Startup-accelerator Antler brengt ‘ondernemers-Idols’ naar Nederland

Een accelerator-programma dat niet naar startups zoekt, maar naar individuen. Met dat internationaal beproefde concept wil Youri Doeleman (33) Nederland veroveren. ‘Executie is belangrijker dan het idee.’

Is het bij reguliere acceleratorprogramma’s gewoonte om je als startup aan te melden, bij het vorig jaar opgerichte Antler gaat het allemaal net wat anders. Deze accelerator, die zichzelf liever generator noemt, zoekt niet naar startups, maar naar individuele ondernemers in spe. Door de juiste talenten aan elkaar te koppelen, hen te helpen aan een goed netwerk en opstartfinanciering, hoopt Antler een rits succesvolle startups de wereld in te helpen.

Acceleratorprogramma’s bij Antler duren 5 tot 6 maanden en de accelerator mikt op snelle groei. Afgelopen jaar startte het concern in Singapore zijn eerste programma, om in januari dit jaar in Stockholm te openen. De accelerator kiest nu voor Amsterdam als derde stad om zich te vestigen.

Op dit moment zoekt deze ‘Idols voor ondernemers’-formule naar geschikte kandidaten voor het Nederlandse programma, dat om het half jaar zal plaatsvinden en waarvan de eerste editie staat gepland voor mei dit jaar. Per programma is er plaats voor honderd ondernemers. Om hen financieel te ontlasten, krijgen zij 2 maanden een beurs van 2.500 euro bruto. Ieder programma moet idealiter twintig tot dertig startups voortbrengen, die na 2 maanden hun bedrijf presenteren aan een investeerderscomité.

Oordeelt dat comité positief, dan participeert Antler voor 105.000 euro in de jonge startups, in ruil voor een belang van 10 procent. Na nog eens 4 maanden koppelt Antler de startup-kroost aan externe financiers van over de hele wereld, die voor een seed capital-bedrag van enkele tonnen in kunnen stappen. Sprout spreekt met Youri Doeleman, als partner mede-verantwoordelijk voor het Amsterdamse programma.

Waarom kiezen jullie voor Amsterdam?

Amsterdam trekt talent vanuit de hele wereld

“Amsterdam en zijn regio heeft de afgelopen 8 jaar meters gemaakt op startupgebied. In het begin was er hier nog weinig, maar toen kwamen StartupDelta en de incubators. Zij ontwikkelden een bewustzijn over startups en lieten zien hoe het werkt met startups en venture capital. Hieruit ontstonden veel mooie dingen, maar we zien nog steeds een gat bij het vinden van de juiste mensen in de meest vroege fase van een startup.”

De juiste mensen vind je hier zomaar, meent Doeleman. “Je kunt hier talent vinden vanuit de hele wereld. Zij werken bijvoorbeeld bij grote techbedrijven, zoals Uber, Booking en Netflix. Mensen bouwen daar geweldige dingen, maar er is ook een uitstroom van werknemers die hun eigen dingen willen bouwen. Die kunnen wij opvangen.”

Doeleman wijst tot slot op de Brexit, die als gevolg heeft dat Amsterdam internationaal talent binnenhaalt dat anders naar het Verenigd Koninkrijk zou zijn gegaan. “Maar we richten ons niet puur op Amsterdam”, voegt hij toe. “De startups zitten de eerste 2 maanden bij ons in Amsterdam, maar kunnen daarna overal waar zij willen een kantoor openen; in Rotterdam, Eindhoven of in het buitenland.”

Waarom zoeken jullie niet naar startups, maar naar individuen?

“Een heleboel mensen hebben de ambitie om een startup te beginnen, maar doen dit niet omdat ze een co-founder missen met de juiste aanvullende kennis. Stel bijvoorbeeld dat je een indrukwekkende carrière in de techniek hebt, nu zelf een product wil maken, maar geen vrienden hebt met commercieel inzicht. Je kunt het alleen proberen op te zetten, maar ons programma brengt je meteen in contact met mensen met de juiste vaardigheden. Wij helpen je de juiste co-founder te vinden voordat je aan je bedrijf begint.”

