidssubsidies en andere fondsen. Het is niet dat we denken “We hebben een miljoen en we leunen achterover”, nee we beuken wel door.’

Foto: Wordproof

Redacteur en coördinator Sprout.nl. Tips: maarten@sprout.nl