Hoe monsterhit HQ Trivia een miljoenenpubliek binnensleept met een live spelletjes-app

Terwijl tv-programma’s te kampen hebben met afnemende kijkcijfers, weten twee Amerikanen een succesvolle quizshow op te zetten met, jawel, lineaire kijktijden. De app HQ Trivia is met 1,2 miljoen gebruikers een ongekende hype in de Verenigde Staten.

De app komt uit de koker van Rus Yusupov en Colin Kroll. Zij stonden in 2012 aan de basis van het succes van videoservice Vine. Twitter kreeg al snel lucht van deze succesvolle service en kocht het bedrijf nog datzelfde jaar voor 30 miljoen dollar. Yusupov en Kroll verhuisden mee naar Twitter, om daar in 2015 gedesillusioneerd de deur achter zich dicht te doen. Twitter zat in zwaar weer wegens teruglopende interesse onder gebruikers en investeerde maar weinig in Vine.

In 2016 stopte Twitter zelfs volledig met Vine, waarna Yusupov brutaal tweette: ‘Don’t sell your company!

Het leek erop dat de twee ondernemers slechts een voetnoot in de geschiedenisboeken zouden worden. Zij zouden daar genoteerd staan in een hoofdstuk over losers die hun bedrijf vol spijt hadden verkocht, waarna het schip verging. Dat mocht niet gebeuren, dus begonnen de twee vanuit New York te werken aan appstudio Intermedia Labs.

Hiermee brachten ze eind 2016 de app Hype uit, een applicatie om videoclips aan te vullen met eigen camerabeelden. Het werd een flop, net als opvolger Bounce, een nieuwe app voor videoclips waarbij gebruikers hun eigen danspasjes op de maat konden laten spelen met muziek.

HQ Trivia

Toch zijn de twee ondernemers nu goed op weg om hun verhaal een positieve draai te geven. Hun in augustus verschenen trivia-app HQ Trivia zou volgens de laatste berichten al ruim 1,2 miljoen spelers hebben. Bij de app moeten deelnemers vragen beantwoorden, die reiken van “How many times does the word ‘sex’ appear in the U.S. Constitution?” tot “What is the more common plural form for octopus?”.

Toen Sprout in december voor een reportage rondliep in Silicon Valley, zagen we al een groep van zo’n vijftien millennials druk in de weer met het beantwoorden van de triviavragen. Is dit een app die verbroedert? Dat lijkt wel zo te zijn. HQ Trivia wordt daardoor weleens vergeleken met Pokémon Go.

Lineair mediamodel

HQ Trivia werkt - net als de tv-sector - met een lineair mediamodel

Het opvallende aan HQ Trivia is dat deze werkt met een lineair mediamodel. Deelnemers krijgen tweemaal per dag twaalf vragen voorgeschoteld; om 3 uur ’s middags en 9 uur 's avonds, oost-Amerikaanse tijd. In de tussentijd kun je weinig meer met de app dan wachten. Het wachten is de moeite overigens wel waard, want als je alle twaalf vragen goed hebt, kun je flinke geldprijzen winnen. 

Begon de app in de zomer nog met geldprijzen van enkele honderden euro’s, momenteel zit HQ Trivia al op prijzen van gemiddeld genomen 1.500 dollar. Soms, wanneer de heren een slimme sponsorsdeal te pakken hebben, kunnen ze het prijzengeld ophogen tot 10.000 dollar - en met oud en nieuw zelfs 19.000 dollar. Meestal zijn er meerdere winnaars, die de jackpot delen. 

Afgelopen maand deed een recordaantal van 680.000 mensen tegelijkertijd mee.

Om de groei van het aantal gebruikers aan te slingeren gebruikt HQ Trivia een slim referral-programma: gebruikers die nieuwe deelnemers doorverwijzen naar de app krijgen een extra 'leven', een soort joker, die automatisch wordt ingezet als een vraag verkeerd, of niet binnen de 10 seconden, wordt beantwoord. 

Kijkcijfers

HQ Trivia wordt daarom al gezien als een mogelijk antwoord op de problematische tv-sector, die kampt met afnemende kijkcijfers. Door zijn spelkarakter weet de app ervoor te zorgen dat mensen daadwerkelijk intunen op vaste tijden.

Een vergelijkbaar effect sorteert in Nederland al jaren tv-programma Wie is de Mol?, waarbij iedere aflevering een kandidaat afvalt na een serie ingenieus ingestoken spelopdrachten. Kijkers willen dat programma op tijd zien, anders moeten ze er via social media achterkomen wie de laatste aflevering is afgevallen. Niet geheel ontoevallig heeft Wie is de Mol? ook een succesvolle app.

Comedians

Presentator Scott Rogowsky heeft als bijnamen Quiz Daddy en Quizzie McGuire

Toch had niemand verwacht dat je met de principes van lineaire televisie succes zou kunnen boeken in de digitale wereld. Yusupov en Kroll, die geïnspireerd stellen te zijn door Amerikaanse quizshows als Jeopardy! or Who Wants To Be A Millionaire?, bewijzen dat het mogelijk is. Om het televisie-element te versterken, werken de twee samen met enkele comedians, die als quizmaster fungeren. De meest geliefde is Scott Rogowsky, een relatief onbekende New Yorker die op Twitter al bekendstaat als Quiz Daddy en Quizzie McGuire. 

In het werken met comedians schuilt ook een gevaar. Je moet maar net comedians kunnen vinden die twee keer per dag paraat willen staan om de show aan elkaar te praten. Dat is misschien even leuk, maar ook grappenmakers willen weleens op vakantie. HQ Trivia heeft al een week geopereerd in wisselende bezetting; lag Rogowsky toen aan het strand te bakken? Het is ook een uitdaging om op lange termijn genoeg kapitaal met de app te verdienen en tegelijkertijd geld te blijven uitgeven aan prijzengeld.

Afhakende investeerders

Daarvoor heb je voldoende investeerders nodig en juist op dat vlak ontstond afgelopen maand een probleem. HQ Trivia heeft kapitaal aangetrokken van investeringsmaatschappij Lightspeed Venture Partners, maar naar verluidt durven sommige andere investeerders hun handen niet te branden aan de app. De reden daarvoor laat zich omschrijven met het welbekende begrip #metoo.

Een van de oprichters zou zich op Twitter “griezelig” hebben gedragen

Technologiewebsite Recode meldt dat Kroll officieel bij Twitter was ontslagen omdat hij een slechte manager zou zijn geweest. Diverse bronnen hebben het magazine echter verteld dat Kroll zich “griezelig” tegen vrouwen aldaar zou hebben gedragen, waardoor zij zich ongemakkelijk zouden hebben gevoeld. Veel meer details kon de website niet melden en Kroll wilde niet reageren. Of het klopt, is dus niet zeker, maar voor Yusupov en Kroll dreigt de kwestie door afhakende investeerders een rem op hun groei te zetten. Toch is er vanuit de consumentenkant voorlopig nog slechts lof voor de app.

Het wijst op een gelijk voor Sprout-hoofdredacteur Remy Gieling, die naar aanleiding van de problematiek rondom Uber observeerde: de massa onder je klanten wordt door schandalen rondom je bedrijf - opvallend genoeg - niet afgeschrikt. De activistische klant is - hoe jammer ook - doorgaans in de minderheid. Het draait de massa uiteindelijk om gebruiksgemak en service. En, in het geval van HQ Trivia: keiharde dollars. Het blijft Amerika.

Jelmer Luimstra is journalist voor Sprout en Management Team. Hij schrijft over startups, scaleups en nieuwe economie.