Hoe startups de Caribische eilanden willen innoveren: ‘Dit is mijn thuis’

Lokale startups pitchen op de tweede dag van Present Your Startup Caribbean. Sprout spreekt met de startups, die allen innovatieve ideeën hebben voor hun economie. Ook krijgen we een kijkje in de vastgoedwereld van Curaçao.

Lees ook: ons verslag van dag 1 van de investeerdersreis.

Startups moeten de Caribische eilanden in de toekomst een economische boost geven, als het aan de Haarlemse ondernemersorganisatie Present Your Startup ligt. Lokale startups stonden dan ook centraal op de maandag van de investeerdersreis annex startupcompetitie.

Uit alle veertig aanmeldingen van lokale startups hebben vijf het geschopt tot de finale, die woensdag gestreden zal worden. Hun doel is om bekendheid te genereren en investeerders aan zich te binden. De winnaar mag bovendien in Nederland spreken op een startupevenement in Haarlem, in de hoop daar ook kapitaalverstrekkers te enthousiasmeren.

Pitchen

De startups hadden maandag de kans om hun bedrijfsidee te pitchen aan de andere deelnemers, meereizende investeerders, het Present Your Startup-team en natuurlijk Sprout. Alle startups kwamen met manieren om niet alleen zelf een florerende business op te zetten, maar ook de economie van hun eiland en regio een oppepper te geven. Dit is impact-ondernemen in regio’s waar je écht impact kunt maken.

Neem bijvoorbeeld het merk voor natuurlijke verzorgingsproducten Sageroots van ondernemer Lenette Lewis (rechts), woonachtig op de Britse Maagdeneilanden. Tijdens een studie in het Verenigd Koninkrijk kwam ze in aanraking met natuurlijke verzorgingsproducten. Op haar eiland waren die niet te koop. Je had er slechts synthetische varianten, die voor je huid niet optimaal zijn en zorgen voor milieuvervuiling.

Met Sageroots levert ze nu natuurlijke verzorgingsproducten aan de lokale markt. Lewis koos er bewust voor om niet te ondernemen in het VK waar ze studeerde, maar in de ontwikkelingsregio waar ze is geboren en getogen: “Dit is mijn thuis. Als ik iets wil doen, wil ik het thuis doen. Ik wil mijn thuis duurzamer maken en dat is goed mogelijk. In ontwikkelingsregio’s heb je meer toegang tot eco-vriendelijke materialen, zoals bij ons kruiden en citroengras.”


Valerie Vallenduuk en Jildou Steensma doen technische voorbereidingen naar aanvang van de pitches.

Duurzame schepen

Een ander initiatief komt van de in Bonaire woonachtige Jay Collado. Onder de naam Project J wil de 34-jarige ondernemer duurzame schepen tussen de Caribische eilanden laten varen. Op dit moment moet je nog met het vliegtuig reizen om naar een ander eiland te komen.

Collado ontwikkelde een slimme techniek waardoor zijn boten een klein stukje boven de grond op een zogeheten luchtkussen kunnen varen, waardoor zij weinig energie verbruiken. De schepen moeten 180 kilometer per uur kunnen varen en Collado wil ermee onder de kostprijs van een vliegticket zitten. In 2021 moet het eerste schip gaan varen. “Ik hoop met deze wedstrijd meer bekendheid te genereren”, zegt Collado. Het is nodig ook: Collado heeft 11 miljoen dollar nodig van investeerders voor het verwezenlijken van zijn plan.

Voedseldisrupter

Curaçaoënaar Giancarlo da Costa van startup Fresh Habits wil weer een heel andere sector disrupten: de voedselbranche. Op dit moment wordt vrijwel al het voedsel op de eilanden geïmporteerd, waardoor de prijs relatief hoog is. Zoals Da Costa het treffend aan Sprout omschrijft: “Ik zag dat als opportunity om erop te kapitaliseren.”

Met Fresh Habits investeerde hij in een high tech farm, gemaakt van gerecyclede containers. Door het ecosysteem van water en koeling dat hij hierin creëerde, kan hij slasoorten verbouwen die je gewoonlijk in een koud klimaat verbouwt. Zijn sla ligt al in de supermarkt en Da Costa brengt zijn product momenteel naar horecagelegenheden. Hij wil zijn productcategorieën uitbreiden met onder meer aardbeien en andere bladsalades.


Giancarlo da Costa van Fresh Habits doet zijn pitch aan investeerders en startupgoeroes.

