Deze ondernemer ontdekte een smartphone-hype in China, en haalt die nu naar Nederland

Tacco Marijnen, Batterybox

Hoe haal je een succesvol concept uit China naar Nederland? Tacco Marijnen probeert het met Batterybox, een netwerk van verhuurbare smartphonebatterijen dat aan het eind van dit jaar gegroeid moet zijn naar 5.000 locaties in Nederland. ‘Wij spelen in op accu-angst.’

Tacco Marijnen kennen we nog van Crowd Cookware, een pannenmaker waarmee hij tot nu toe – via Kickstarter en Indiegogo – 5.000 pannen verkocht in tientallen landen. De ondernemer bestiert ook een co-workingplek in Tilburg en is eigenaar van twee bedrijven die andere ondernemingen helpen met het doorverkopen van overtollige voorraden.

Zijn nieuwste bedrijf, Batterybox, “overkwam” hem naar eigen zeggen, toen hij een half jaar geleden tijdens een reis naar het zuiden van China aan het dineren was in een restaurant, en de accu van zijn telefoon leeg dreigde te raken.

Zijn lokale fabrikant liet Marijnen vervolgens zien hoe je in China een telefoon in het openbaar oplaadt: naast de bar van het café bleek een kastje te staan met daarin meerdere externe powerbanks voor de smartphone. De fabrikant pakte een zo’n accu eruit, via het scannen van een QR-code – uiteraard via het in China alomtegenwoordige WeChat.

Toen Marijnen en co ergens anders een drankje gingen doen, wilde de Nederlander de batterij eerst inleveren, maar zijn Chinese collega’s wezen hem erop dat hij dat prima op de plaats van bestemming kon doen, waar zich ongetwijfeld óók zo’n batterijstation zou bevinden.

Miljoenenbusiness

Gaaf concept, dacht Marijnen, dat moet ik ook naar Nederland halen. Hij ontdekte dat batterij-oplaadstations in China een miljoenenbusiness zijn. Zo streek Powerbankverhuur-startup Xiaodian al in 2017 51 miljoen dollar aan groeigeld op. Ook Chinese startups zoals Laidian en Ankerbox tikten miljoenen binnen.

Inmiddels is in praktisch elke Chinese stad binnen 500 meter een batterijstation te vinden. Je vindt ze in supermarkten, kappers, cafés, hotels en op straat. Soms staan er op één locatie zelfs kastjes van meerdere leveranciers.

Rotterdam

Een half jaar na zijn ontdekking in China introduceert Marijnen het concept nu met Batterybox in Nederland, te beginnen op dertig locaties in Rotterdam. Het gaat vooral om cafés en restaurants, maar Batterybox strikte ook de Kunsthal, de Erasmus Universiteit en ziekenhuis Erasmus MC. Marijnen wil hierna doorgroeien naar Amsterdam, Utrecht en andere grote steden.

Horeca-ondernemers worden “letterlijk gek” van alle mensen die hun telefoons willen opladen, zegt Marijnen wanneer Sprout met hem belt. “Op zaterdag denken ze soms: ‘Zijn we een oplaadpunt of een café?’ Wij spelen in op die accu-angst, de ‘bijna leeg-paniek’.”

De ondernemer wilde het achterliggende softwareplatform en de bijbehorende app, die je als gebruiker nodig hebt om een batterijstation te scannen, per se zelf ontwikkelen, zodat Batterybox alle data – en omzet – zo in eigen handen houdt.

Dat bleek nog een pittige uitdaging, blijkt uit zijn verhaal. Na het benaderen van een aantal Chinese powerbank-startups stonden die – in eerste instantie – open voor een samenwerking. “Maar op het allerlaatste moment, eigenlijk om ‘5 voor 12’, vlak voordat ik de order zou plaatsen, bedacht ik me”, zegt Marijnen.

Wat is hier aan de hand? 

“Ik gaf aan dat ik m’n eigen app wilde ontwikkelen en alle klantgegevens bij ons zelf wilde laten staan. Toen werd het ineens een ander verhaal, want daar stonden ze niet voor open en ze eisten dat het op hun software zou draaien. Toen ik aandrong op eigen software kon het uiteindelijk wel, maar werd hardware twee keer zo duur. Toen werd ik wakker en dacht ik: wat is hier aan de hand?”

Marijnen vond toch een hardwareleverancier, en stortte zich op de bouw van een eigen softwareplatform. Daarmee kan hij nu de huurinkomsten zelf houden. “Anders zou het juridisch gezien niet mijn klant zijn, maar hun klant.”

Inkomsten

Batterybox verkoopt de hardware nu zelf aan horeca en andere locaties, en deelt vervolgens een deel van de huurinkomsten met hen. Het huren van een powerbank kost 1 euro per uur voor gebruikers met de app (die eerst een borg van 19 euro moeten betalen), en 2 euro per uur voor mensen die liever per sms afrekenen.

Marijnen financierde Batterybox – waar inmiddels een team van zes mensen fulltime aan werkt –  tot nu toe zelf. “Ik heb andere bedrijven waarmee ik hier en daar succes heb geboekt”, zegt de ondernemer. Maar dit bedrijf zelf financieren, is met de benodigde snelle groei volgens hem niet vol te houden. “Dit is een mijoenenbusiness, hier moeten snel investeerders aangehaakt worden.”

De eerste stap daarvoor, ook om alvast een flinke betrokken achterban te creëren is een crowdfundingcampagne op Crowd About Now, een crowdfundingplatorm waar hij minimaal 100.000 euro en maximaal 200.000 wil ophalen in de vorm van leningen. Voor het serieuzere groeikapitaal heeft Marijnen een aantal durfkapitalisten op het oog, waaronder “droomkandidaat” KPN Ventures.

20.000 

Zijn droom is om binnen drie jaar te groeien naar 20.000 Batteryboxen, op evenzoveel locaties. “Maar reëel gezien, zouden we naar 5.000 boxen moeten kunnen aan het einde van dit jaar.”

In een nieuwe markt als deze is het van het essentieel om zo snel mogelijk de grootste aanbieder te zijn, beaamt de ondernemer. “We zijn in ieder geval de eerste, en zijn nu iedere dag bezig met het groter maken van het netwerk. Er komen nu iedere dag vijf locaties bij.”

Europa

Na de eerste koude acquisitie beginnen de eerste klanten nu uit zichzelf op BatteryBox af te stappen. Tijdens het gesprek met Sprout staat Marijnen net buiten een Rotterdams restaurant dat hem zelf benaderde.

BatteryBox kocht ook de rechten om de techniek in Duitsland uit te rollen, maar zover is het wat Marijnen betreft nog niet. “We hopen uiteindelijk van wel, maar laten we eerst Nederland doen. Voor mij is het niet de vraag óf het naar Europa komt. maar de vraag: wie doet het, en wie wordt de grootste?”

Redacteur Sprout (online). Email: maarten@sprout.nl