“We geloven daarbij dat executie belangrijker is dan het originele idee, want zo’n idee pivot in de eerste maanden toch al gemakkelijk zo’n tien keer. Het eerste idee is dus niet eens zo belangrijk voor ons, het gaat ons erom dat deelnemers over de juiste vaardigheden en doorzettingsvermogen beschikken.”

Wel heb je ideeën voor al die startups nodig. Hoe komen jullie aan de juiste startup-concepten?

We zeggen nooit tegen deelnemers: dit moet je doen!

“Doorgaans heeft de helft van de deelnemers zelf al een goed basisidee, maar zelf hebben wij ook veel ideeën. We kijken bijvoorbeeld naar businessmodellen die elders in de wereld al een succes zijn gebleken, maar hier nog niet. Ook vragen we corporates en vc’s in welke sectoren zij nog te weinig ondernemersinitiatief zien. Hen nodigen we uit om hierover te vertellen tijdens ons programma, maar we zeggen nooit tegen onze deelnemers: dit moet je doen! Wel willen we ze inspireren. Loop je als deelnemer vast, dan hebben wij altijd een lijst met potentieel interessante ideeën en mensen met wie je kunt sparren.”

Jullie model lijkt op dat van het Duitse Rocket Internet. Zijn jullie door hen beïnvloed?

“Een heel klein beetje. Onze oprichter Magnus Grimeland heeft zelf ook ervaring bij Rocket Internet. Rocket kijkt net als wij op een internationaal georiënteerde manier naar businessmodellen die je nog kunt ontplooien, en naar gaten in de markt waarmee je met technologie veel impact kunt maken.”

Wat voor ideeën kunnen we uit de Mokumse koker van Antler verwachten?

“Tot nu toe zien we veel mensen die iets doen in de life-science-hoek. Daarnaast is de Universiteit van Amsterdam bezig met het opzetten van een AI-lab. Met hen willen we een partnership aangaan, zodat AI-bedrijven uit ons programma door kunnen stromen naar hun lab.”

Hoe ziet jullie ideale kandidaat eruit?

We zoeken mensen die keihard door figuurlijke muren heen rammen

“Die moet om te beginnen goed zijn in iets wat waarde kan hebben voor een nieuw bedrijf. Hij of zij heeft bijvoorbeeld een achtergrond in life-science of is een science whizzkid. Doorgaans hebben deelnemers aan ons programma al zo’n 10 jaar werkervaring in hun sector, meestal zijn het niet mensen die nog maar net van de universiteit afkomen.”

“Deelnemers moeten daarnaast intrinsiek gemotiveerd zijn om bepaalde grote problemen op te lossen. We vragen hen: wat motiveert je op basis van wat je in het verleden hebt gedaan? Is er iets in je leven wat je een motor geeft om problemen op te lossen?”

“Een laatste belangrijke eigenschap is het hebben van doorzettingsvermogen. We zijn op zoek naar mensen die dingen afmaken. Ze gaan obstakels niet uit de weg. Ook al ben je niet de slimste, door keihard door de figuurlijke muur heen te rammen maak je klus toch af.”

Van alle startups die meedoen, krijgt zo’n 40 tot 50 procent na 2 maanden een investering van de interne commissie, schat Doeleman op basis van het eerste, onlangs afgeronde programma in Singapore. “Startups die dit niet kregen, hadden bijvoorbeeld toch niet de juiste co-founder of het geschikte idee gevonden.”

Doeleman vindt het een hoog percentage en verklaart dit door de strenge selectie aan de poort. “We krijgen duizenden applicaties voor onze programma’s en kiezen de honderd kandidaten met de meeste groeipotentie uit. Het liefst zouden we overigens in alle teams investeren, maar wat niet is kan nog komen. Time will tell.”

Als een startup succesvol blijkt, nemen jullie na 2 maanden voor 105.000 euro een belang van 10 procent. Als ondernemer geef je voor weinig geld meteen veel weg van je bedrijf, zou je kunnen zeggen.