Fintech

Chad Lettsome bouwt vanaf de Britse Maagdeneilanden aan een fintechstartup. Zijn bedrijf Ching Caribbean maakt het mogelijk om via een app met je creditcard te betalen. Hij laat met de creditcard van Sprout zien hoe dat werkt. Eerst typt Lettsome wat gegevens van de kaart in op het scherm, vervolgens zet uw redacteur een digitale handtekening en zoef: 1 dollar zweeft van mijn ASN-bankrekening naar de digitale jachtvelden. Slim en simpel.

Nodig ook, weet Lettsome. Hij werkte 10 jaar in de Verenigde Staten voor Boeing en had naar eigen zeggen een salaris van zes cijfers. Toch besloot hij terug te komen naar zijn eiland. Lettsome ontdekte dat betalen lang niet altijd even gemakkelijk gaat op de eilandengroep. Geregeld hebben toeristen een creditcard bij zich, maar ontbreekt het lokale ondernemers aan systemen waardoor toeristen ermee kunnen betalen. Lettsome merkte dat ATM-machines er ook geregeld uit lagen.

Ching Carribean is zijn manier om kapitaal van vermogende toeristen naar de economie van de eilanden te laten vloeien. In de woorden van Lettsome: “We maken de lokale economie sterker, omdat we ondernemers de mogelijkheid geven meer geld te verdienen aan mensen op cruiseschepen.”

Zeeschildpadden

Met de deelname van Sabine Berendse (rechts) doet er ook een Nederlander mee aan de finale van Present Your Startup Caribbean. De al 12 jaar op Curaçao woonachtige Berendse runt de zogeheten Sea Turtle Conservation, waarmee zij toeziet op het behoud van zeeschildpadden. Ook staat ze aan het hoofd van Green Phenix, een startup waarmee ze aangespoeld plastic recyclet naar nieuwe producten. 

Tot voor kort lagen aanzienlijke delen van het eiland vol met lagen plastic, maar door de inspanning van Berendse en haar team is dat verminderd. “Plasticvervuiling is een van de grootste bedreigingen voor zeeschildpadden”, zegt Berendse. “Een orkaan zorgde er eens voor dat oud plastic uit de zee op het strand belandde. We vonden een petfles uit 1986! Plastic vergaat nooit.”

Vastgoed

Als investeerder kun je geld steken in startups, maar ook in stenen. Present Your Startup-organisator Valerie Vallenduuk wil de aanwezige investeerders op het tweede deel van de dag laten zien dat er ook op dit vlak goede mogelijkheden zijn op het eiland. We reizen mee met Raymond Seijs, managing director van Sotheby’s Curaçao. Seijs werkte als broker in alle uithoeken van de wereld tot hij 25 jaar geleden neerstreek op het eiland. Met Sotheby’s handelt hij nu in hoogsegmentwoningen.

Villa’s, met andere woorden, We bezoeken er een van een oud-commercieel directeur van Aegon. De man woont met zijn vrouw in de gated community Seru Boca Estate. Het stel heeft een zwembad en uitzicht over een plas en vele golfvelden. De twee kwamen hier 25 jaar geleden om te werken aan de Curaçaose dependence van het verzekeringsbedrijf. Nu ze de 70 jaar zijn gepasseerd, willen ze weer terug naar Nederland, waar hun familie woont. Wonen op een gated community kan wat kil aanvoelen, begrijpt de oud-topman: “Maar je moet niet vergeten dat we hier in Zuid-Amerika leven.”


Op bezoek bij een villa in gated community Coral Estate. Prijskaartje: zo’n 1,8 miljoen euro. 

Wie er wil wonen, betaalt 1,8 miljoen euro. Niets vergeleken met een villa die eronder wordt gebouwd. Dit gebouw gaat voor 8,7 miljoen euro in de verkoop, aldus Seijs. Als we aankomen bij een tweede villa in gated community Cora Estate, vertelt Seijs dat je om rendement te behalen het beste kunt investeren in appartementen.

Een villa koop je hier als tweede huis, wanneer je het helemaal gemaakt hebt als ondernemer. Een appartement is echter stukken goedkoper, waardoor je er relatief eenvoudig mee zou kunnen verdienen op het gebied van vakantieverhuur. 

Jelmer Luimstra is online redacteur voor Sprout, en schrijft over vernieuwende scaleups en startups.

Elke ochtend...

X
het belangrijkste ondernemernieuws in jouw mailbox? Gegarandeerd Sprout-stijl!