Medeoprichter stopt bij Ace & Tate, start nieuw design-keukenmerk

Camiel de Lange van Bergen, die samen met Mark de Lange brillenverkoper Ace & Tate oprichtte, stort zich nu op de keuken, met designmessen- en pannenmerk Slic. De ondernemer laat externe geldschieters vooralsnog bewust buiten de deur.  

Zijn nieuwe bedrijf Slic ontstond, net als Ace & Tate, een beetje uit frustratie, zegt Camiel de Lange van Bergen. “Ik wilde voor een goede vriend, mijn co-founder Mark (de Lange, red.) een mooi cadeau kopen, en wist dat hij goede keukenspullen kon gebruiken. Ik ging op zoek naar een mooi chefsmes, maar kon geen enkel mes vinden dat mij aansprak qua design. En ik snapte totaal niet waar de prijs op gebaseerd was.”

“Wat keukenmerk Le Creuset heeft neergezet is geweldig, maar onbetaalbaar. That doesn’t make sense.” Zijn ‘eurekamoment’ doet inderdaad denken aan Ace & Tate, bevestigt de ondernemer. “De overeenkomst is ook dat het product uit dezelfde fabriek komt als de A-merken.”

Afgelopen jaar maakte De Lange van Bergen met zijn vriendin een wereldreis, waarbij hij het – ondanks wat gefronste blikken van zijn wederhelft – niet kon laten om een paar fabrieken te bezoeken. In de zomer begon hij fulltime te werken aan Slic.

Wat deed je besluiten te stoppen met Ace & Tate?

“Dat is tweeledig. We hadden al heel lang de wens om een wereldreis te maken. Dit was het ideale moment: het bedrijf stond – en staat – goed. Ik ben echt een bouwer, dat vind ik het mooiste. Dat heb ik ook voor Facebook en Rocket Internet mogen doen.”

Een blik op de jaarcijfers van Ace & Tate laat zien dat de verliezen in 2017, het meest recente jaar met openbare cijfers, in de miljoenen euro’s liepen. In hoeverre speelde dit een rol bij je besluit om een nieuwe startup te lanceren?

“Dat is part of the game als je ervoor kiest om door te groeien. Als we willen, zou het bedrijf snel winstgevend kunnen zijn. Ik was bij Ace & Tate volledig verantwoordelijk voor de interne operatie. Dat maakte het besluit ook niet eenvoudig. Ik heb niet helemaal de deur dichtgegooid, ik ben nog aandeelhouder. De groei gaat onveranderd door, en er is voldoende in kas om hard door te groeien.”

Is en blijft Slic een pure onlinespeler?

“Dat is wel de ambitie, maar dat zeiden Mark en ik ook in het begin. Zeg nooit nooit.”

Je verkoopt als nieuw merk direct aan de consument, hoe bewust kies je voor die aanpak?

“Ik geloof met name in een direct-to-consumer-model omdat je je klantreis kunt beheersen. Ik geloof dat je op die manier meer impact kan maken. Als een externe partij het gaat verkopen, heb je veel minder controle over hoe je product gepresenteerd wordt.”

“Met Ace & Tate zijn we ooit bij alle vestigingen van de Bijenkorf gaan verkopen met eigen stands en eigen personeel. Wat je het liefste wil, is dat jij over je product kan praten. Jij weet daar zelf het meest van en kan dat verhaal het beste vertellen. Ook de service-beleving is dan beter, bijvoorbeeld wanneer je als klant een product komt terugbrengen. Daarnaast heb je met direct-to-consumer gewoon minder kosten.”

Die ‘merkbeleving’ is ook de reden dat crowdfunding wat De Lange van Bergen betreft geen optie is.

Als je niet in de winkel ligt, hoe zorg je dan voor bereik?

“Met hele slicke beelden en campagnes op Instagram (‘stories’), bijvoorbeeld. Facebook, daar geloof ik minder in. Ik wil uiteindelijk wel een Youtube-kanaal neerzetten, wat natuurlijk goed past bij een keukenmerk, omdat we het neerzetten als een interieurmerk voor ‘de keuken van nu’. Veel mensen investeren in een keuken, maar koken nog met ‘mindere’ producten.”

Voor Slic kocht De Lange van Bergen tot nu toe ongeveer zevenduizend producten in, met het streven om die allemaal dit jaar te verkopen. Of dat uitkomt is lastig te voorspellen, zegt De Lange van Bergen. “Bij Ace & Tate duurde het ongeveer 3 jaar voordat we nauwkeurig konden voorspellen.”

Financiering

De ondernemer financiert Slic zelf en stelt er bewust voor te hebben gekozen om externe geldschieters vooralsnog links te laten liggen. “Ik had het geluk dat ik wat kapitaalkracht had, dat was bij Ace & Tate geen optie. Ik heb een mannetje of tien freelancers verzameld, die me onwijs goed helpen. Nu is het een kwestie van kijken hoe het loopt, eventueel op basis daarvan alsnog extern geld ophalen en mensen aannemen.”

De ondernemer wil – anders dan het uitgangspunt was bij Ace & Tate – “zo snel mogelijk zwarte cijfers schrijven”. “Dat lijkt me ook weleens leuk. Bij Rocket Internet heb je de bekende groeicurve, dat kan met investeerders. Maar het is ook wel belangrijk dat er ook wat verdiend wordt. Ik werk nu naar een ‘Q4’ (vierde kwartaal, red.) toe, de maand waarin het echt gebeurt.”

“Wat ik het allerleukste vind, is dat mensen met jouw product aan het eten zijn en jouw pan op hun fornuis hebben staan. Eén van mijn eigen BHAG’s (Big Hairy Audacious Goal, het ultieme doel dat je als bedrijf hebt, red.) is dat ik over een jaar op Funda kijk en huizen zie met de pan en messenset op het aanrecht. Dat zou geweldig zijn.”

Foto's: Slic

Redacteur Sprout (online). Email: maarten@sprout.nl