Door onze investering is je startup meteen een miljoen waard

“Vergeet niet dat je 2 maanden betaald hebt gewerkt aan een nieuw idee met nieuwe mensen. Met deze investering is je startup meteen een miljoen waard. Niet slecht, toch? Bovendien biedt Antler je een waardevol netwerk aan om snel te groeien. We hebben deelnemers gevraagd wat voor hen de belangrijkste reden was om mee te doen aan het programma. Voor de meesten was dat het netwerk. Zo hadden we in Stockholm iemand die iets wilde doen met een 24/7-bezorgservice. Die vroeg om hulp en binnen een paar uur hadden we mensen uit Singapore aan de telefoon die hier onderzoek naar hadden gedaan.”

Als je na 2 maanden niet een investering van jullie commissie krijgt, is het dan een mislukt project?

“Dat zou je kunnen zeggen, maar we stellen die mensen wel voor aan bedrijven uit ons portfolio die geïnteresseerd zijn. Bijvoorbeeld aan startups die wel een investering hebben gekregen, of aan geïnteresseerde corporates.”

Antler heeft grootse plannen, vertelt Doeleman. Dit jaar opent de accelerator niet alleen haar deuren in Amsterdam, maar ook in Londen, Sydney, New York en het Oost-Afrikaanse Nairobi. Ook in een derdewereldland als Nairobi komen volgens Doeleman veel innovaties van de grond. Belangrijk bij al die innovaties is volgens Doeleman dat ze een “positieve impact op de maatschappij moeten hebben”.

Leg eens uit wat je precies bedoelt met een positieve impact.

Wapenbedrijven zijn bij ons niet welkom

“We zoeken ondernemers die globaal relevante problemen willen oplossen, om mensen een stapje verder te helpen. We zoeken dus niet naar concepten met een destructief karakter, dus geen bedrijven die nieuwe soorten wapens willen maken om mensen te vermoorden.”

“Daarnaast zijn we op zoek naar diversiteit in de teams, omdat we geloven dat diversiteit beter voor bedrijven is dan het hebben van homogene teams. We zoeken daarom mensen met allerlei achtergronden en nationaliteiten. In Stockholm is meer dan 30 procent van de deelnemers uit het eerste programma vrouw, terwijl in de Nordics slechts 3 procent van alle techondernemers vrouw is.”

Je zegt te streven naar diversiteit op basis van de nationaliteit van deelnemers. Ook mogen zij zich na 2 maanden overal ter wereld vestigen. Levert dit programma de zogeheten ‘BV Nederland’ op het eind van de rit dan wel wat op?

“Dat denken wij wel. We zitten fysiek in Amsterdam, dus de meeste deelnemers zullen ook uit de regio komen. Wel geloven we in cross border-ondernemerschap, dus internationaal georiënteerd zakendoen. Nederland is in een aantal branches zeer sterk en binnen die branches is het niet ondankbaar dat de startups zich hier zullen vestigen. Van alle honderden mensen die zich tot nu toe voor het programma hebben aangemeld, komen er veel uit Nederland, maar we hebben geen meetlat voor een minimaal aantal Nederlanders.”

Jullie willen geen bedrijven met een destructief karakter voortbrengen, waarbij je als voorbeeld een wapenconcern noemt. Kan een concept à la Uber wel?

“Als een bedrijf een behoefte vervult voor mensen in de wereld is er een nut voor, denken wij. In hoeverre dat natuurlijke of niet-natuurlijke behoeften zijn, daar kun je natuurlijk over discussiëren, maar wij zien in ieder geval veel ondernemers binnenkomen die aan een sociaal issue willen bijdragen. Zo deed in Singapore het bedrijf EduCredit mee, die studiefinanciering aan studenten wil verlenen tegen betere voorwaarden dan nu gangbaar is.”

Nog even terug naar Uber. Dat bedrijf vervult een behoefte bij consumenten, maar de taxichauffeurs krijgen er slecht betaald. Is zoiets in jullie ogen dus destructief, of niet?

“We zoeken naar schaalbare, duurzame modellen, maar hebben er geen criterium voor. Als blijkt dat jij voor iemand waarde creëert door voor iemand anders waarde weg te halen, lijkt mij dat niet erg duurzaam.”

Jelmer Luimstra is journalist voor Sprout. Hij schrijft over startups, Silicon Valley en nieuwe economie.