Hoe Networktables zonder omzet €30.000 ophaalt

Startups krijgen vaak pas media-aandacht als ze een substantiële investering ophalen. Matthijs Otto van Networktables haalde begin vorig jaar 30.000 euro op bij een business angel. “Het belang van een pre-seed funding wordt wel eens onderschat.”

De oprichting van een bedrijf staat of valt bij een goed idee. Dit moet vervolgens aarden en worden aangepast voordat het echt betekenis krijgt. Matthijs Otto (24), oprichter van Networktables, een online systeem waarmee je een zitplaats kan reserveren bij het diner, de lunch of de brainstormsessie van een businessevent, doorliep die periode onlangs. “Vergelijk Networktables met het kiezen van een zitplaats in een bioscoop of vliegtuig”, zegt Otto. “In de bioscoop wil je een plek met goed zicht, bij een zakendiner hoop je te worden omringd door mensen waar je deals en partnerships mee kan sluiten.”

Networktables toont de zitplaatsen, namen, functies en foto’s van de tafelgasten die ingecheckt hebben, vervolgens kun je daar je keuze voor een zitplaats op baseren. De eerste versie van het systeem slaat aan bij de doelgroep, ze hebben het mondiaal bekende innovatie-event LeWeb al als klant.

Gewoon doorgaan

Otto had oorspronkelijk een ander idee: hij wilde de markt bestormen met Eat to Meet: een vergelijkbaar systeem voor restauranthouders. “Social dining was mijn intentie: mensen met dezelfde interesses en achtergronden aan tafel krijgen voor een gezellig avondje.” Otto, die begin vorig jaar de master Finance & Investments aan de RSM Erasmus Universiteit afrondde, bedacht het concept van social dining in de maanden voor zijn afstuderen. Hij had toen een bijbaan bij webplatform ZEEF en vroeg zich af wat hij ging doen als hij klaar was: vol gaan voor zijn bedrijf of aan de slag bij een van de dertien bedrijven waar hij voor een kennismakingsgesprek was uitgenodigd?” Hij vroeg Klaas Joosten, de eigenaar van ZEEF eind 2013 om raad. ‘Gewoon doorgaan, Matthijs’, zei hij. Ik vroeg of hij me daarbij wilde helpen en we spraken af in het café.”

Daar rekenden ze op een bierviltje uit wat de potentiële omzet van zijn idee zou kunnen zijn en welke kosten daar op korte termijn voor gemaakt moesten worden. Met het geld dat ik op de bank had staan, zou ik me er zich niet fulltime op kunnen storten. Na  een discussie over de waardering van het concept kwamen we er uit: in ruil voor een klein belang investeerde Klaas 30.000 euro. Voor mij een win-win situatie want niet alleen kon ik aan de slag met mijn startup, ik kreeg ook een investeerder die ik elke dag om raad kan vragen.”

Publiciteit

Pre-seed fundings worden gebruikt voor het vormen, kneden en uitwerken van het businessplan. Otto gebruikte de 30.000 euro hoefde maar weinig budget te steken in het programmeren want dat was al grotendeels gebeurd. Wel keerde hij zichzelf een klein beetje geld uit, nam een kantoor in gebruik, stak wat geld in promotieacties, organiseerde events, betaalde freelancers en stagiairs en deed hard zijn best om restauranthouders bij Social Dining te betrekken. Ondertussen hield hij zijn ogen open voor mogelijke alternatieve ideeën en bedacht zo Networktables. “Ik wilde al een tijdje de software-oplossing van Social Dining aan conferenties aanbieden, in plaats van alleen aan restaurants. Om te kijken of dit een goed idee zou zijn, ben ik naar een grote conferentie Rome gegaan.”

Dat werd vervolgens een van zijn eerste klanten. Inmiddels is een nieuwe spannende periode aangebroken. Steeds meer congresorganisaties nemen Networktables in gebruik en hij wil het systeem snel uitbouwen. Tegelijkertijd wil hij blijven investeren in Eat to Meet, dat in zijn ogen langer de tijd nodig heeft succesvol te worden. “Het is even de vraag of mijn omzet toereikend is om it’ers en een salesteam volledig zelf te betalen. Anders start ik een nieuwe investeringsronde.” Publicitair zou dat niet verkeerd uitkomen: een seed-ronde is bedoeld voor het opschalen van een concept en doorgaans goed voor bedragen tussen de 100.000 en 500.00 euro. Cijfers die wél door de media opgepikt worden.

Tekst: Bas van Essen