Deze Nederlandse ondernemer bouwt vanuit Londen aan een internationaal platform voor biografieën

Story Terrace

Dankzij een nieuwe crowdfundronde haalt oprichter Rutger Bruining nog eens 4 ton op voor de groeiplannen van Story Terrace, een marktplaats voor biografieën die onlangs ook een kantoor opende in Los Angeles. De voormalige private equity-medewerker heeft geen spijt van zijn overstap naar het ondernemerschap, vertelt hij vanuit zijn standplaats Londen.

Story Terrace
Wat: marktplaats voor biografieën
Wie: Rutger Bruining
Sinds: 2014
Medewerkers: 14
Funding: bijna 1,5 miljoen
Kantoren: Londen, Los Angeles

Vier jaar geleden gooide Rutger Bruining (foto derde rechts) het roer om. Van het analyseren en onderzoeken van private equity-deals stortte hij zich met Story Terrace - eveneens vanuit Londen - op zijn liefde voor geschiedenis en verhalen.

Met Story Terrace bouwde hij aan een team van momenteel veertien mensen, verdeeld over kantoren in Londen en Los Angeles. Het platform was tot nu toe matchmaker bij de totstandkoming van 500 biografieën, waarbij het bedrijf een commissie opeist - Bruining wil niet prijsgeven hoeveel - van de gemiddelde prijs van 3500 euro per biografie. Tot nu toe sloten zo’n 400 schrijvers, onder wie 200 Amerikaanse, zich bij het platform aan.

Groei

De vraag naar dit soort verhalen is tijdloos, zegt Bruining die over de afgelopen maanden een groei van 100 procent (jaar op jaar) claimt. “Wat wij anders doen, is het toegankelijker maken met een nieuw product en proces waardoor het goedkoper kan dan voorheen. De meeste mensen kennen dit concept nog niet, dus we verwachten de komende jaren een sterke groei.”

Om die groei te kunnen financieren, lanceerde Story Terrace een paar weken geleden een campagne op Seedrs, het Britse (equity-)crowdfundingplatform dat sinds enige tijd ook in Nederland actief is. Het groeigeld van ruim 450.000 euro (400.000 pond) steekt Story Terrace in marketing en het uitbouwen van het platform waarmee gebruikers online boeken kunnen ontwerpen. Inclusief deze inmiddels succesvol (bijna) afgesloten campagne haalde Story Terrace tot nu toe nagenoeg 1,5 miljoen euro externe financiering uit de markt.

Waarom koos je voor Seedrs?   

“In het Verenigd Koninkrijk heb je twee grote partijen: Seedrs en CrowdCube. Eerlijk gezegd zit er niet heel veel verschil tussen die twee, maar uiteindelijk konden we de ronde bij Seedrs sneller doen. Bij Crowdcube doen mensen een pledge, waarna het geld nog moet worden binnengehaald. Dat kan zomaar een paar maanden duren. Bij Seedrs is die vertraging er niet, daar hebben mensen al betaald. Als we woensdag de campagne afronden, staat het geld een week later op onze rekening.”

Enige nadeel aan Seedrs is dat de dienst vanwege juridische belemmeringen niet beschikbaar is in de Verenigde Staten. Story Terrace laat wel een paar Amerikaanse informals meedoen aan de nieuwe financieringsronde, die noodgedwongen buiten Seedrs om investeren.

Ruger Bruining, Story TerraceWat is je ervaring met dit platform tot nu toe?

“Seedrs bevalt goed. De mensen erachter zijn direct en helder in wat ze wel en niet voor je kunnen doen. ik vind het prettig werken.”

“Je moet wel zorgen dat je je echt goed voorbereidt. Het gaat niet vanzelf. Heel veel van de eerste financiering moet van je eigen netwerk komen, van je klanten en bestaande investeerders. Investeerders hebben over het algemeen pas interesse om te investeren als ze zien dat anderen ook meedoen, dat geldt zeker voor mensen die nog nooit van het bedrijf hebben gehoord. Als je met nul euro aan komt zetten, blijf je ook op nul euro staan. De crowd volgt de crowd.”

“De nieuwe groep van zo’n 250 investeerders krijgen vanaf nu elk kwartaal een overzicht van de status van het bedrijf. Maar dat doen we sowieso al bij onze bestaande investeerders, dus dat betekent niet veel extra werk.”

Met welke belofte hebben jullie deze investeerders over de streep getrokken?  

Weg uit WeWork
Story Terrace zegde onlangs zijn kantoor in een Londense vestiging van WeWork op. Bruining: “Ik vind dat je in WeWork niet echt je eigen bedrijfscultuur kunt opbouwen. We zitten nu in een kleiner kantoor, met nog twee bedrijfjes, en hebben nu meer ons eigen ding. In WeWork heb je veel evenementen, maar daar ga je niet met je hele bedrijf naartoe. Eigenlijk wordt de WeWork-cultuur jouw bedrijfscultuur, en ga je zelf minder dingen organiseren. En de kantoren zijn vrij klein voor wat je ervoor betaalt.”

“Dat we een potentieel succesvol en snelgroeiend bedrijf zijn. Uiteindelijk is het aan beleggers om te bepalen of we kunnen doorgroeien. Mensen worden aandeelhouder, maar over rendement of dividend doen we nog geen uitspraken. Dat is bij Seedrs ook niet gebruikelijk. De meeste bedrijven zullen voorlopig nog door blijven investeren en nieuwe investeringen ophalen.”

Voor Story Terrace werkte je in private equity. Wat mis je het minst, en wat het meest?

“Ik mis mijn secretaresse”, zegt Bruining met een knipoog. “Met Story Terrace is het nu meer ‘doen’ en ik heb meer ruimte om met creatieve oplossingen bezig te zijn. Je bent echt iets aan het bouwen, in plaats van dat je meer aan de zijlijn staat. In mijn private equity-tijd was ik bezig met financiering en markten analyseren. Bij een startup moet je echt alle processen opzetten en marketing en crowdfunding organiseren.”

“Eigenlijk doe ik alles sinds de afgelopen drie jaar voor het eerst, er zit weinig herhaling in. Of ik via Story Terrace ooit weer met private equity in aanraking zal komen? Als het bedrijf groot genoeg wordt, wie weet.”

Redacteur Sprout (online). Email: maarten@sprout.nl