Waarom fitness-ondernemers Han Doorenbosch en Marjolijn Meijer ook zakelijk uit elkaar gaan

Urban Gym Group, Han Doorenbosch, Marjolijn Meijer

Han Doorenbosch stapte vorige week grotendeels uit Urban Gym Group, het fitnessbedrijf waar hij samen met zijn voormalige echtgenote Marjolijn Meijer 22 jaar aan werkte. De coronalockdown gaf de doorslag. ‘Marjolijn is een betere crisismanager dan ik.’

Behalve echtgenoten waren Han Doorenbosch en Marjolijn Meijer ruim twintig jaar een onafscheidelijk ondernemerskoppel dat hoge ogen gooide als oprichters van Urban Gym Group, een keten met ruim 40.000 leden verdeeld over 23 sportscholen, waaronder de formules TrainMore, Clubsportive en High Studios.

Maar na een scheiding twee jaar geleden voelde Doorenbosch dat hij en Meijer ook binnen het bedrijf niet meer op dezelfde golflengte zaten, vertelt Doorenbosch aan Sprout. De coronacrisis gaf de doorslag, al bleek een zakelijke scheiding toch lastiger dan hij had verwacht. ‘Mensen zeiden altijd dat we een soort soul-connectie hadden, een soort yin en yang’, zegt Doorenbosch. ‘Misschien maakt dat het proces van afscheiding wel heel intens.’

Na een paar flinke wandelingen hakte hij een paar maanden geleden de knoop door en besloot hij zijn belang van 36 procent in Urban Gym Group grotendeels te verkopen (hij behoudt 5 procent). De opbrengst is een 'miljoenendeal’, stelt Doorenbosch, maar het precieze bedrag deelt hij niet. Meijer en Doorenbosch hadden samen 72 procent van de aandelen. 

Omdat het onder de huidige omstandigheden voor Urban Gym Group niet haalbaar is om de exit in één keer uit te betalen, financiert Doorenbosch een deel van het bedrag in de vorm van een lening. Bij Urban Gym Group neemt Jordy Kool de bestuurszetel van Doorenbosch over. De oud-CEO van Infotheek was al investeerder in de fitnessketen.

Volgens de voormalige bokser Doorenbosch gaat het inmiddels wel weer beter met Urban Gym Group. De keten was drie maanden dicht, maar zit volgens hem inmiddels weer op zo’n 90 procent van de omzet van voor de crisis.

Je hebt 22 jaar van je leven leven gewijd aan dit bedrijf. Met wat voor gevoel verkoop je dan je aandelen? 

Doorenbosch: ‘Dat is een dubbel gevoel. Toen ik 22 jaar geleden startte met Marjolijn waren we privé al partners. Je werkt dag en nacht, en ook in het weekend, samen aan zo’n bedrijf. Je pakt ieder de dingen waar je goed in bent, die rolverdeling was redelijk uitgekauwd. Dat ging heel lang goed, maar op een gegeven moment raakt alles toch met elkaar vervlochten, en vergeet je door de tijd heen misschien wie je zelf bent.’

‘Als je alles samen doet, met ook gedeelde vrienden en hetzelfde kantoor, wie ben je dan nog zelf? En wat heb ik anderen en mijzelf te leren? Dat voelt als een soort kracht die je eerst nog niet kan benoemen. Maar door coaching en gesprekken word je je er bewust van hoe die dynamiek kan lopen. Ik besefte dat er iets moest gebeuren in onze samenwerking. Gek genoeg gebeurde dat eerst privé. Maar dan merk je dat het samenwerken in een bedrijf vervolgens ook niet meer zo vlot loopt. Je probeert dan beide facetten stoïcijns te controleren en zo veel mogelijk te blijven beheersen, maar dit werkt uiteindelijk averechts.’

‘Zeker in een crisis. In december stond er 10 miljoen op de rekening om te groeien, zijn we overal locaties gaan openen en hebben we overnames gedaan. Maar dan staat ineens het hele bedrijf stil en moet je vijfhonderd medewerkers naar huis sturen, terwijl ik nog vol zat met adrenaline om te groeien. Dan kost het je een paar weken om in een andere stand te komen van kosten besparen en crisismanagen.’

