Niels Palmers (26) trekt topondernemers naar het Noorden

Slaaprobot Somnox en fintechbedrijf InvoiceFinance wonnen dinsdagavond in Leeuwarden de tweede halve finale van de Young Business Award. Organisator Niels Palmers (26): ‘Wij willen een klimaat van ondernemerschap bevorderen in het Noorden.’

“Het het nooit wat weest en et zal nooit wat wurde, als’t in liwarde geboren bist kust et wol skudde”, zong de Friese troubadour Pieter Wilkens eens over zijn stad Leeuwarden. Deze frase - vertaald: het is nooit wat geweest, het zal nooit wat worden, als je in Leeuwarden geboren ben kun je het wel vergeten - staat symbool voor de houding die traditioneel gezien in het Noorden heerst. De Randstad, dat is waar grote carrières van de grond komen, maar Friesland, Groningen en Drenthe, daar loopt men vooral erg achter de feiten aan.

Je zag het terug in de crisis na 2008, waarin de noordelijke provincies te kampen hadden met bovengemiddeld hoge werkloosheidscijfers. Wie studeerde in Groningen of Leeuwarden en een grootse carrière ambieerde, zocht na het afstuderen zijn heil bij bedrijven in Amsterdam, Den Haag of Utrecht. Weg van de werkloosheid en de Groningse gasproblematiek en door naar het gebied waar de kansen liggen in dit land.

Veel talent ontglipte hierdoor echter wel het Noorden van het land. Een nieuwe generatie ondernemers vecht deze door Wilkens geschetste misere in het Noorden dan ook aan. Waarom zou het Noorden zich als tweederangs landsdeel moeten afficheren? Kijk eens naar het Groningse Eemshaven, hoor je ze zeggen. Daar opende Google een datacentrum. Of kijk naar Leeuwarden, dat zichzelf dit jaar Culturele Hoofdstad van Europa mag noemen, hetgeen goed is voor een florerende culturele branche in de regio.


InvoiceFinance-ceo Sven van der Biezen tijdens zijn pitch in Leeuwarden.

Young Business Award

Dit vertaalt zich in ondernemersinitiatieven. Innofest probeert ondernemerschap in het Noorden te bevorderen op festivals, de Groningse denktank MIES (Maatschappij voor Innovatie van Economie en Samenleving) haalde landelijk het nieuws met een basisinkomenexperiment en Drent Niels Palmers (foto rechtsonder) timmert hard aan de weg met zijn startupwedstrijd Young Business Award, waarvan dit jaar alweer de vijfde editie plaatsvindt.

In plaats van de Randstad, vindt deze - overigens nationaal&georiënteerde - wedstrijd uitsluitend plaats in steden in het Noorden van het land: Groningen, Leeuwarden en Emmen. Gisteravond was de tweede ronde van de halve finale in stadsschouwburg De Harmonie, te Leeuwarden. Evenementen in het Noorden organiseren doet Palmers bewust, vertelt hij aan Sprout. “Je kan zoiets natuurlijk in Utrecht, Rotterdam en Amsterdam houden, maar dat we het hier organiseren, is juist supereigenwijs.”

“In het Noorden is men veel te bescheiden”, vervolgt Palmers, die het zelf al eens schopte tot de Sprout 25 onder 25. “Er heerst een mindset van nooit eens je hoofd boven het maaiveld uitsteken. Wij willen juist een klimaat creëren waarbij ondernemerschap als iets goeds wordt gezien.” Volgens Palmers vergeten veel Nederlanders nog weleens dat het Noorden geregeld succesvolle startups voortbrengt. Hij wijst erop dat Catawiki uit Assen komt en Hotelchamp van origine Gronings is.


Als je een product te presenteren hebt, laat je dit zien. Somnox-cfo Wouter van Guldener tijdens zijn pitch.

15.000 euro

Zes ondernemers van verschillende startups pitchten dinsdagavond de longen uit het lijf, in de hoop op een plek in de finale. De uiteindelijke winnaar krijgt 15.000 euro aan groeigeld en de titel ‘Beste Jonge Onderneming van Nederland’. Sociale startup African Clean Energy deed mee, net als factoringbedrijf InvoiceFinance, hypotheekvernieuwer Jungo, zeewierstartup Seamore, techbedrijf Somnox en advertentie-onderneming The Next Ad.

Dit is het TNW Conference van het Noorden

Opvallend is dat geen van de startups op deze avond uit een van de drie&noordelijke provincies komt. Het gros - vier startups - huist in hoofdstad Amsterdam. Is dat niet zonde, ook omdat Young Business Award deels gefinancierd wordt door lokale subsidies, bedoeld om ondernemerschap in de regio te bevorderen? Nee, denkt Palmer, die erop wijst dat bij de eerdere ronde van de halve finales wel twee startups uit de drie noordelijke provincies deelnamen. Niet gek voor een landsdeel waar slechts een ruime 1,5 miljoen van alle 17 miljoen Nederlanders wonen. Young Business Award is immers een nationale wedstrijd, beredeneert Palmers.

Ook heeft de wedstrijd een opvoedend karakter voor de regio, meent de organisator: “We willen mensen laten zien: zo haal je een half miljoen op.” Het evenement is ook bedoeld om enthousiastelingen uit de regio te inspireren met ondernemersverhalen. "Je kunt ons zien als het het TNW Conference van het Noorden (tijdens techfestival TNW Conference reizen ondernemers vanuit de hele wereld af naar Amsterdam, red.). De juniorversie, dan. We hebben geen ambitie om hen in te halen."


Kooyman van Guldener krijgt zijn ticket naar de finale van Sprout-hoofdredacteur - en jurylid - Remy Gieling.

Knuffelrobot

Somnox heeft enorme potentie

Het door presentator Jan Versteegh gepresenteerde evenement in Leeuwarden werd uiteindelijk gewonnen door Somnox. Dit is een Delfts bedrijf dat slechte slapers een betere nacht probeert te bezorgen met een knuffelrobot. Volgens jurylid Gerard de Boer viel Somnox op omdat het bedrijf bezig is “een product voor een gigantische markt neer te zetten”. Somnox zou “enorme potentie” hebben.

InvoiceFinance uit Den Bosch was de tweede winnaar. Deze onderneming wil factoring en geld lenen combineren tot een nieuwe soort zakelijk krediet. Interessant, volgens De Boer: “Ze zetten een established businessmodel dat al jaren werkt op de kop. Dat is heel knap.”

De finale van de Young Business Award vindt plaats op 7 juni te Emmen. Dan zullen Somnox en InvoiceFinance het opnemen tegen hotelier- en techstartup Hotelchamp en duurzaamheidsbedrijf We4Sea.

Jelmer Luimstra is online redacteur voor Sprout, en schrijft over vernieuwende scaleups en startups.