Dit Nederlandse reisbureau stuurde al honderden toeristen naar gevaarlijke landen

Caspar Steinebach, Rik Brinks, CultureRoad

Caspar Steinebach en Rik Brinks organiseren reizen naar bestemmingen ‘waarvan je moeder liever niet heeft dat je er naartoe gaat’. Na onder meer Noord-Korea en Afghanistan is binnenkort Irak aan de beurt.

CultureRoad
Wat: reizen naar bestemmingen 'waarvan je moeder liever niet heeft dat je er naartoe gaat'
Wie: Caspar Steinebach, Rik Brinks
Sinds: 2015
Aantal reizigers tot nu toe: Ruim zevenhonderd, verdeeld over tours met één tot tien mensen.

De Costa Brava is afgezaagd, maar Thailand of Bali zijn ook niet avontuurlijk meer, stelt Caspar Steinebach. Samen met Rik Brinks richtte hij daarom drie jaar geleden CultureRoad op, een reisbureau voor “avontuurlijke reizigers die net een stapje verder willen gaan”.

Het tweetal, dat voor gemeenten aan culturele projecten werkte, besloot een paar jaar geleden uit pure nieuwsgierigheid naar Noord-Korea af te reizen. Daar raakten ze in gesprek met iemand die later hun lokale partner zou worden. “We dachten, daar moet in Nederland ook een markt voor zijn.”

Uit de hand gelopen hobby

Met wat ervaring met websites maken en online marketing op zak, begon het duo “lean en simpel” aan het opbouwen van hun bedrijf. Met die “uit de hand gelopen hobby”, zoals Steinebach het noemt, stuurden zij sindsdien zo’n zevenhonderd toeristen richting relatief gevaarlijke landen zoals Noord-Korea, Afghanistan en binnenkort Irak. Ook nieuw op het programma: de ‘mass games’ in Pyongyang, het propagandaspektakel waarbij de Koreaanse oorlog wordt herdacht in het grootste stadion van de wereld.

Met gevoel voor understatement noemt Steinebach de landen die CultureRoad bedient “gebieden waar je niet alle comfort hebt die je op een normale bestemming wel zou hebben. Het zijn plekken die nog niet de infrastructuur hebben voor massatoerisme. En je moet ervoor openstaan om je ad hoc aan te passen aan de omstandigheden. Bijvoorbeeld in Noord-Korea, waar ik regelmatig gids ben geweest. We hebben daar een reisprogramma, maar dat verschilt per periode of zelfs per dag. Vorig jaar stonden grote standbeelden in Pyongyang op het programma, maar daar mochten ineens - zonder uitleg - geen buitenlanders meer naartoe.”

In hoeverre is gevaar onderdeel van de aantrekkingskracht?

“Het is spannend om naar een land als Afghanistan te gaan, dat kan ik niet ontkennen. De hele bestemming, de reis naar een land dat tot de verbeelding spreekt vanwege ‘9/11’ en de oorlog die daarop volgde, dat blijft spannend. We gaan naar de veiligste gebieden, maar je moet wel altijd op je hoede blijven.

CultureRoad, Rik Brinks
Rik Brinks in de centraal-Afghaanse provincie Bamyan, bij de restanten van de in 2001 door de Taliban opgeblazen 6e eeuwse Boeddhabeelden (foto: CultureRoad).

Tijdens een reis van concurrent Hinterland Travel werden twee jaar geleden in Afghanistan toeristen, waaronder twee Nederlanders, onder vuur genomen met een antitankwapen. Veranderde dat iets voor jullie?

“Nee, wat Hinterland Travel heeft gedaan was heel dom. Die gingen naar een gebied waarvan iedereen wist dat daar Taliban aan de macht was. Daar moet je gewoon niet heen gaan. Zij hebben onverantwoorde risico’s genomen.”

Hoe gevaarlijk is jullie werk als ondernemer?

Er zit altijd een risico aan

“Er zit altijd een risico aan, maar we stellen veiligheid op nummer één en gaan niet naar gebieden waar echt oorlog is, de frontlinies. Je neemt betrouwbare partners in de hand, die weten wat er speelt. We benadrukken altijd dat je de aanwijzingen van de gids moet opvolgen.”

“Als ondernemer heb je een verantwoordelijkheid om mensen veilig thuis te brengen. Omdat we grip hebben op de veiligheidssituatie is er nog nooit iets voorgevallen, zelfs niet in een land als Afghanistan. Bedenk ook: risico’s heb je overal, je kan ook onder de tram komen.”

Reisverzekeringen keren niet uit in geval van oorlogen, opstanden en onlusten. Is dat een drempel?

“Mensen weten dat en ondertekenen die voorwaarden.”

CultureRoad
Een kustgebied in Noord-Korea (foto: CultureRoad).

Hoe bereiken jullie je doelgroep?

“Puur met online campagnes. En eens in de zoveel tijd met een primeur, zoals een nieuwe reeks 360-video’s die we in Irak gaan opnemen, in samenwerking met videoproductiebedrijf 87 Seconds. Een steeds groter deel komt viavia binnen. We hebben inmiddels een flink klantenbestand van mensen die een tip hebben gekregen van iemand anders.”

Wat was het gekste dat jullie tot nu toe hebben meegemaakt?  

“Toen Rik een reis leidde in Afghanistan, werd door de VS net de grootste niet-nucleaire bom ter wereld gegooid. Op dat moment zaten wij aan de andere kant van het land, heel ver weg van de plek, maar voor het thuisfront was het toch gewoon hetzelfde land. Iedereen werd dan ook massaal bestookt met berichten van bezorgde familie en vrienden. Voor de gids was het vervelender. Zijn familie kwam uit de regio en voelde ook echt de aarde trillen. Gelukkig voor hem was er niemand gewond geraakt.”

Wat dragen jullie bij aan dit soort landen die achterop zijn geraakt?

“We gaan naar bestemmingen waar mensen een mening over hebben, maar dat kan pas als je het zelf hebt gezien. Je helpt eigen reizigers om hun eigen wereldbeeld te verrijken. Daarnaast help je de lokale bevolking door ze kennis te laten maken met andere culturen. Die mensen hebben vaak geen kans om naar het buitenland te gaan.”

Volg ons ook op Twitter en Facebook

Tips? Mail redactie@sprout.nl