Ik zag dat Marjolijn dat al snel heel goed deed

‘Ik kreeg wel even een klap. Maar ik zag dat Marjolijn dat al snel heel goed deed. Ik besloot een stap terug te doen, zodat zij de ruimte had om dit met het team in goede banen te leiden. Eigenlijk zou zij er net voor de crisis uit stappen en Clubsportive kopen. Maar dat kon in crisistijd niet meer worden gefinancierd, waarna we dat on hold hebben gezet.’

‘Ik doorzag al snel dat corona niet binnen drie maanden weg zou zijn. Dit gaat zeker twee jaar duren en ik verwacht dat de echte klap voor de economie nog moet komen. Ik zag in dat deze aankomende fase minder goed bij mij past en dat het goed is om ruimte te maken zodat Marjolijn met haar team de organisatie kan herstructureren.’

Doorenbosch denkt terug aan de vorige crisis die hij en zijn partner in 2008 meemaakten. ‘Ik bleef eindeloos vechten en zat tegen een burn-out aan. Marjolijn pakte het op en heeft toen met vijftig debiteuren betalingsafspraken gemaakt. Eigenlijk heeft zij die rol tijdens de coronacrisis op dezelfde manier opgepakt, door met medewerkers, verhuurder en leveranciers te gaan praten en niet op te geven.’

‘Ze krijgt veel gedaan bij leveranciers en medewerkers, maar schrikt er ook niet voor terug om contracten op te zeggen en in de kosten te snijden. Ik was altijd meer de innovator en strateeg die een stip op de horizon zette en het management daarin meenam.’

Economisch gezien is de huidige crisis echter een totaal andere dan die van 12 jaar geleden, merkt Doorenbosch op. ‘In 2008 kwamen de meeste bedrijven in de problemen omdat ze te veel schulden of kosten hadden, en daar kon je aan werken. Nu word je eigenlijk gedwongen om te sluiten. Dit is iets wat je hopelijk maar één keer in je leven zal meemaken.’

Zou je nu al een les kunnen trekken over de uitdaging om met je partner een bedrijf te runnen?

Zorg dat je voldoende tijd en ruimte hebt om je eigen dingen te ontplooien

‘Ik heb geen spijt van 22 jaar samenwerken, en ben dankbaar voor de mooie en leerzame momenten samen. Maar als het zo vervlochten is, raakt het een keer op. Alleen weet je niet op welk moment dat gebeurt. Als je samen wil werken als koppel, zorg dan dat je voldoende tijd en ruimte hebt om je eigen dingen te ontplooien. Zorg dat het er niet in sluipt dat je alles samen doet. Marjolijn en ik dachten in eerste instantie: we gaan privé uit en elkaar en laten we zakelijk volle kracht vooruit gaan. Maar met alle emoties die bij het uit elkaar gaan komen kijken, is het ingewikkelder dan ik van tevoren had gedacht.’ 

In december open je het nieuwe concept Round11. Hoe spannend is dat gezien de huidige semi-lockdown?

‘Ik was er al een jaar mee bezig en heb in New York en Londen gekeken naar nieuwe trends en naar waar een nieuwe generatie behoefte aan heeft. Bewustwording en balans is steeds belangrijker, oftewel: waar doe je het voor? Waarom sport je, wat haal je eruit en hoe vertaal je dit naar het dagelijks leven? Ik zie dat als een volgende stap in boutique fitness. Ik ga kracht- en circuittraining combineren met boksen, met veel meer elementen dan alleen fysieke conditie.’

Ik investeer hier een kleine miljoen euro

‘Jordy en Marjolijn hadden iets minder affiniteit hiermee, dus ik besloot het concept verder op te pakken. Maar het wordt in een tijd van toenemende coronabesmettingen spannend, inderdaad. Ik heb een huurcontract getekend en investeer hier een kleine miljoen euro in.’

‘Weet je, eigenlijk zou ik niet meer hoeven te werken, maar ik heb het nooit voor het geld gedaan. Ik weet dat ik het zou missen als ik niks meer zou doen. Wel heeft Round 11 een directeur die alles managet. Dit geeft mij ruimte. Ik denk dat het ook wel tijd is voor even “niks” en meer tijd om te leven. Het is nog zo vroeg in een tijd van crisis, dat ik ook niet te snel moet gaan. Er zullen ongetwijfeld nog veel meer inzichten komen.’

Redacteur en coördinator Sprout.nl. Tips: maarten@sprout.nl